Hij doorgrondde Saturnus en bedacht de stoommachine

Christiaan Huygens, grondlegger van de moderne fysica

"Door een ring wordt hij omgeven, dun en plat, nergens aanrakend, hellend ten opzichte van de ecliptica." Met deze zin vestigde Christiaan Huygens zijn internationale faam. De vorm van Saturnus had de wetenschap decennia voor een raadsel gesteld. Hoe moesten ze die gekke oren van de planeet verklaren? Waren het hengsels, snelle maantjes?

Het is een ring, begreep Huygens. Dat had hij al in 1655 gezien, maar pas drie jaar later voelde hij zich zeker genoeg om het te publiceren. Om te voorkomen dat iemand in de tussentijd met zijn ontdekking aan de haal zou gaan, stuurde hij enkele vrienden in 1655 al een anagram van bovenstaande zin - in het Latijn, welteverstaan. Een soort preprint avant la lettre.

Christiaan Huygens (1629-1695) was een van de grootste natuurwetenschappers van de zeventiende eeuw. Evenknie van Newton en Leibniz. Ontdekte niet alleen de ring van Saturnus, maar ook diens maan Titan. Met dank aan zijn broer Constantijn junior met wie hij de lenzen sleep voor zijn telescopen.

Huygens stond aan de wieg van de moderne natuurkunde. Paste als een van de eersten de wiskunde toe in de fysica. Formuleerde regels voor botsingen en de centrifugale kracht. Publiceerde een boek over kansberekening dat lange tijd het standaardwerk was op dit terrein. Bedacht dat licht een golfbeweging was. Vond het principe van de stoommachine uit. Maar is vooral bekend geworden als de uitvinder van het slingeruurwerk.

In zijn eigen tijd werd Huygens vooral internationaal op waarde geschat. Zo werd hij in 1663 benoemd tot lid van de Britse Royal Society. Drie jaar later nodigde de Franse koning Lodewijk XIV hem uit om leiding te geven aan de nieuw op te richten wetenschappelijke academie.

Ook in deze tijd is Christiaan Huygens beroemder in het buitenland dan in eigen land. Toen in 2006 de Canon van Nederland werd gepresenteerd, schitterde Nederlands grootste wetenschapper ooit door afwezigheid.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden