Weblog

In Bemidji zijn cheerleaders bang van Trump

De stoere houthakker Paul Bunyan in het noordelijke Amerikaanse plaatsje Bemidji. Beeld foto Erik van Zwam
De stoere houthakker Paul Bunyan in het noordelijke Amerikaanse plaatsje Bemidji.Beeld foto Erik van Zwam

In de Verenigde Staten stijgt de verkiezingskoorts snel naar een hoogtepunt. Welke kandidaten het in november namens de Democraten en Republikeinen tegen elkaar zullen opnemen, wordt deze zomer bekend. De race is spannend, en overal in de VS voelbaar. Erik van Zwam reist langs de Mississippi-rivier en peilt de stemming.

Op deze zonnige lentedag met een strakblauwe hemel en een ijskoude wind vereeuwigen vijf cheerleaders van Bemidji State University zichzelf. De studentes dragen, zoals bij cheerleaders gebruikelijk, een short en slechts een t-shirtje, en vernikkelen van de kou.

Rillend fotograferen ze elkaar onder het levensgrote, zes meter hoge standbeeld van Paul Bunyan. Hij symboliseert de Amerikaanse houthakker: een bikkel, recht door zee en niet kapot te krijgen. Bunyan is een sprookjesfiguur, maar is beroemd in heel Amerika. Sinds 1937 is het een van de meest gefotografeerde toeristische attracties. Naast Bunyan staat de monsterlijke grote blauwe stier Babe, ook al zo'n plattelandssymbool.

De universiteit van de vijf cheerleaders ligt een kilometer verder aan Bemidji Avenue, de hoofdstraat van Bemidji. Het 13.000 inwoners tellende houthakkersstadje heeft geen Main Street, maar kan eerste stad aan de Mississippi niet overgeslagen worden.

Main Street

In de Verenigde Staten is Main Street, de hoofdstraat, het centrum van menig metropool en plattelands gehucht. Trouw-verslaggever Erik van Zwam volgt de machtige Mississippi van het hoge noorden naar het diepe zuiden. Onderweg stopt hij steeds in Main Street ergens langs de rivier om de lokale stemming te peilen over de presidentsverkiezingen. Dit is de eerste aflevering van zijn blog.

null Beeld thinkstock
Beeld thinkstock

'Feel the Bern'
Het onderwerp presidentsverkiezingen levert gefronste wenkbrauwen op. "Feel the Bern", is de reactie van blonde Alisha Houdek met haar overdreven brede zwartgemaakte lijnen boven haar ogen.

Ze gebruikt de slogan van de democratische kandidaat Bernie Sanders, de tegenhanger van Hillary Clinton. Ondanks zijn leeftijd van 74 jaar is hij mateloos populair onder goed opgeleide jongeren. Waarom? "Hij heeft normen en waarden en hij heeft ideeën", verklaart ze haar voorkeur. "Donald Trump is een stommeling. Hij is egocentrisch en lomp." Alisha wind er geen doekjes om. Ze mag Trump niet en vindt hem gevaarlijk.

'Pure racist'
Baily Anderson schudt weifelend met haar zwarte paardenstaart. "Mijn mening over hem wordt vooral bepaald door wat de media over hem vertellen en wat ik op sociale media lees. Hij wordt afgeschilderd als een pure racist. Als dat waar is, maak ik me grote zorgen als hij president wordt."

De dames cheerleaders bij het standbeeld van Bunyan. Uiterst links Baily Anderson, in het midden Alisha Houdek. Beeld Erik van Zwam
De dames cheerleaders bij het standbeeld van Bunyan. Uiterst links Baily Anderson, in het midden Alisha Houdek.Beeld Erik van Zwam

Onmiddellijk trekt Alisha fel van leer tegen Trump, terwijl de andere cheerleaders achter haar in atletische poses op de foto gaan met Paul Bunyan als decor. "Trump maakt me bang. Als hij wordt gekozen tot president, hoe gaan we elkaar in dit land dan behandelen? De mensen die op hem stemmen, hoe denken zij over anderen?" Ook Baily vindt dit beangstigende vragen als het waar is wat er over Trump wordt gezegd.

Ver weg
Gelukkig raken de presidentsverkiezingen het kleine Bemidji aan de bovenloop van de Mississippi nauwelijks, constateert Baily met enige opluchting. Ze woont hier al haar hele 21-jarige leven. Het ligt te ver weg van de politieke en economische drukte. De regio is al zo lang niet meer een motor van de Amerikaanse economie.

Alisha roept naar de andere cheerleaders. Ze moeten gaan. Het is druk. Ze moeten zowel het rugbyteam, het hockeyelftal en sinds kort ook de basketbalwedstrijden feestelijk begeleiden met hun optredens. Hockey heeft haar voorkeur, want het studentenelftal heeft de cup van Minnesota onlangs gewonnen en daar gaat het om. De bibberende cheerleaders zwaaien nog een keer en laten de superhouthakker achter voor volgende bewonderaars.

Een typisch Amerikaans straatbeeld in Bemidji. Beeld Erik van Zwam
Een typisch Amerikaans straatbeeld in Bemidji.Beeld Erik van Zwam

De machtige Mississippi

De Mississippi-rivier ontstaat in Lake Itasca. Het meer ligt in het hoge noorden, in het merengebied van de Verenigde Staten. 3700 kilometer stroomt het water zuidwaarts naar de Golf van Mexico.

Bemidji, het eerste stadje aan de Mississippi aan het gelijknamige meer, ligt hemelsbreed nog geen dertig kilometer van de bron van de rivier. In de negentiende en begin twintigste eeuw was het gebied de economische motor van de VS. Hier werden jaarlijks miljoenen kubieke meters bomen gekapt en via de rivier afgevoerd. Nog steeds is Bemidji een houthakkersstadje, maar het moet zijn roem vooral hebben van die gloriedagen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden