'Hello Ronnie, long time no see'

Treinrover bleef altijd trots op zijn rol in 'overval van de eeuw'

Het was op 8 augustus 1963 om drie uur 's ochtends dat een gewapende bende de posttrein van Glasgow naar Londen overviel. De mannen sloegen machinist Jack Mills neer en maakten 120 zakken buit, met daarin 2.631.784 Britse ponden aan gebruikte biljetten; een bedrag dat tegenwoordig zou neerkomen op een slordige 50 miljoen euro. De vijftien dieven uit het Londense East End waren zelf nog het meest verrast en wisten zich amper raad met al die zakken vol bankbiljetten. Ze hadden ook niet echt een vluchtplan klaar en de politie kwam de daders snel op het spoor.

Ronnie Biggs, een van de vijftien overvallers, behoorde niet tot de zware jongens. Hij was bevriend met het 'brein' achter de overval en kende toevallig een machinist die kon helpen. Daarom mocht hij meedoen.

De autoriteiten voelden zich in hun hemd gezet en deelden forse straffen uit. Biggs werd veroordeeld tot dertig jaar cel. Dat bleek slechts het eerste deel van het verhaal te zijn.

Twee jaar later, in 1965, veranderde de kruimeldief in de meest gezochte rover uit de recente geschiedenis. Met behulp van een touwladder wist hij te ontsnappen uit de gevangenis. Buiten stond een bestelwagen klaar en weg was hij. Hij onderging plastische chirurgie en vluchtte via Zuid-Europa naar Australië. Toen hem daar de grond te heet onder zijn voeten werd, ontsnapte hij naar Brazilië.

Jack Slipper, de detective van Scotland Yard die van het aanhouden van Biggs zijn levenswerk had gemaakt, kwam hem vier jaar later op het spoor, dankzij een tip van een journalist. Hij arresteerde hem met de legendarische woorden 'Hello Ronnie, long time no see'.

Maar Biggs kon volgens de Braziliaanse wet niet uitgeleverd worden omdat zijn Braziliaanse vriendin zwanger bleek te zijn; zij en haar kind waren immers van hem afhankelijk. In feite kon Biggs zich nu gewoon in het openbaar vertonen. Dat deed hij met overgave: hij deed zelfs mee aan allerlei muzikale opnames, inclusief een nummer met de Sex Pistols: 'No one is innocent' ¿ niemand is onschuldig.

Tot de volgende wending: in 1981 werd hij naar Barbados ontvoerd door een groep avonturiers die hoopten op een beloning. Opnieuw kwam de wet, of beter gezegd een lacune in de wet, hem te hulp en wist hij naar Brazilië terug te keren, waar hij zijn inmiddels legendarische status vierde door tuinfeesten te houden met betalende gasten, een autobiografie te schrijven en 'Ronnie Bigg T-shirts en bekers' te verkopen. In 1997 liep een laatste uitleveringsverzoek van de Britten op niets uit.

Detective Jack Slipper was ondanks zijn mislukking contact met Biggs blijven houden. Ook na zijn pensionering probeerde hij de treinrover, die inmiddels in armoede leefde en getroffen was door een aantal beroertes, tot terugkeer over te halen. Uiteindelijk gaf Biggs zich in 2001 vrijwillig over aan de Britse justitie. De 71-jarige zieke treinrover had zoveel heimwee dat hij zijn verhaal verkocht aan The Sun en zich vrijwillig naar Groot-Brittannië liet brengen. Een van zijn dromen, zo vertelde hij, was ooit nog eens als vrij man een biertje in zijn pub te drinken.

Dat is er niet echt van gekomen. Een nog altijd gekwetste justitie weigerde hem gratie te verlenen ondanks zijn erbarmelijke gezondheidstoestand: de treinrover zou nooit spijt hebben betuigd.

Tot begin augustus 2009, vlak voor zijn tachtigste verjaardag onder publieke druk en vanwege zijn hard achteruithollende fysieke situatie de Britse minister van justitie Jack Straw hem vrijliet. De doodzieke Biggs werd overgebracht naar het ziekenhuis en woonde de laatste jaren in een verzorgingshuis in het noorden van Londen. De treinrover van de 'overval van de eeuw', die dit jaar nog via een letterbord zei trots te zijn op zijn deelname aan de spectaculaire overval, overleed woensdag op 84-jarige leeftijd.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden