In zijn hoofd is Hewitt nog steeds een topper

Met Juan Carlos Ferrero en Lleyton Hewitt namen twee kampioenen uit het verleden afscheid van Roland Garros. Hun magie bestaat slechts uit vergeelde herinneringen.

De bravoure van weleer stond fier overeind. Zonder te knipperen met zijn ogen sprak Lleyton Hewitt de verwachting uit in de nabije toekomst de tweede week van een grand slam te halen. Overtuigend klonk de boodschap niet. Rafael Nadal had hem zojuist eenvoudig verslagen in de derde ronde van Roland Garros. Het paste bij de tragiek die de voormalige nummer één van de wereld omgeeft.

Aan het begin van dit millennium vocht de Australiër zich met energiek spel naar de tennistop. Hewitt creëerde een hype in zijn land, toen hij de US Open (2001) en Wimbledon (2002) op zijn naam schreef. Fans pakten het vliegtuig en namen luidruchtig bezit van de tribunes waar hun held zijn opwachting maakte. Toen prestaties uitbleven, doofde de interesse langzaam.

Hewitt kon gisteren op Court Philippe Chatrier de magie geen nieuw leven inblazen. Ondanks zijn vechtlust degradeerde Nadal hem tot een figurant (6-1 6-3 6-2). De titelverdediger troefde zijn opponent af op onderdelen waarop Hewitt in een vorig leven het patent bezat. De Spanjaard rende sneller, knokte harder en beschikte over een scherper instinct.

Zich schamen hoefde Hewitt niet. Geen enkele tennisser heeft vooralsnog een antwoord klaar op het spel van Nadal. Alleen Federer, generatiegenoot van de inwoner van Adelaide, zorgt af en toe voor een rimpeling in het water. Vreemd genoeg dacht Hewitt gisteren na afloop te geloven in een wederopstanding. Een kronkel in de gedachten van een sporter die krampachtig vasthield aan glorie uit betere tijden.

Zijn versleten lichaam en lage ranking (48ste) hadden hem nederiger moeten stemmen. Zelfs de meest gepassioneerde fan herkende in de 28-jarige Hewitt geen potentieel kampioen meer. De pet, achterstevoren op het hoofd, vormde een laatste herinnering aan de rebel die hij ooit was. De woeste aanmoedigingen, een ander handelsmerk, kwamen slechts sporadisch aan de oppervlakte.

Hewitt wilde niet van opgeven weten. Een operatie aan zijn heup wierp hem ver terug. Sinds zijn rentree in januari zag hij zijn vorm met de week groeien, bezwoer hij. Op Wimbledon en de US Open moet serieus rekening met hem worden gehouden, tenzij hij vroeg in het toernooi wordt gekoppeld aan de absolute top. „Alles staat of valt met een gunstige loting”, sprak hij veelbetekenend.

Diep van binnen besefte hij best dat zijn tijd aan het front voorbij is. Deze constatering openlijk uitspreken voor de spiegel kon Hewitt duidelijk nog niet. Nadal liet indirect merken in Hewitt geen concurrent meer te zien. Uit beleefdheid wijdde hij na de partij een paar zinnen aan zijn opponent.

Misschien doet Hewitt er goed aan te spreken met Juan Carlos Ferrero. In de anonimiteit van baan 17 drong de realiteit tot hem door. De nederlaag tegen laagvlieger Kohlschreiber in de tweede ronde maakte pijnlijk duidelijk, dat hij niet langer mee kan. De 29-jarige Spanjaard zag weinig aanknopingspunten om nog een seizoen door te gaan. „Veel hangt af van mijn motivatie”, somberde hij.

De ster van Ferrero rees snel. De gravelspecialist voerde in 2003 acht weken de wereldranglijst aan. In dat jaar beleefde hij in Parijs zijn sportieve hoogtepunt. El Mosquito versloeg op het centre court van Roland Garros Martin Verkerk. Het bleek een eenmalig succes te zijn. Net als Hewitt, 80 weken werelds beste, moest hij passen voor een opkomende generatie met meer capaciteiten.

Waar Ferrero het onvermijdelijke erkende, blijft Hewitt stug doorploeteren. Hij putte hoop uit een confrontatie met een spook uit het verleden. In zijn openingswedstrijd stuitte hij op Ivo Karlovic. De boomlange Kroaat (2 meter 8 lang) verpestte in 2003 zijn terugkeer op Wimbledon. De regerend kampioen werd door hem in de eerste ronde uitgeschakeld. Aan hun wederzien hield Hewitt een beter gevoel over. Ondanks een recordaantal van 55 aces tegen won hij in vijf sets.

Als Hewitt later dit jaar op de grand slams in Londen en New York hetzelfde meemaakt als Ferrero in het Bois de Boulogne, komt hij wellicht tot een realistisch inzicht. Een titel van formaat of een plek in de top-10 ligt definitief buiten zijn bereik.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden