Japan lijkt aan verjonging toe

Oranje speelt dinsdagnacht tegen de regerend wereldkampioen. Maar hoe sterk is die ploeg nog?

Eigenlijk kan het voor Japan, de tegenstander van Nederland in de achtste finales van het WK vrouwenvoetbal, nooit mooier worden dan vier jaar geleden. Natuurlijk is prolongatie van de wereldtitel het grote doel in Canada, maar een nieuwe mondiale triomf zal eeuwig in de schaduw staan van dat memorabele toernooi van 2011 in Duitsland. Een heel land putte destijds moed en troost uit het succes van de voetbalsters.

"Ik hoop dat deze prestatie de mensen een beetje gelukkig maakt", zei een geëmotioneerde bondscoach Norio Sasaki destijds na de gewonnen finale tegen de Verenigde Staten. Vier maanden voor het WK werd Japan zwaar getroffen door verwoestend natuurgeweld. Een zeebeving en een tsunami aan de noordoostkust van het land maakten ruim 25.000 slachtoffers en dompelden de natie in diepe rouw.

Misschien kwam het wel door de ramp die het land overspoelde dat de voetbalsters in Duitsland boven zichzelf uitstegen. Op de voorgaande vijf WK's waren de Japanse vrouwen slechts één keer door de poulefase gekomen. In 1995, toen er in Zweden nog maar twaalf landen deelnamen, haalde Japan de kwartfinales waarin het met 4-0 werd verslagen door de Verenigde Staten.

Maar vier jaar geleden viel alles zijn plaats voor Japan. Na de poulefase werd, tot groot verdriet van heel Duitsland, de Frauschaft uitgeschakeld. En in de halve finales werd een andere Europese grootmacht, Zweden, verslagen. Tegenstander in de eindstrijd was het team van de Verenigde Staten. De voortekenen voor Japan waren niet bepaald gunstig. In de voorgaande vijftien wedstrijden werd nooit van de Amerikanen gewonnen.

De finale voor bijna 50.000 toeschouwers in Frankfurt werd een ware thriller. De Amerikanen kwamen tweemaal op voorsprong, maar drie minuten voor het einde van de verlenging maakte Homare Sawa alsnog de 2-2. In de strafschoppenserie beschikten de Japanners over de sterkste zenuwen. Overmand door hevige emoties vierden zij hun eerste grote mondiale succes.

"Ik hoop dat de mensen in Japan weer wat moed putten uit ons optreden", zei Sawa, die met vijf doelpunten topscorer van het WK werd en tot de beste speelster van het toernooi werd uitgeroepen. Een jaar na het succes in Duitsland veroverden de Japanse vrouwen zilver op de Olympische Spelen van Londen en vorig jaar vierde het land het kampioenschap van Azië.

Maar in de aanloop naar het WK in Canada liep alles niet zo vlotjes. Op de Algarve Cup, een jaarlijks toernooi in Portugal, kwam de ploeg van Sasaki niet verder dan de negende plaats. Die matige prestatie voedde de verhalen dat het relatief oude team over zijn hoogtepunt heen was. Zeventien van de in Canada aanwezige 23 speelsters waren er vier jaar geleden in Duitsland ook bij. Inclusief Sawa, inmiddels 36 jaar.

In de poulewedstrijden kon Japan niet imponeren. Er werd weliswaar drie keer gewonnen, maar steeds met minimaal verschil: 1-0 tegen Zwitserland, 2-1 tegen Kameroen en ook maar 1-0 tegen Ecuador, dat eerder nog door Zwitserland met 10-1 was verslagen. Opvallend was dat Sasaki in de drie duels al zijn speelsters een kans gaf. En, toch heel ongewoon, ook zijn drie keepers stonden allemaal een keer onder de lat. Onzekerheid of Japanse wijsheid? Volgende week mogelijk het antwoord.

undefined

'Het wordt een zwaar potje'

In zijn altijd weloverwogen gekozen bewoordingen noemde Roger Reijners de wedstrijd tegen Japan 'een enorme uitdaging'. De bondscoach had over elke andere tegenstander van Nederland in de achtste finales van het WK waarschijnlijk hetzelfde gezegd. Maar als het gaat over Japan heeft hij wel een punt. De titelverdediger en nummer vier van de wereld behoort tot de grote favorieten. "Het is een voetballende ploeg, met goed positiespel", zei Reijners voor vertrek naar Vancouver waar het duel met Japan dinsdagnacht 4.00 uur Nederlandse tijd wordt gespeeld. Hij zei een goed beeld van de tegenstander te hebben. "We hebben ze gezien op de Algarve Cup, in oefenduels en in de poulewedstrijden hier." Eén speelster van Japan stipte Reijners even aan: Homare Sawa. Zij werd tijdens het WK van 2011 in Duitsland topscoorster en beste speelster van het toernooi. "Ze is al 36, maar nog altijd erg goed." Nederland hield op het WK geen goede herinneringen over aan de ontmoeting met de andere vertegenwoordiger uit Azië, China. "Ik hoop dat we daaruit onze lessen hebben getrokken. Het wordt een zwaar potje, maar er is volgens mij wel wat te halen."

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden