Coronacrisis

Kaj Hendriks (32): van olympische roeiboot naar witte jas in het ziekenhuis

Kaj Hendriks met de Holland Acht op weg naar brons tijdens de Spelen van Rio de Janeiro in 2016.  Beeld AP
Kaj Hendriks met de Holland Acht op weg naar brons tijdens de Spelen van Rio de Janeiro in 2016.Beeld AP

Na het afbreken van zijn olympische missie vond roeier Kaj Hendriks dat hij als arts niet langer aan de zijlijn kon toekijken.

Toen er eenmaal duidelijkheid was over de Olympische Spelen in Tokio, en het besluit tot de verplaatsing naar 2021 genomen was, ging bij veel topsporters de knop om. Ze zetten hun trainingen op een laag pitje, noodgedwongen. Kaj Hendriks (32) besloot zijn leven meteen over een geheel andere boeg te gooien.

Voor de vorig jaar afgestudeerde arts uit Wageningen overstijgt het belang van de maatschappij momenteel ver het belang van hemzelf als sporter. De bronzen medaillewinnaar van Rio in de Holland Acht kon het niet langer aan zichzelf verkopen om niets te doen terwijl in de ziekenhuizen artsen en verpleegkundigen overlopen van het werk.

Ik voelde de noodzaak om te helpen

“Het moet na een van de eerste toespraken zijn geweest van de premier”, begint Hendriks zijn verhaal. “Ik zat op een ergometer en toen hakte ik de knoop door. Het speelde al een tijdje door m’n hoofd, maar de keuze was toen definitief. Dit zijn uitzonderlijke tijden. Mensen die met pensioen zijn, keren terug in de zorg. Ik heb niet voor niets bewust voor dit vak gekozen. Ik voelde de noodzaak om te helpen.”

Hendriks had zijn kansen op nieuwe deelname aan de Spelen net al zien verdampen als gevolg van de maatregelen tegen corona. Hij kampte na 2016 met veel blessureleed en merkte dat het afronden van zijn studie zoveel tijd opslokte dat de combinatie met topsport lastig bleek. Dit seizoen was hij fit en wilde hij zich samen met Jacob van de Kerkhof zien te plaatsen in de tweezonder. “Maar door het virus was ons kwalificatietoernooi afgelast en was de kans miniem dat we naar Tokio zouden kunnen.”

Hendriks pakte de telefoon en zocht contact met zijn vroegere begeleider in het St. Antonius Ziekenhuis - bekend van collega Gor Khatchikyan, die momenteel vaak aanschuift in talkshows om de stand van zaken te duiden. Sinds een week draait Hendriks nu diensten op de spoedeisende hulp. “Gor werkt in Nieuwegein waar alle coronapatiënten naartoe gaan. Ik sta in Utrecht waar alle andere gewonden heen worden gebracht. Maar ik sluit zeker niet uit dat ik nog wordt overgeplaatst. Als er nog meer collega’s ziek worden, gaat dat zeker gebeuren.”

Een duivels dilemma dreigt

Voor Hendriks dreigt over een aantal maanden wellicht een duivels dilemma. Kan hij straks de knop weer de andere kant op draaien, en de motivatie opbrengen om toch weer voor de Spelen van Tokio te gaan trainen? “Dat is een hele goede vraag. Dat moet blijken. Het vuur om te roeien is er nog altijd. Anders was ik niet doorgegaan. Ik wilde m’n carrière in Tokio beëindigen met een mooie prestatie. Ik volg ook nog het volledige trainingsschema. Maar het hangt allemaal af van hoe het virus verloopt. Hopelijk hebben we het binnen afzienbare tijd onder controle. Ik ga binnenkort ook voor defensie werken als Officier Algemeen Militair Arts. Wellicht kan ik het blijven combineren. Dat weet ik nu nog niet.”

Het EK dat voorlopig nog voor september staat gepland, zou de eerste grote wedstrijd van dit jaar kunnen worden. Pas volgend mei worden de olympische tickets verdeeld op het olympisch kwalificatietoernooi. “Dat is dus nog ver weg. Ik ben doorgegaan omdat de tijd te overzien was. Dat geldt nog steeds als we in september zitten.” Hendriks sluit niet uit zijn laatste halen als toproeier te hebben gemaakt. “Dat zou kunnen, maar ik verwacht het niet.”

Lees ook:

IOC voortvarend met nieuwe datum: Spelen naar zomer 2021

Sommige bonden hadden het vanwege de hitte in Japan liever niet, maar de uitgestelde Olympische Spelen worden volgend jaar in de vertrouwde zomerperiode gehouden.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden