Jubileum met pijnlijke twijfels

Geen goede voorbereiding voor Rafael Nadal op Roland Garros

Wie de site van Roland Garros opent, stuit op een eerbetoon aan Rafael Nadal. De organisatie van het grandslamtoernooi in Parijs, dat morgen begint, blikt deze dagen in een video terug op het afgelopen decennium, dat in het teken stond van Nadal.

In 2005 won de 28-jarige Spanjaard het toernooi voor het eerst. Toen was de gravelspecialist nog een tiener die net kwam kijken op de tour. Gekleed in een driekwart broek, mouwloos shirt met een bandana om zijn hoofd pakte de Nadal brutaal de titel. Sindsdien won hij - met uitzondering van een zeldzaam verlies in 2009 in de vierde ronde tegen Robin Söderling - onafgebroken in Parijs.

Dit jaar is de gravelspecialist uit Mallorca van plan zijn tiende titel te pakken. Maar de voortekenen zijn niet best. Nadal haalde dit jaar slechts één titel. Alleen in Buenos Aires was hij de beste. Dat was zijn eerste toernooizege sinds hij vorig jaar de trofee op Roland Garros won. De laatste keer dat de veertienvoudig grandslamwinnaar zo weinig graveltoernooien won voordat hij op het gravel in Parijs stapte, was meer dan tien jaar geleden. Toen was hij nog dat broekie die net kwam kijken bij de profs.

Door zijn tegenvallende resultaten zakte Nadal naar de zevende plek op de wereldranglijst, zijn laagste notering van het afgelopen decennium. De verklaring? Het ontbrak hem aan zelfvertrouwen, zei hij aan de vooravond van het toernooi in Madrid. Op het gravel in de Spaanse hoofdstad haalde hij nog wel de finale, maar daar verloor hij kansloos van de Brit Andy Murray.

Redenen genoeg voor speculaties over het einde van een tijdperk. Zou de gravelkoning zijn krachten zijn verloren? Toen Nadal jaren geleden op de tour verscheen met zijn powertennis zeiden de kenners dat hij nooit lang mee zou gaan. Zijn krachtige slagen zouden voor te veel blessures zorgen.

Zijn lichaam werd geteisterd, zoals voorspeld. De verwachting dat de pijntjes al snel het einde van zijn carrière zouden betekenen, kwamen niet uit. In de zoektocht naar manieren om zijn lichaam op te lappen probeerde Nadal de ene na de andere therapie uit.

Twee jaar geleden meldde de Spanjaard zich na zeven maanden afwezigheid weer terug op de baan. Door een slepende knieblessure kon hij een groot gedeelte van het seizoen niet in actie komen. Dat probleem loste hij op door middel van stamceltherapie. Daarbij worden kapotte cellen uit het lichaam gehaald en vervangen door gezonde stamcellen.

Pijn bleef Nadal altijd houden. Het was een van de tegenslagen waarmee hij moest leren omgaan. Na een daverende comeback, waarin hij maar liefst acht toernooien won, plus Roland Garros en de US Open, sloeg het noodlot weer toe.

In de finale van de Australian Open van vorig jaar kreeg Nadal last van zijn rug. Strompelend liep hij over de baan. Hij weigerde op te geven. Dat vond hij respectloos richting de Zwitser Stanislas Wawrinka, die op het punt stond zijn eerste grandslamtitel te winnen. Weer greep Nadal naar de stamceltherapie om zijn rug op te lappen.

Toen dat lichaamsdeel weer in orde was, begon zijn pols op te spelen. Daardoor miste hij de US Open van vorig jaar. Tot overmaat van ramp kwam er ook nog een blindedarmontsteking overheen, waar hij in november aan werd geopereerd.

Om zijn lichaam te ontzien, traint Nadal met speciale trainingsapparaten waarbij er minder druk op zijn gewrichten komt. Ook probeert hij de laatste jaren aanvallender te spelen. Urenlange sessies waarbij zijn oom Toni hem ballen op waterflesjes liet mikken, moesten ervoor zorgen dat hij minder hoefde te leunen op zijn verdedigende spel.

Nadal probeerde ook een nieuw racket uit met een groter blad, maar dat was geen succes. Het wapen waarmee hij de ballen sneller zou kunnen nemen, zorgde ervoor dat hij niet genoeg controle had op de baan. Na een pijnlijke nederlaag tegen Fabio Fognini in Barcelona pakte hij snel zijn oude racket weer op. Daarmee speelt hij deze week op Roland Garros.

De slechte start zorgde voor twijfels in zijn hoofd. Hoe minder zelfvertrouwen, des te meer er wordt gespeculeerd over zijn houdbaarheid. Nadal werd dan ook verrast door de eerste vraag op zijn persconferentie van gisteren.

Toen uit de loting bekend werd dat hij als zevende reekshoofd al in de kwartfinale de nummer één van de wereld Novak Djokovic uit Servië kan treffen, luidde de eerste vraag hoe zijn training ging. Die ging goed. Daarna kwam het onderwerp waar het al de hele dag over ging in de wandelgangen op het tennispark bij het Bois de Boulogne. Die potentiële kwartfinale. Djokovic verkeert in een bloedvorm - hij pakte dit jaar vier toernooizeges én de titel op de Australian Open - en is erop gebrand om dit jaar voor het eerst in zijn carrière in Parijs te winnen.

Glimlachend antwoordde Nadal dat hij daar graag zou willen staan. Maar dat hij er eerst nog maar moest zien te komen. En die weg was niet makkelijk, zei hij. Maar dat was het nooit.

Ook Sijsling naar hoofdtoernooi Roland Garros

Igor Sijsling heeft zich vrijdag via de kwalificaties geplaatst voor het hoofdtoernooi van Roland Garros. De Nederlandse nummer 166 van de wereld won in de derde en laatste kwalificatieronde in twee sets van de mondiale nummer 207 Marius Copil uit Roemenië: 6-2 6-4.

Sijsling is daarmee de derde Nederlander die in actie komt op het Parijse gravel. Robin Haase werd eerder op de dag bij de loting voor de eerste ronde gekoppeld aan de Kroaat Marin Cilic, terwijl Kiki Bertens het opneemt tegen de Russin Svetlana Koeznetsova.

Sijsling krijgt het ook niet makkelijk. Hij speelt tegen de Let Ernests Gulbis, de nummer 24 van de plaatsingslijst.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden