Hoelang regeert de oude garde nog het tennis?

De Spanjaard Rafael Nadal voert inmiddels weer de mondiale ranglijst aan. Beeld AFP

Van de mondiale topvijf is momenteel alleen Rafael Nadal wedstrijdfit. Het slopende bestaan als proftennisser eist zijn tol.

Bijna op de dag af negen jaar geleden nam Rafael Nadal plaats op de hoogste troon van het mondiale tennis. Op 18 augustus 2008 loste de Spanjaard Roger Federer af, de Zwitser die 237 weken onafgebroken nummer een van de wereld was geweest. Nadal verdiende die eervolle promotie onder meer door zeges op Roland Garros en Wimbledon en het olympisch goud in Peking.

In de toptien van destijds stonden ook al Novak Djokovic, Andy Murray en Stan Wawrinka, die negen jaar later met Nadal en Federer als de Big Five de regie in het proftennis voeren. Djokovic was nummer drie, Murray stond vijfde en Wawrinka sloot de toptien af. Van dat drietal had alleen Djokovic al een grandslamtitel op zak. De Serviër won in januari 2008 de Australian Open.

Inmiddels hebben de vijf nog altijd toonaangevende tennissers samen 51 grandslamtitels in bezit: Federer achttien, Nadal vijftien, Djokovic twaalf en Murray en Wawrinka ieder drie. In de afgelopen elf jaar wisten slechts twee indringers hun suprematie te doorbreken. Juan Martin del Potro in 2009 op de US Open, Marin Cilic vijf jaar later, ook in New York.

Afwezigheid is toeval

In 2008, het jaar dat Nadal voor het eerst de mondiale ranglijst aanvoerde, lag de gemiddelde leeftijd in de top van het mannentennis beduidend lager dan nu. In de top-35 van destijds stond één dertiger, de Duitser Nicolas Kiefer. Op de lijst van nu staan zestien spelers van dertig jaar en ouder bij de eerste 35, met Robin Haase (30) als afsluiter van die rij.

De oude garde regeert nog altijd, het is alleen de vraag hoelang hun lichamen nog bestand zijn tegen het slopende bestaan van proftennisser. Van de topvijf is komende week alleen Nadal in Cincinnati aanwezig. Murray (heup) en Federer (rug) haakten af, terwijl voor Wawrinka (knie) en Djokovic (elleboog) het tennisjaar 2017 al is afgelopen.

Nadal schaarde de afwezigheid van zijn generatiegenoten in Cincinnati onder de noemer 'toeval'. Het hoort nu eenmaal bij de sport, zei de 31-jarige Spanjaard. Hij werd in het verleden vaak met blessures geconfronteerd. "Ik heb meer toernooien gemist dan bijna alle andere spelers", zei Nadal, die in de laatste dertien jaar zes grandslams aan zich voorbij laten gaan.

Beleefd als altijd wenste Nadal zijn concurrenten beterschap toe. "Het tennis heeft ze nodig", zei hij en met die opmerking raakte hij wel een gevoelige snaar. Want nog immer staan de opvolgers van de Big Five niet in rijen van drie opgesteld. Op dit moment lijken Alexander Zverev (20) en Dominic Thiem (23) de enige spelers die in staat zijn aan te klampen.

Nummer 1

Door de afwezigheid van Murray en Federer wist Nadal zich al vóór het toernooi van Cincinnati verzekerd van de nummer 1-positie. Over drie periodes voerde de Mallorcaan de ranglijst in totaal 141 weken aan, voor het laatst op 7 juli 2014 toen hij werd afgelost door Djokovic. "Door de passie en liefde die ik voor de sport koester mag ik weer nummer een worden", zei Nadal in Cincinnati.

Het is uitzonderlijk dat een tennisser negen jaar na zijn debuut als aanvoerder van de mondiale ranglijst weer op de hoogste troon terugkeert. Het lukte eerder alleen Jimmy Connors. De Amerikaan werd nummer een op 29 juli 1974 en wisselde daarna vooral stuivertje met zijn rivaal John McEnroe. Op 16 mei 1983 begon Connors aan zijn laatste regeerperiode, die slechts drie weken duurde.

Nadal sprak al de hoop uit dat hij het tennisjaar 2017 als nummer een wil afsluiten. Maar hij was zich ervan bewust dat hij nog een lange weg te gaan heeft. Ook Federer heeft laten doorschemeren dat het heroveren van de koppositie hoog op zijn prioriteitenlijst staat. Wat een verschil met vorig jaar, toen Nadal en Federer geteisterd werden door blessures en zij vrijwel de enigen waren die in een geslaagde comeback geloofden.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden