Kernreactor scheert nét langs de aarde

Van onze wetenschapsredactie AMSTERDAM - Dit najaar gaan ze de lucht in op weg naar Venus. In 1999 komen ze bíjna terug. Als alles goed gaat, scheren de 33 kilo's plutonium aan boord van de ruimtesonde Cassini dan nét langs de aarde. Op weg naar Saturnus.

Als alles goed gaat. Amerikaanse milieugroeperingen hebben er geen vertrouwen in en voeren actie tegen de lancering, die is voorzien voor 6 oktober. Ook in Europa proberen ze publiek en politiek te overtuigen van de risico's. Een aantal Europese landen, waaronder Nederland, is betrokken bij het project: Cassini vervoert de Europese ruimtecapsule Huygens die hij, in 2004, zal neerlaten op de Saturnusmaan Titan.

De tegenstanders betogen dat de lanceerraket van Cassini kan exploderen. Bovendien kan de verkenner, als hij de aarde in 1999 weer passeert, in de dampkring geraken en verbranden. De terugkeer naar de aarde is nodig om hem een flinke extra 'zwiep' voor zijn tocht naar Saturnus te geven. Cassini nadert de aarde dan tot op 500 kilometer. Dat is, naar kosmische maatstaven, rakelings en er hoeft ook maar íets te gebeuren of hij raakt uit koers en komt in de dampkring terecht.

Explosie of uit koers, zeggen de tegenstanders: in beide gevallen komt het radioactieve en uiterst giftige plutonium - brandstof voor de onderzoeksapparatuur van de verkenner - vrij. Het wordt verspreid over de aarde en zal miljarden mensen besmetten. In het zwartste scenario wordt de wereldbevolking gedecimeerd.

Volgens de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa echter is er niets aan de hand. De lanceerraket is uiterst betrouwbaar, het plutonium zit degelijk ingepakt en bij de passage in 1999 heeft men alles onder controle. Cassini kan tot op het laatste moment worden bijgestuurd.

Als dat mis mocht gaan, is er een kans van één op miljoen dat het plutonium vrijkomt. En zelfs dan, redeneert de Nasa, zijn de gezondheidseffecten minimaal.

De milieugroeperingen geloven het niet. Ze wijzen op het ongeluk met de Space Shuttle Challenger in 1986. Dat kon eigenlijk ook niet. Maar na de explosie achtte de Nasa de kans op zo'n ongeluk ineens 1 op 78.

Ze geven toe dat het niet de eerste keer is dat een radioactieve lading de ruimte ingaat. Ook planeetverkenners als Galileo en de Pioneers hadden plutonium aan boord. Maar nooit was de lading zo groot. Bovendien is het afgelopen najaar nog misgegaan: toen stortte de Russische sonde Mars 96 na een mislukte lancering neer.

De plutoniumcapsules liggen nu op de bodem van de ocaan, maar wat was er gebeurd, zeggen de tegenstanders, als de sonde op land was neergestort?

- Bijlage Q: Cassini kán haast niet kapot

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden