Hasselt bruist binnen de vierkante kilometer

(\N)

Het Belgisch-Limburgse Hasselt probeert zijn leus ’Hoofdstad van de smaak’ aan alle kanten waar te maken. Maar de stad moet toch echt beter bereikbaar worden.

Compact. Dat is het eerste woord dat je bij de Belgische stad Hasselt invalt. Wat is die stad gemakkelijk te belopen. Zelfs al slenter je, dan ben je in nog geen half uur van het ene punt van de ring, de om het centrum heen gegroepeerde Groene Boulevard, bij het tegenoverliggende punt. Het is nauwelijks een kilometer. Zelfs naar het uit de route liggende station is het van de centrale Grote Markt te wandelen.

Niet dat dat hoeft. Hasselt heeft (inter)nationaal vooral bekendheid gekregen als de stad van het gratis openbaar vervoer. Tien jaar geleden besloot Steve Stunt, zoals burgemeester Steve Stevaert toen al werd aangeduid, dat het openbaar vervoer voortaan uit de belastingen zou worden betaald. De veelal lege stadsbussen zitten sindsdien vol. Na het vertrek van Stevaert naar het gouverneurshuis van de provincie Belgisch Limburg, heeft het door links gedomineerde stadsbestuur niet getornd aan dit beleid. Het heeft vorig jaar zelfs een pioniersrol vervuld met de introductie van het betalen van parkeergeld per sms.

Van alle Vlaamse provinciehoofdsteden is Hasselt, met zijn 70.000 inwoners, de kleinste. Lange tijd heeft de Hasselaar zich de mindere gevoeld, niet alleen van de landshoofdstad Brussel, maar ook van West-Vlaamse steden als Antwerpen, Gent en Brugge. En zelfs van het Brabantse Leuven, want dat was niet zoveel groter, maar had in elk geval een gerenommeerde universiteit.

Sinds een paar jaar heeft de stad een echte UH, een Universiteit Hasselt, al overstijgt het aantal studenten op de campus nauwelijks de tweeduizend. Dat is weinig vergeleken met de Universiteit Maastricht (11.000) of de minstens vijftien keer zo grote Leuvense Universiteit. Hasselt is er goed van doordrongen dat het alleen een woordje kan meespreken en een deuntje kan meespelen als het in euregionaal verband optrekt. Dat is dan: samen met Luik en Maastricht, waarmee het historische banden heeft en misschien wel met het Duitse Aken. Maar ook hier is de stad ervan doordrongen dat zij de benjamin van het viertal is. De Hasselaren zijn – met hun voortvarende jonge stadsbestuur – niet van plan zich te laten doodknuffelen.

Hasselt kijkt op tegen Maastricht en spiegelt zich aan de Nederlandse zusterstad. Burgemeester Herman Reynders schaamt zich daar niet voor. Maastricht is op het gebied van architectuur en stadsontwikkeling het allergrootste voorbeeld. „Wij houden goed in de gaten wat er in die stad gebeurt”, zei hij afgelopen zomer in een negen afleveringen grote serie van dagblad De Limburger (Maastricht) over de ontwikkelingen in Hasselt. Dus die belangstelling is zeker wederzijds.

Al is het belangrijk dat Hasselt beter bereikbaar wordt. Hemelsbreed liggen de beide Limburgse hoofdsteden – van Grote Markt tot Grote Markt – nog geen 34 kilometer van elkaar verwijderd. Maar met de trein doe je er, via Luik, twee uur en tien minuten over. Alle ogen zijn gericht op de lightrailverbinding, die voor 2012 is bedacht. Maar eisen van Infrabel, het Belgische Prorail, dreigen voor jaren vertraging te zorgen.

Enkele jaren geleden heeft de stad zich door een reclamebureau de leus ’Hoofdstad van de smaak’ laten aanmeten en dat probeert ze op tal van terreinen uit te stralen.

Een diversiteit aan kunstuitingen wordt van overheidswege gesteund en gestimuleerd, onder meer door de jonge (29) schepen Rob Beenders, die uit de evenementensector komt en toerisme in zijn portefeuille heeft. Dus heeft Hasselt nu zijn internationaal erkende Pukkelpop en Rimpelrock, zijn Modemuseum en Hollywood Movie Museum, zijn beeldende kunst en design.

Intussen bouwt de hoofdstad van Belgisch Limburg verder aan zijn eigentijdse imago van ’jong, hip en trendy’. Dat gebeurt voortvarend, maar zorgvuldig, want het centrum van de stad is ook nog steeds doordrenkt van de geest van de gegoede burgerij. Dus naast de vestiging van G-Star is er de aloude hoedenzaak van de dames Reekmans en Peeters, naast de trendy eetgelegenheden ook de patisserie van Cools. Maar onmiskenbaar doet het stadsbestuur pogingen om Hasselt aantrekkelijk te maken voor kapitaalkrachtige dertigers.

Daarvoor vallen soms pijnlijke besluiten. Er staat een grootscheeps luxe woningenproject op stapel aan de rand van het centrum, stiekem aangeduid als ’de Côte d’Azur van Hasselt’. Dat gaat ten koste van een van de topattracties van de stad : The Versuz, de grootste disco van België.

(\N)
(Trouw)
Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden