Het lichaam van Kobe Bryant is op

Door blessures geteisterde basketballegende zet na dit seizoen punt achter zijn carrière

Het zou een doodnormale wedstrijd worden van de Los Angeles Lakers tegen de Indiana Pacers, zondagavond. Kobe Bryant had andere plannen. Spektakel laat de door blessures geteisterde basketballer op het veld al enige tijd niet meer zien. Dan maar glitter en glamour in de manier waarop hij zijn pensioen aankondigt.

De 37-jarige basketballegende had dit seizoen al gehint op een mogelijk afscheid. Zondag is hij eruit. Alsof het een uitnodiging voor een bal betreft, krijgen supporters van de Lakers op die dag een donkere envelop met gouden opdruk.

Daarin zit een brief met dankwoord van Bryant aan fans van de club waaraan hij eeuwige trouw zwoer. "Wat jullie voor mij hebben gedaan, is groter dan alles wat ik voor jullie heb gedaan", zo schrijft de man die na het afscheid van Michael Jordan een nieuw icoon voor het basketbal werd.

Dit jaar speelt Bryant zijn laatste wedstrijden in de NBA, het hoogste niveau van de Amerikaanse basketbalcompetitie.

De liefde voor de sport werd hem in zijn jeugd met de paplepel ingegoten door zijn vader Joe Bryant, die in de NBA uitkwam en daarna naar Europa vertrok om voor een Italiaans team te spelen.

De jonge Kobe was kind aan huis bij de wedstrijden van zijn vader. De Amerikaanse competitie volgde hij op de voet via tapes die familie uit Amerika opstuurde. Bryant bestudeerde de bewegingen van de beste spelers ter wereld nauwkeurig.

Zijn droom kwam op 17-jarige leeftijd uit. In 1996 was Bryant de eerste speler ooit die vanuit zijn universiteitsteam meteen zijn debuut mocht maken in de NBA. Met zijn ingewikkelde aanvallende eenmansacties liet het supertalent zien een grote ster voor de toekomst te zijn.

Na twintig seizoenen met vijf landstitels en olympisch goud met het Amerikaanse team, is de tijd nu gekomen om een punt te zetten achter zijn loopbaan. De laatste drie jaar moest Bryant, die derde staat op de lijst van NBA-topscorers met meer dan 32.000 punten, zijn seizoen telkens vroegtijdig beëindigen vanwege blessures. Na een profcarrière van bijna twintig jaar is zijn lichaam op.

In april 2013 komt het eerste voorteken van het einde van een tijdperk als Bryant tijdens een wedstrijd tegen de Golden State Warriors zijn achillespees afscheurt. Hij voelt meteen dat het ernstig is. In een documentaire, die dit jaar uitkwam, vertelt Bryant dat hij bang was dat zijn carrière voorbij was. "Het voelde alsof mijn kuit de vloer raakte. Er zat niets meer tussen."

In de kleedkamers treffen zijn teamgenoten na het voorval een ontgoochelde Bryant aan die zijn tranen niet meer kan bedwingen. Zo hebben ze hun sterspeler nog nooit meegemaakt. "Ik probeerde altijd onoverwinnelijk te zijn. Ik wilde Clark Kent zijn. Superman", vertelt Bryant over dat moment.

De basketballer blijkt toch een mens van vlees en bloed te zijn. Hij gaat onder het mes, revalideert maar dan komen andere blessures om de hoek kijken. Zijn schouder, knie. De speler vervloekt het lichaam waarmee hij in januari 2006 nog in één wedstrijd een onwerkelijk aantal van 81 punten scoorde. Het was het op een na hoogste puntenaantal ooit gescoord in de NBA.

Records haalde Bryant nog wel als het om jaarsalarissen ging. Op zijn loonstrookje van dit jaar staat nog altijd een inkomen van 23.5 miljoen dollar. Tel daar de inkomsten vanuit sponsors bij op en hij is met zijn jaarsalaris van 49.5 miljoen dollar de nummer tien op de lijst met de best betaalde sporters ter wereld.

Terwijl het lichaam van Bryant steeds meer mankementen vertoonde, ging het ook met de Lakers bergafwaarts. De gloriedagen zijn voorbij voor het team dat in 2010 voor de laatste keer de landstitel won. Nu is het aan de nieuwe generatie om de weg terug naar de top te vinden.

En de volgende Bryant? Die laat al enige tijd van zich horen, in naam van LeBron James. De 30-jarige speler van de Cleveland Cavaliers heeft al vele records verbroken. Aan hem de taak om Bryant op te volgen als icoon van het basketbal.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden