IJsbeer is wit van buiten maar een beetje bruin van binnen

IJsberen hebben allemaal een stukje bruine beer in zich, blijkt uit een artikel dat vandaag in het vakblad Current Biology verschijnt. De bruine moederbeer leefde zo'n twintig- tot vijftigduizend jaar geleden in het huidige Ierland.

Een groep internationale wetenschappers ontdekte dit door huidig en fossiel DNA van ijsberen te vergelijken met dat van bruine beren. Hieronder was DNA van verschillende Ierse bruine beren, een populatie die ongeveer negenduizend jaar geleden is uitgestorven.

Waarschijnlijk zorgden veranderingen in de Noord-Atlantische ijskap ervoor dat de leefgebieden van de twee berensoorten tijdelijk overlapten. Bij ontmoetingen konden paringen tussen de twee soorten plaatsvinden, die leidden tot vruchtbare nakomelingen.

"Je zou niet verwachten dat een gemeenschappelijke voorouder relatief zo kort geleden te vinden is", zegt de Ierse hoogleraar genetica Daniel Bradley die aan het onderzoek meewerkte. Want niet alleen qua uiterlijk, ook qua gedrag verschillen de beren van elkaar. IJsberen zijn uitstekende zwemmers, terwijl de bruine beren zich in het boomklimmen hebben bekwaamd.

De ijsbeer is niet in Ierland ontstaan, benadrukt Bradley. De afsplitsing van de twee soorten vond zo'n 800.000 tot 150.000 jaar geleden plaats, ver voor de tijd van de Ierse moederbeer. De wegen van de beren scheidden toen bovendien niet in Ierland, maar aan de Siberische kust.

De onderzoekers denken dat de ijsbeer en de bruine beer elkaar de afgelopen honderdduizend jaar meerdere malen hebben ontmoet en 'brijsbeertjes' hebben verwekt. Ook nu trekken ijsberen door het smeltende ijs steeds vaker het land op, zegt biologe Ceiridwen Edwards, eerste auteur van het artikel. Daardoor kunnen zij weer in de leefgebieden van bruine beren terechtkomen.

Hoe vaak de twee berensoorten elkaar ontmoeten en hoe vaak daar jongen bij ontstaan, is niet bekend. Edwards: "Er zijn verschillende brijsberen in dierentuinen te vinden, maar tot nu toe is er nog maar één halfbloedje in het wild gevonden. Die werd in 2006 in Canada geschoten." Edwards vermoedt dat de jonge beer het gedrag van zijn of haar moeder kopieert. Is die een ijsbeer dan zal het jong gaan zwemmen, is de moeder een bruine beer, dan wordt het bomen klimmen. Of zij daar even goed in zijn als hun volbloed ouders, is ook nog een vraag.

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden