HOE moeten we zoeken naar buitenaards leven?

Als E.T. contact zoekt met thuis, kan hij beter iets schrijven dan opbellen. Grotere kans dat de boodschap aankomt.

Het is vloeken in de kerk van het buitenaards leven, wat de Amerikaan Christopher Rose vandaag in Nature doet. De hoogleraar computerkunde uit New Jersey rekent voor dat radiosignalen over interstellaire afstanden zozeer vervagen dat ze niet meer worden opgepikt of de boodschap verloren gaat.

Flessenpost -althans de kosmische variant daarvan- doet er misschien langer over, maar heeft een grotere kans om ongeschonden aan te komen.

Sinds twee Amerikanen in 1959 hebben geopperd om de ruimte af te speuren op elektromagnetische signalen met een intelligente oorsprong, tasten de radiotelescopen het universum af. Zonder resultaat.

De fout die we maken, schrijft Rose, is dat we dat buitenaardse leven graag antwoord willen geven. Door dat verlangen mag het signaal heen en terug niet langer dan enkele tientallen jaren onderweg zijn.

Binnen die afstand zijn radiogolven het meest efficiënt, maar als we die antwoordeis laten vallen, en dus verder weg gaan speuren, kunnen we beter een fysiek object met inscriptie de ruimte insturen dan radiosignalen. Dat levert, bij dezelfde hoeveelheid energie, meer kans op resultaat. Tenminste, als er een uitgebreide brief in de fles zit. Een simpele boodschap als 'wij zitten hier' kan nog altijd het best via de ether worden verzonden.

Daar is dat intelligente buitenaardse leven vast ook op gekomen, redeneert Rose verder. Dat betekent dat het verstandig zou zijn om naast dat gespeur met radiotelescopen, ook op zoek te gaan naar kosmische flessenpost. Dat hoeft niet zo'n concreet ding te zijn als de plaquette die de ruimtesonde Pioneer ooit meegenomen heeft. Het kan ook organisch materiaal in een asteroïde zijn.

Wie weet, suggereert Rose, draait zo'n ruimterotsje rondjes in ons zonnestelsel of heeft het een krater op de maan geslagen. Of ligt het letterlijk onder onze voeten. Maar als we iets vinden in onze eigen planetaire achtertuin, moeten we bedenken dat de afzender wellicht al miljoenen jaren geleden is overleden.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden