Invaller Huntelaar houdt Ajax met winnende treffer tegen Groningen op koers voor de titel

Klaas Jan Huntelaar van Ajax viert de 0-1 tegen FC Groningen. Beeld BSR Agency

Ajax gokt op drie paarden, en ze lopen nog allemaal even statig rechtop. Vanavond dreigt er eentje, de eredivisieknol, even mank te gaan lopen, maar in de slotfase van een slijtageslag met FC Groningen zorgt invaller Klaas-Jan Huntelaar na een opportunistische spitsenactie ervoor dat de koppositie in de eredivisie behouden blijft. Twaalf minuten voor tijd knalt de routinier de bal snoeihard achter Groningen-goalie Sergio Padt. Drie punten bedraagt het gaatje met achtervolger PSV dat zondag in actie komt tegen ADO Den Haag. Na deze speelronde zijn er nog drie te gaan.

Overigens haalt Huntelaar het einde van de wedstrijd niet. De spits heeft na de bevrijdende goal zijn shirt uitgetrokken, een actie dat hem op geel komt te staan. Omdat hij zich zes minuten later vergrijpt aan Memisevic kan de spits inrukken. In de resterende minuten zet FC Groningen alles op alles om de ongeslagen status in eigen huis van na de winterstop intact te houden, maar Ajax-keeper André Onana weigert te capituleren.

Het ontzag is groot als rond vieren de spelersbus van Ajax haar inhoud uitspuugt vlak voor het stadion van FC Groningen. Werden ze vroeger nog weleens beschimpt of bespuwd op vijandelijke bodem, met de huidige status van Champions League-helden worden ze als heiligen behandeld. Zie keeper Onana high-fives uitdelen aan jeugdige fans, zie in de catacomben Groningen-speler Kaj Sierhuis (verhuurd door Ajax aan Groningen) zelfs op de foto gaan met Frenkie de Jong. De toekomstige Barcelona-speler heeft bijna de status van een film- of popster.

Hoe anders is de stemming ruim anderhalf uur later als de wedstrijd ontbrandt. FC Groningen-trainer Buijs heeft zijn spelers duidelijk instructies gegeven hoe om te gaan met de hooggewaardeerde gasten. Een gezonde dosis agressiviteit moet het surplus aan kwaliteit bij de gasten compenseren. Reeds in de slotfase liggen een paar sleutelspelers van Ajax (Tadic, De Ligt) kermend op de grond. Ook De Jong moet het telkens ontgelden, de thuisploeg geeft de dartele middenvelder geen centimeter ruimte. Aan de zijlijn drentelt trainer Erik ten Hag nerveus op en neer. In de beslissende fase van de competitie, met uitzicht op zoveel prijzen, zit hij niet te wachten op blessures.

Flow

Waar sommigen misschien Klaas-Jan Huntelaar verwacht hebben in de beginopstelling, start Ten Hag met de elf die dit seizoen de Champions League naar hun hand zetten. De flow waarin het elftal zit, moet nu niet meer onderbroken worden, luidt zijn gedachtegang. Het is prachtig dat hij aan het eind van het seizoen nog drie schoteltjes in de lucht houdt, maar iets concreets in handen heeft hij nog niet. En juist het duel met FC Groningen, dat aan een prachtige reeks bezig is na de winterstop, lijkt de grootste hobbel in de race naar de 34ste landstitel. Thuisduels tegen Vitesse en FC Utrecht lijken te overzien waarna het karwei op De Vijverberg afgemaakt kan worden, hoewel de club daar slechte herinneringen heeft liggen, daterend uit mei 2016 toen het de landstitel daar ook op de laatste speeldag uit handen gaf ten faveure van PSV.

Maar eerst moet FC Groningen eraan geloven, maar dat geeft zich niet zomaar gewonnen. In de eigen Euroborg heeft men na de winterstop een aanzienlijke reputatie opgebouwd, zeven duels op rij werden er gewonnen, en in wedstrijd acht weigert men zich lange tijd neer te leggen bij de superioriteit van de tegenstander, halve finalist in de Champions League of niet. Zelf creëert Groningen bitter weinig, op een venijnig schot van Ludovit Reis na dat net naast zeilt, het geeft ook weinig weg. Ajax’ belangrijkste wapenfeit is een kopbal van Matthijs de Ligt op de paal, verder komt Sergio Padt niet al te vaak in de problemen, ook al omdat bij Ajax niet bij iedereen het heilige vuur brandt. Met name linksbuiten David Neres speelt op waakvlamniveau, maar ook Hakim Ziyech is op weinig goeds te betrappen.

Na rust blijkt dat FC Groningen meer in huis heeft dan enkel een houthakkersmentaliteit. Na een klein kwartier heeft Ritsu Doan de openingstreffer op zijn voet, maar hij schuift de bal net naast. De aandrang van FC Groningen noopt Ten Hag tot een tegenmaatregel, hij versterkt de aanval met Klaas-Jan Huntelaar, die Lasse Schöne vervangt. De Achterhoeker kroonde zich vorig seizoen in dezelfde wedstrijd tot matchwinnaar, scoorde drie keer in het laatste competitieduel met Excelsior, en moet nu de kampioenskansen van Ajax intact houden. De vuurpijl die zijn kant op komt, lijkt een prooi te worden voor Tim Handwerker, maar die verslikt zich in de ‘handtastelijkheden’ van Huntelaar die zich vrij frommelt en meedogenloos uithaalt. 

De Groningers beroepen zich op de VAR, maar als die geen krimp geeft, is de zege bijna een feit. Hoewel Huntelaar het zichzelf en het elftal moeilijk maakt, als hij in de resterende tijd naar de kant moet met een rode kaart. De thuisploeg dringt nog één keer aan, krijgt nog een paar kansen maar Onana en De Ligt werpen zich met een leeuwenhart voor de bal. Zodat de paradepaardjes van Ajax nog immer in de race zijn voor drie hoofdprijzen.

Lees ook: 

Erik ten Hag verlegt grenzen, van Ajax én zichzelf

Toen het stroef liep bij Ajax, bleef Erik ten Hag kalm. Nu de stemming omslaat, is hij een stille genieter.

Als je club die ene prijs wint: fan zijn van FC Groningen

Vier jaar geleden won FC Groningen de KNVB-beker: een unicum voor de club. Fanatiek Groningen-supporter Robert Visscher schrijft een boek over deze ­historische bekerwinst. Waarom werd hij fan van een club die verder weinig prijzen pakt? Plus interviews met en portretten van drie diehard-fans.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden