Hij wist precies wanneer de wereld zou vergaan

Harold Camping wist exact hoe en wanneer zijn einde zou komen. Hij zou het aardse verlaten op 21 mei 2011, om dan samen met zo'n 200 miljoen anderen pardoes de hemel in te worden gezogen.

Daar zouden de Amerikaanse profeet en radio-evangelist en de zijnen plaatsnemen naast Jezus; en al wie zijn voorspellingen weghoonde of negeerde, wachtte een vijf maanden durend armageddon vol aardbevingen en overstromingen en een gruweldood tijdens het vergaan de wereld.

Maar het bleek de zoon van Nederlandse emigranten niet gegund het intreden van de dag des oordeels zelf mee te maken. Hij overleed uiteindelijk, heel profaan, op 92-jarige leeftijd na een valpartij in huis. En ook de daaropvolgende dag ging als vanouds de zon weer op.

De in Colorado geboren Camping bracht het grootste deel van zijn jeugd door in Californië. Thuis stond het leven in het teken van de religie. Zijn van origine Friese moeder en Groningse vader behoorden tot de Christian Reformed Church, opgericht door Nederlandse emigranten en geworteld in de Nederlands Hervormde Kerk, en het gezin waarin de vijf zonen Camping opgroeiden, was dan ook navenant streng in de leer, strikt en calvinistisch. Shirley Vander Schuur, het meisje dat hij in 1943 op 21- of 22-jarige leeftijd trouwde, kwam uit dezelfde kerk.

Camping had toen net een jaar zijn diploma op zak en mocht zich civiel ingenieur noemen. Zijn leeftijdsgenoten werden naar het front gestuurd, maar een hartkwaal ontsloeg hem van de dienstplicht. Hij richtte in 1946 een bouwbedrijf op en was op zijn 35ste miljonair.

Dat kon hem echter weinig bekoren. Hij bracht steeds meer uren per dag door met de Bijbel, werd ouderling in de kerk en gaf les op de zondagschool. In 1958 verkocht hij zijn bedrijf en richtte met twee anderen een fundamentalistisch christelijke radiozender in San Francisco op. Met zijn sonore stem presenteerde hij 'Open Forum', een programma op het almaar uitdijende Family Radio Network waarin hij vragen over het geloof en de Bijbel beantwoordde.

En die Bijbel, wist hij, stond vol ingewikkelde numerieke codes die - indien correct geïnterpreteerd - Gods spoorboekje openbaarden. Meer dan eens wist hij daarom ook wanneer de wereld zou vergaan: eerst op 21 mei 1988, daarna ergens in september 1994 en uiteindelijk op 21 mei 2011.

Zijn eerste voorspellingen trokken weinig aandacht. Alleen zijn eigen kerk maakte zich zorgen en wilde Camping niet meer laten onderwijzen op de zondagschool. Hij vertrok en stelde dat Satan de georganiseerde religie had overgenomen.

Maar zijn profetieën over het jaar 2011 creëerden onder zijn volgelingen wereldwijd een eindtijdwaan. Family Radio omspande inmiddels 140 radiostations in de VS, Europa, Azië en Afrika, en twee tv-stations. Sociale media en postercampagnes hielpen Campings boodschap te verspreiden. Aanhangers zegden in de aanloop naar mei 2011 hun baan op en joegen hun spaargeld erdoorheen. Drie dagen voor het vermeende einde stak een Amerikaanse moeder haar puberdochters neer en sneed haar eigen keel door om armageddon niet te hoeven meemaken. Een man in Taiwan sprong van het dak.

"Het gaat zich voltrekken", zei Camping tegen een radiostation. "Plan B bestaat niet."

Tot bleek dat er niets gebeurd was. Op 22 mei zei Camping 'paf te staan', om later te verkondigen dat het einde was uitgesteld tot 21 oktober. Maar ondertussen stond de telefoon bij Family Radio roodgloeiend, werden er vernielingen aangericht en werd Camping bedreigd.

Enkele weken later kreeg de bijbelvorser een lichte beroerte en verdween van het toneel. Zijn programma werd geschrapt. Zelf zei hij in een interview dat het pijnlijkste was dat geen van zijn zes kinderen en tientallen kleinkinderen zijn voorspellingen serieus nam. De enige die hem tot het eind toe bleef geloven, was zijn vrouw Shirley.

Harold Egbert Camping werd geboren op 19 juli 1921 in Boulder, Colorado. Hij overleed op 15 december 2013 in Alameda, Californië.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden