Homeruns: het trauma van de Major League

Alex Gordon, die vorig jaar het homerunrecord uit de boeken sloeg.Beeld Getty Images

Er worden in Amerika almaar meer homeruns geslagen. Komt dat door betere analyses, of is er meer aan de hand?

"Haven't we seen this show before?" Sportcolumnist Michael Powell van de New York Times keek vorig jaar met argwaan naar wat zich op zijn televisiescherm afspeelde. Het Amerikaanse Major League honkbalseizoen liep op zijn einde. Met een krachtige zwaai joeg de linkshandige Alex Gordon de 5694ste homerun van het jaar het stadion uit. Daarmee deed de speler van de Kansas City Royals het homerunrecord uit 2000 sneuvelen.

Dat record stamde uit een tijdvak dat getekend werd door overmatig gebruik van steroïden in de Amerikaanse honkbalcompetitie. Slagmannen stonden naast de plaat met opgezwollen armen en zichtbare aderen.

Vannacht begon het nieuwe honkbalseizoen. 2017 was onweerlegbaar het jaar van de homerun. Uiteindelijk werden in totaal 5707 ballen over de hekken geslagen. Dat de trend zich in het nieuwe seizoen zal doorzetten, lijdt geen twijfel. De homerun is geen curiositeit meer, zoals vroeger. Ruim veertig honkballers overschreden vorig jaar de grens van dertig homeruns. Een opvallende evolutie: in 2014 slaagden maar elf honkballers daarin. Giancarlo Stanton, de nieuwste ster van de New York Yankees, stond vorig jaar op eenzame hoogte met 59 stuks.

Experts schrijven de opmars toe aan de analytische revolutie. Van de hoek tot de lineaire snelheid van de bal: werkelijk alles is meetbaar nu.

Ondertussen is het antidopingprogramma van de Major League sterk verbeterd. Toch blijft de twijfel. De scepsis van New York Times-columnist Powell illustreert het trauma dat de sport nog steeds torst.

Steroïdentijdperk

Als federaal agent ondervroeg Jeff Novitzky (50) talloze atleten uit het beruchte steroïdentijdperk over hun dopinggebruik. In 2007 leverde dat het Mitchell-rapport op, een bundeling van de resultaten van een onderzoek naar stimulerende middelen in het honkbal. Speurwerk dat werd uitgevoerd in opdracht van de honkbalbond in het kader van een grote zuiveringsoperatie van de sport.

Daarmee legde Novitzky een heus dopingnetwerk in de sport bloot, waarbij gelauwerde honkballers als Barry Bonds en Roger Clemens betrokken waren. De Amerikaan, nu werkzaam bij het antidopingbureau van Ultimate Fighting Championship (UFC), ontmaskerde ook wielrenner Lance Armstrong en sprintster Marion Jones.

Het huidige honkbal vergelijken met dat uit het steroïdetijdperk gaat hem te ver. "Honkballers sloegen met sprekende eenvoud zestig, zelfs zeventig homeruns per jaar. Spelers gebruikten duizelingwekkende doses. Dat zie je nu niet gebeuren."

Uit het Mitchell-rapport werden aanbevelingen naar voren geschoven. Bovenop vergaande testtechnieken werd een onderzoekseenheid op poten gezet. "Die is naar mijn gevoel hyperbelangrijk." zegt Novitzky. "De grootste dopingzaken van de laatste vijftien jaar kwamen niet alleen door dopingtesten aan het licht, wel door diepgravend onderzoek. Zo val je de échte dopingprogramma's aan. Ook het voorlichten van jonge atleten kan een verschil maken."

Zware straffen

Eerder deze maand legde de Major League Jorge Polanco van de Minnesota Twins en Jorge Bonifacio van de Kansas City Royals zware straffen op. Bovenop een geldboete van 240.000 dollar werden ze voor tachtig wedstrijden geschorst voor het gebruik van anabole steroïden.

"Toen ik net met de honkbalbond ging samenwerken, werd er amper getest op doping." zegt Novitzky. "De eerste sampletests werden pas geïntroduceerd in 2002. Voor spelers gold dat bijna als een aansporing. Homeruns waren van goudwaarde voor carrières van honkballers. Ook financieel. De zware schorsingen en de hoge geldboetes van nu weerhouden spelers ervan te gebruiken. Het is een effectief afschrikmiddel."

Toch kan de scepsis over de vele homeruns niet worden weggenomen. Prestatiebevorderende middelen zijn nog niet uit de sport verdwenen, maar de patronen waarin atleten gebruiken zijn wél veranderd, zegt Novitzky. "Er wordt gebruikgemaakt van geraffineerdere dopingtechnieken. Sporters hebben de transitie gemaakt naar microdosing. Er wordt in heel kleine hoeveelheden gebruikt, waardoor de middelen het lichaamssysteem sneller verlaten en lastiger opspoorbaar zijn. Dopinggebruik zal er altijd zijn."

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden