Honkballers van de Houston Astros koppelen wilskracht aan talent

Justin Verlander, werper bij de Houston Astros, is goed voor 29 miljoen dollar per jaar.Beeld AP

De Houston Astros wonnen vorig jaar de World Series en zijn nu topfavoriet. Het team dat zelden een rol van betekenis speelde heeft het recept voor succes gevonden: scouten op de innerlijke drijfveer van talenten.

Sonore tv-stem: ‘Gedurende deze onderbreking in het spel, is dit een populaire clip.’ Dit is de tekst die in de reguliere competitie tussen de honkbal­innings klonk op mlb.tv, de betaalzender waarop per jaar alle 2430 competitiewedstrijden live te zien zijn.

Inderdaad: 30 teams spelen elk jaar 162 wedstrijden tussen begin april en eind september. Daarna starten de play-offs, die dinsdagnacht zijn begonnen, en die duren tot eind oktober.

Vorig jaar wonnen de Houston Astros de titel. Een van die clips toont een man die terugkeert uit de kleedkamer en die in de dug-out zijn teamgenoten begint op te jutten. Het is Justin Verlander, topwerper van beroep tegen een vergoeding van ruim 29 miljoen dollar per jaar. Houston staat op dat moment achter tegen de Los Angeles Dodgers in de tweede wedstrijd van de World Series. Verlander, een veteraan met dertien seizoenen ervaring achter zich, brult: ‘Twee runs achterstand zegt nog niks!’

Verlanders transfer van Detroit naar Houston wordt mooi beschreven in het boek ‘Astroball, a new way to win it all’. Het gaat over de opkomst van de Houston Astros en de vernieuwde manier van talentontwikkeling en bedrijfsvoering. De gedreven Verlander is de laatste toevoeging die het team in 2017 nodig heeft.

Bijzonder

Ook deze maand zijn de Astros topfavoriet. Ze zouden in staat moeten zijn de titel te prolongeren en daarmee de New York Yankees op te volgen, het laatste team dat daartoe in staat was, in 2000. Dat de Astros überhaupt een keer de World Series zouden winnen is bijzonder. Het team, opgericht in de jaren zestig van de vorige eeuw, was meestal bar slecht. In 2005 reikte het een keer tot de finale, maar verloor daarin kansloos van de Chicago White Sox. Daarna zonken de Astros weer naar de bodem van de ranglijst.

Tot Houston in 2013 tekenen van verbetering ging vertonen. Buiten het zicht van de actuele cameralampen begon het te broeien. Het geld dat de nieuwe eigenaar investeerde werd nu eens een keer slim besteed en niet uitgegeven aan uitgerangeerde sterren of toptalenten die strandden in de vele onderdivisies die het Amerikaanse honkbal rijk is.

In het door data geregeerde sportlandschap begon Houston met een paar intelligente sportdirecteuren vooral met het selecteren van talenten die aan hun fysieke kwaliteiten ook een geestelijke veerkracht konden toevoegen, een growth mindset. Jonge mannen, zoals José Altuve, Carlos Correa en Alex Bregman; spelers met een drang om te willen uitblinken, om te willen groeien. Wilskracht gekoppeld aan talent, geanalyseerd door scouts en gestut door onweerlegbare statistieken aangeleverd door analisten.

Man én machine

Uit ‘Astroball’: ‘Hoe kunnen computers en mensen het beste uit elkaar halen? Daar ging het om. Succes is niet een zaak van man of machine, maar van man en machine, met de man aan het roer.’

Vorig jaar waren het vooral de slagmensen die het verschil maakten in de topwedstrijden, dit seizoen zijn de werpers lastig uit het lood te slaan. Houston wist topwerper Gerrit Cole te strikken en samen met Charley Morton en de eerder genoemde Verlander sturen ze de ene na de andere slagman met drieslag naar de kant. Verlander, Cole en Morton staan in de top-20 van ‘meeste strike-outs’.

Het eerste duel met de Cleveland Indians, vannacht in de eerste ronde van de play-offs, zal daarom een werpersduels zijn voor fijnproevers. Cleveland heeft maar liefst vier strike-out-koningen uit de top-20 in dienst: Bauer, Carrasco, Clevinger en Kluber. In zulke duels gaat het om de kleine zaken. En dus ook om de geest. Hoe graag wil je winnen? En wie zorgt ervoor dat het vuur blijft branden als de tegenstander de brandslang op je zet? Reken er maar op dat de man van 29 miljoen weer een keer de kleedkamer uit zal komen stormen als de zaak verloren lijkt.

Vijf Nederlandse internationals in de play-offs

In de play-offs van de Amerikaanse honkbalcompetitie komen vijf Nederlandse internationals in actie. Didi Gregorius, korte stop van de New York Yankees, speelde woensdagnacht de wildcard-game tegen Oakland Athletics voor een plek in de eerste ronde tegen Boston Red Sox, waar Xander Bogaerts de korte stop is.

Bij de Milwaukee Brewers staat tweedehonkman Jonathan Schoop onder contract. Milwaukee neemt het op tegen de Colorado Rockies. Bij de Los Angeles Dodgers is werper Kenley Jansen van groot belang. Vorig jaar verloor Los Angeles van Houston in de World Series. De Dodgers spelen vannacht tegen de Atlanta Braves van tweedehonkman Ozzie Albies.

Lees ook:

Koele kikker krijgt kans in Kansas

Als een club uit de Major League je op 16-jarige leeftijd vastlegt, heb je als honkballer heel wat in je mars. De kans dat Darryl Collins het in Amerika gaat maken, blijft echter gering.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden