Kai Verbij lijkt voor eerste EK sprint de rust zelve

schaatsen | De eerste Europees kampioen sprint zou zo maar uit Hoogmade kunnen komen. Kai Verbij is er klaar voor.

Nee, echt missen zal hij Pavel Koelizjnikov niet. Kai Verbij grijnst. De Russische schaatser heeft het niveau van de sprint de laatste jaren danig opgeschroefd, zegt hij beleefd.


Maar Koelizjnikov zal het komende weekeinde zeker niet de eerste Europese kampioen op de sprintvierkamp worden. De ploegleiding van Rusland maakte bekend dat de man, die in zijn korte loopbaan twee keer positief werd bevonden bij dopingcontroles, onvoldoende is hersteld van een liesblessure.


Dat biedt Verbij (22) een niet geringe kans om er met de titel vandoor te gaan. Vorige week zegevierde de schaatser uit Hoogmade tijdens de Nederlandse afstandkampioenschappen in het vernieuwde Thialf op de 1000 meter. Zijn tijd: 1.08,22. Dat is zeshonderdste van een seconde boven het één jaar oude baanrecord van Koelizjnikov.


Verbij, nationaal kampioen op de vierkamp, weet zich verzekerd van tegenstand van een andere Rus, Roeslan Moerasjov, en een landgenoot, Kjeld Nuis. Verder doet de Duitser Nico Ihle een gooi naar het eerste Europese kampioenschap.


Op grond van de eerste reeks wereldbekerwedstrijden is Nuis een van de favorieten. Hij won drie van de vier 1000 meters. Daar kan Verbij slechts een tweede plaats in Nagano en de nationale titel van vorige week tegenover zetten. Tegen Nuis pleit dat zijn 500 meter zwakker is; Verbij is regelmatiger. De kracht van Moerasjov ligt op de 500 meter. De sterke Ihle komt het best uit de voeten als de omstandigheden zwaar zijn.


In tegenstelling tot de extraverte Nuis lijkt Verbij (Nederlandse vader, Japanse moeder) de ingetogen Aziatische rust zelve. Overal waar dat maar enigszins mogelijk is, kan hij slapen. Dat belooft wat. Best mogelijk dat niet alleen de Tour, maar ook schaatstoernooien in bed worden gewonnen. Zenuwen? "Natuurlijk. Op de dag van de wedstrijd krijg ik geen hap door mijn keel."


Het kost weinig moeite je voor te stellen dat Verbij in het restaurant van een druk Japans winkelcentrum even een uiltje knapt. Alleen al door zijn lange lijf zou hij opvallen. Vanwege die Zuid-Hollandse vader, die naar Japan ging om molens te bouwen. Schaatsen kon Verbij al heel jong. Hij mocht niet op voetbal omdat hij van zijn moeder op zaterdag naar de Japanse school moest. Op de basisschool werd hij uitgemaakt voor Kai Sjanghai en Loempia Kai.


Het EK sprint is nieuw op de internationale schaatsagenda. Voorheen mochten alleen allrounders om de continentale titel schaatsen (sedert 1893). Maar dat toernooi staat onder druk. In een groeiend aantal landen is de interesse voor de grote vierkamp (500, 5000, 1500 en 10.000 meter) weggeëbd.


Laten we het EK allround terugbrengen tot eens in de twee jaar, besloot de Internationale Schaats Unie afgelopen zomer. Het andere jaar is er dan ruimte voor een EK afstanden, naar het model van de WK en de Olympische Spelen. Elke afstand een winnaar en een erepdodium, geen ingewikkeld rekenwerk.


De sprinters zijn blij met de nieuwe constructie, die extra werkgelegenheid oplevert. Al vraagt Verbij zich af hoeveel waarde hij aan het nieuwe evenement moet hechten. "Een toernooi zonder historie. Dat is natuurlijk afwachten", twijfelt hij.


Vóór dit seizoen hadden de sprinters alleen een WK sprint, dat sinds 1972 elk jaar op de agenda staat. De eerste wereldkampioen was de Fin Leo Linkovesi, een weinig aansprekende naam. Daarna volgden krachtpatsers als Eric Heiden (vier keer), Igor Zjelezovski (zes keer) en Jeremy Wotherspoon (vier keer).


Dat zijn namen waaraan Verbij zich best wil spiegelen. Bij zijn eerste optreden in dat mondiale toernooi eindigde Verbij vorig seizoen achter Koelizjnikov en Nuis als derde. Kai Shanghai? Dan klinkt Europees kampioen Kai toch een stuk mooier.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden