ReportageE-tractor

Het elektrische trekpaard van Thieu Berkers (61) moet de diesels op het veld verjagen

Thieu Berkers met zijn eTrac: ‘Personeel om ze te bouwen, dat hebben we al achter de hand’.Beeld Roos Pierson

Ingenieur Thieu Berkers wil de dieselende landbouwsector elektrificeren. Zijn oplossing: de eTrac.

In een onverharde bomenlaan in De Peel loopt een man met een afstandsbediening. Voor hem uit rolt geruisloos een wagen met twee tractorwielen opzij en een zwenkwiel van voren. Maak kennis met ingenieur Thieu Berkers (61) uit Deurne en de eTrac. Het is de eerste keer dat zijn geesteskind buiten komt en vieze banden krijgt. Berkers stuurt de eTrac behendig langs de modderpoelen. Dit is zijn enige showmodel voor potentiële kopers. Jaren aan gewerkt. “Dat wordt poetsen.”

Berkers is een man met een missie. “De eTrac is een statement op wielen”, zegt hij. Berkers mag dan uit een lokale boerenfamilie komen, aan het stereotype beeld van de zwijgzame boer voldoet hij niet. De ingenieur en ICT’er praat graag over zijn inzichten en drijfveren. “Ik ben een klimaatactivist en ik baal als een stekker dat de landbouw is doordrenkt van de diesel en hydrauliek”, vertelt hij. “Ik heb gedacht: niemand doet écht wat, dus ik pak de elektrificatie zelf op.”

Het idee rijpte in 2012 na zijn afscheid bij een ICT-concern. “Ik wilde weer terug naar mijn roots in de landbouw”, zegt hij. “Eerst dacht ik aan het maken van een database voor de landbouw, daarna aan een landbouwdrone, maar ik wilde liever iets rijdends. In 2014 ben ik met Farmertronics begonnen. Ik wilde toen een elektrische tractor met waterstoftechniek. Daarvan ben ik voor nu even afgestapt, al wil ik de eTrac op termijn met waterstofbrandstofcel kunnen aanbieden.”

Het boerenwerkpaard van de 21ste eeuw

De eTrac gaat niet de grote tractoren van de velden verjagen. Daarvoor is de op afstand bestuurbare stekkertractor te klein. Met een batterijcapaciteit van naar wens 15 kWh of 30 kWh kan de e-tractor een achturige werkdag lang blijven borstelen, trekken of schoffelen. “De eTrac is voor de tuinbouw en fruitteelt ontwikkeld”, zegt Berkers. “Sinds ik hem voor het eerst liet zien, krijg ik ook reacties van grote gemeenten voor het onderhoud van sportvelden.”

Beeld Roos Pierson

De eTrac moet je volgens Berkers zien als het boerenwerkpaard van de 21ste eeuw. “In 1900 had de boer nog een echt paard om het land te bewerken. Later kwamen de dieseltractoren daarvoor in de plaats. Nog later kwam er precisielandbouw om de grond op de vierkante centimeter nauwkeurig te kunnen bewerken aan de hand van data. Met de eTrac heb je de mogelijkheid van precisielandbouw zonder de schadelijke dieseluitstoot in het veld. Met besturing via een app.”

Het logo van de eTrac is niet voor niets een stevig Belgisch trekpaard. De eTrac kan immers trekken en duwen. Berkers heeft hem ontwikkeld als een standaardproduct dat naar wens en behoefte van de klant wordt aangepast. “Als je het wilt, dan kunnen we zelfs een robotarm laten monteren voor het plukken van blauwe bessen.” Nu gemeenten interesse blijken te tonen, gaat Berkers zich verdiepen in de wensen van gemeentelijke buitendiensten.

Niet iedereen heeft 70.000 euro op de plank liggen

Het succes van de eTrac valt of staat met de animo van de klanten. De zakelijke kopers kijken altijd naar het kostenplaatje. Het moet financieel wel uitkunnen. De motivatie om emissievrij te werken, kan helpen. De eTrac 15 kWh-versie kost 70.000 euro, de zwaardere versie zo’n 80.000 euro. Lang niet elke klant heeft dat zomaar op de plank liggen. De eTrac moet zich wel bewijzen. Berkers gaat mede daarom in 2020 met de eTrac schoffelen bij het Betuws Wijndomein.

Berkers hoopt dat de kopers de zonne-energie van hun schuur- of staldaken benutten om de batterij van hun eTrac steeds weer op te laden. Dat moet de gebruikskosten van de eTrac drukken. Het liefst ziet Berkers dat klanten daarvoor meteen nieuwe opslagtechnieken gebruiken. De waterstofbromide flowbatterij noemt hij als voorbeeld. Zo’n flowbatterij bevat geen schaarse grondstoffen waaruit een reguliere lithiumbatterij wel bestaat, dat is een pluspunt van deze technologie.

Het logo van de eTrac is niet voor niets een stevig Belgisch trekpaard.Beeld Roos Pierson

Het eTrac-project van de ideële ingenieur uit Deurne staat op een nieuw kantelmoment: het vinden van kopers. Sinds Berkers in 2014 startte met de eTrac is hij meerdere keren ‘doodgegaan’, voor zijn gevoel. Zijn startup kreeg te maken met een subsidiebureaucratie en vele investeerderswensen. De Innovatieprijs van de Rabobank die hij in 2017 kreeg op de Agrarische Dagen in het naburige Someren, gaf Berkers een belangrijke zet. Toen moest hij wel een eTrac bouwen.

‘Boeren vinden tractoren met grote uitlaten mooier’

“De eTrac maakt de mensen blij”, merkte hij in september toen hij weer in Someren stond, nu met zijn prototype. “Ja, veel boeren lopen aan de eTrac voorbij. Die vinden tractoren met grote uitlaten mooier. Maar kinderen lachen als ze de eTrac zien.” Deze respons geeft hem de nodige energie. Het ontwikkelingsproces is hem niet in de koude kleren gaan zitten. Sinds 2017 werkt hij samen met het plaatselijke landbouwmechanisatiebedrijf Aldenzee. “Dat geeft veel rust.”

De klimaatactivist in Berkers is geen actievoerder. Hij probeert via technische vernieuwing reguliere fabrikanten te dwingen om ook te elektrificeren. “Ik push ze om te ontwikkelen”, legt hij uit. Enkele gevestigde fabrikanten hebben inmiddels grotere elektrische tractoren gepresenteerd. Dat is voor de bühne, is Berkers’ analyse. “Hun grote elektrische tractoren zijn nog veel te zwaar om mee te kunnen werken. Een eTrac weegt slechts 800 kilogram.”

Het ziet er vanzelfsprekend uit, een stil rondrijdende elektrische minitractor. Berkers parkeert hem na de wandeling in de werkplaats. Over een jaar, Kerst 2020, wil hij de eerste vijf hebben verkocht. En daarna? “Straks zie je de eTrac overal. Heel normaal. Ik ga ze via dealers verkopen. Personeel om ze te bouwen, dat hebben we al achter de hand.” Berkers kijkt intussen nog eens goed naar de vieze wielen. “Het is toch eigenlijk mooi ook”, besluit hij. “Ze hóren vies te worden.”

Lees ook:

De stikstofgerelateerde vergunningsmotor gaat weer draaien

De provincies geven weer vergunningen uit voor stikstofgerelateerde projecten. Maar ze zijn strenger dan voorheen. Als bouwers elektrische tractoren gebruiken, kan een vergunning krijgen weleens makkelijker worden.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden