Reportage

Honderden vermisten, tienduizenden uit hun huis gevlucht door bosbranden in Californië

William en Anna Goodnight, op een parkeerplaats in Chico.Beeld REUTERS

In Californië zijn de bosbranden nog niet onder controle. Het aantal doden en vermisten stijgt, terwijl tienduizenden mensen zich in tijdelijke opvanglocaties afvragen of hun huis er nog staat.

Op de parkeerplaats van de Walmart in het stadje Chico proberen Anna en William Goodnight er maar het beste van te maken. Anna zit op een omgekeerd winkelwagentje, ze eet roerei met aardappelkroketjes. Haar man William drinkt een biertje.

Maar dan begint William te huilen. “We zijn dankbaar. We hebben het nog beter getroffen dan sommige anderen.” Hij gebaart naar zijn vrouw. “Ik heb geprobeerd om mezelf groot te houden voor haar. Maar nu knapt er eindelijk iets.”

Verzwolgen door brand

Hun huis stond hier nauwelijks twintig kilometer verderop, in Paradise. Maar dat stadje van 25.000 inwoners is volledig verzwolgen door de bosbranden, die sinds ruim een week in Californië woeden, en die nog steeds niet onder controle zijn. Het dodenaantal staat nu officieel op 63, maar dat zal nog oplopen. Reddingswerkers hebben lichamen gevonden in de restanten van huizen en uitgebrande auto’s, maar in veel gevallen zullen mensen helemaal tot as gereduceerd zijn.

Californië schrok toen de autoriteiten op donderdag het aantal vermiste personen verhoogden tot maar liefst 631. Maar daar zitten ook mensen bij die gewoon gevlucht zijn, en zich niet realiseren dat ze als vermist zijn opgegeven, vertelt sheriff Kory Honea van Butte County. Hij heeft de lijst openbaargemaakt, zodat mensen kunnen controleren of ze erop staan. Veel van de vermisten zijn 65-plussers: Paradise stond bekend als een oord voor gepensioneerden.

“De chaos waar we mee te maken kregen was enorm”, kijkt Honea terug op het begin van de crisis. “Nu willen we ervoor zorgen dat we iedereen meetellen.”

Zo’n 52.000 inwoners van Californië zijn hun huis ontvlucht, en hebben hun toevlucht gezocht bij vrienden en familie, in motels, of in allerlei geïmproviseerde opvanglocaties, zoals deze parkeerplaats in Chico. Er staan hier inmiddels zo’n 75 tenten, en dat worden er meer. Het geld van mensen die nu nog in een hotel zitten, raakt op.

Dat laatste gebeurde ook bij de familie Batres. Ze woonden in het plaatsje Magalia, ook in de buurt. Of hun huis er nog staat, weten ze niet. “Het is koud en eng”, vertelt de dertienjarige Lily Batres. “Ik ben bang dat mensen onze tent binnenkomen.”

Hoe lang de situatie nog gaat duren, weet niemand. Op andere plekken in Californië mogen sommige mensen dien tijdelijk uit hun huis ontheemd waren geleidelijk aan terug naar hun huis, als dat er nog staat. Maar in dit gebied zijn de elektriciteitsleidingen nog kapot, de wegen gesloten, en de brandweermannen aan het werk. In heel Californië merk je aan de dikke, vuile lucht dat er nog veel branden woeden. Veel scholen zijn daarom dicht, en de iconische openluchttram van San Francisco rijdt ook niet.

Vrijwilligers

Onder de evacués in Chico gaan geruchten dat het kamp dit weekend gesloten wordt, maar bij navraag bij de Walmart en de gemeente blijkt er eigenlijk niemand verantwoordelijk voor het provisorische kamp. Alles wordt hier geregeld door vrijwilligers, en die willen het nu ook sluiten, als ze mensen tenminste op een betere plek kunnen onderbrengen.

Jessica Busick is één van die vrijwilligers. Zij en haar man hebben een foodtruck, en kwamen hier vorige week staan om gratis eten uit te delen. “Het uiteindelijke doel is om mensen uit hun tenten en auto’s te krijgen, en in huizen”, zegt ze. 

Maar nog belangrijker is het om zicht te krijgen op welke vermisten waar precies zijn. Een andere vrijwilliger, Melissa Contant, is uit San Francisco komen rijden om te helpen. Ze geeft advies aan de evacués over hoe ze zich bij de autoriteiten kunnen melden. Dat maakt ook een wat geïmproviseerde indruk. De Fema, de nationale rampendienst, heeft borden neergezet. Daarop kunnen mensen de namen schrijven van kennissen die ze niet hebben kunnen bereiken. Wie zichzelf op de lijst ziet staan, kan er ‘hier’ achter schrijven. Sheriff Honea verwacht dat het aantal vermisten nog wel even zal blijven fluctueren.

Verwoesting in Malibu.Beeld Getty Images
Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden