Het land van Zorro is ideaal voor gigantisch park met zonnepanelen

Een dorre vallei in de Amerikaanse staat Californië kan het grootste zonnepanelenpark ter wereld krijgen. Maar lokale boeren en natuurgroepen liggen dwars.

Frank Kools

In de Panoche Vallei in Midden-Californië is weinig opzienbarends gebeurd sinds Amerikaanse rangers er in 1853 de bandiet Joaquin Murrieta neerknalden. Zijn leven vormde later een belangrijke inspiratiebron voor de filmheld Zorro.

Maar de normale rust in de vallei is sinds enkele maanden voorbij. Boeren en natuurbeschermers zijn in het geweer gekomen tegen plannen van het Californische bedrijf Solargen om daar een zonnepanelenpark te bouwen dat zo’n eenderde van de vallei beslaat, ruim 1900 hectare.

Solargen heeft zijn oog op de vallei laten vallen omdat die vlak, leeg en boomloos is. De meeste grond is ranchland voor schapen en koeien. Bovendien brandt de zon er bijna altijd zo genadeloos dat het gebied haast het hele jaar dor en bruin is. Alleen in de lente kleurt de vallei even groen.

Solargen wil 1,8 miljoen panelen met zogeheten fotovoltaïsche cellen neerzetten, die zonlicht direct in stroom omzetten. Als dat mag, dan wordt Panoche het grootste zonnepanelenpark in de wereld. De zonnestroom voorziet dan in de behoefte van 125.000 huishoudens. Dat zou goed nieuws zijn voor Californië. Die staat heeft zich gecommitteerd om tegen 2020 eenderde van zijn stroom uit duurzame bronnen te halen.

Maar een coalitie van boeren en natuurorganisaties, verenigd in het actiecomité Red de Panoche Vallei, meent dat de zonnepanelen boerderijen, beschermde diersoorten (zoals de Grote Kangoeroerat), en een bijzonder landschap bedreigen. „Als de schoonheid van de vallei eenmaal verwoest is, krijg je die nooit meer terug”, verzekert rancher Nenette Corrotto.

Solargen zegt alles te doen om het land en de natuur te ontzien. Het wil zijn panelen in rijen en op palen van 4,5 meter hoog plaatsen, zodat schapen op het gras eronder en ertussen kunnen blijven grazen. „We gaan boeren én energie maken”, zegt topman Mike Peterson. Hij zet bovendien stukken grond opzij voor natuurontwikkeling en de Grote Kangoeroerat.

Peterson wacht alleen nog op vergunningen van de lokale overheid voor zijn project dat een kleine miljard euro gaat kosten. Hij hoeft geen grond te onteigenen. Hij heeft enkele boeren, die niet bij het actiecomité zitten, uitgekocht. Solargen verwierf ruim de helft van de benodigde grond van Charlie en Jimmy McCullough, vrijgezelle broers van 83 en 76 jaar.

Eerst wilden ze niets van het plan weten, vertelde Charlie in de lokale pers. Maar daarna bedachten ze dat als God de Panoche Vallei voor het genot van de mens heeft geschapen, het panelenpark ook een deel van Zijn plan kan zijn. „Hij maakte deze kleine kom, die ideaal is voor zonne-energie. Misschien wil Hij dat park wel op deze plek hebben.”

Frank Saunders, die ook grond in de vallei bezit, ziet het anders. „De Panoche Vallei is een echt kleinood. Solargen zal het karakter voorgoed veranderen.”

Maar Californië wil toch schone energie? Shani Kleinhaus van natuurorganisatie Audubon zegt daar ook vóór te zijn. Maar ze heeft wel bezwaar tegen immense zonneparken. Lopend onderzoek naar efficiëntere panelen wijst volgens haar uit dat parken ’over vijf jaar al niet meer zoveel ruimte nodig hebben’.

Toch moeten die ergens komen. „Laten ze zonnepanelen boven parkeerplaatsen aanbrengen. Laat ze ze langs alle snelwegen zetten, rond luchthavens en bij vuilnisstortplaatsen. Er is plaats genoeg”, verzekert Kleinhaus. „Maar spaar het land van Zorro.”

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden