Groene energie uit de algenflat ... dankzij het proefschrift van Harry Blaas

WILLEMIEN GROOT

Milieuwetenschapper Harry Blaas (1939) promoveerde op 25 januari aan de Wageningen Universiteit & Research. Zijn proefschrift gaat over schadelijke en nuttige algen. Met zijn 77,9 jaar is Blaas de oudste promovendus ooit aan de WUR. De vorige recordhouder was een maand jonger.

undefined

Wat heeft uzelf het meest verrast?

"Dat de vetten uit algen een nuttige grondstof zijn voor biobrandstof. Voor de productie van biobrandstoffen gebruiken we nu al olierijke gewassen als koolzaad, en plantaardig restafval. We beschouwen algen vaak als een plaag. Groei van groene algen in de kustwateren veroorzaakt vissterfte, is schadelijk voor de biodiversiteit en hinderlijk voor toeristen. Maar algen kunnen onze afhankelijkheid van fossiele brandstoffen verminderen."

undefined

Wat weten we nu wat we nog niet wisten?

"Dat je met een grootschalige fabriek voor algenkweek op een milieuvriendelijke manier biodiesel kunt produceren, als je windenergie gebruikt voor de machines, pompen en groeilampen. In die fabriek kweken we algen in een gesloten systeem onder led-lampen, met een lichtgolflengte die is afgestemd op de algensoort, waardoor de fotosynthese het meest efficiënt is. Na de oogst scheid je de vetten van de vaste stof, en zuivert die tot algendiesel.

De productie van de algendiesel kost meer energie dan de brandstof zelf oplevert. Maar op deze schaal is het productieproces een interessante optie voor opslag van duurzaam opgewekte stroom. Elektriciteitsbedrijven kunnen hun stroom opslaan in grote accu's, maar die zijn duur en je hebt er veel nodig. Alternatief is om er een nieuwe energiebron mee te maken, zoals nagenoeg CO2-neutrale algendiesel."

undefined

Wat kunnen we met die wetenschap?

"Ik heb een computermodel gebouwd van een algenkwekerij van twaalf verdiepingen, elk van een meter hoog, met een oppervlak van een hectare. In theorie produceert die fabriek jaarlijks 745 ton algen, goed voor 400 ton algendiesel. Vergeleken met kleinschalige proefbassins in de buitenlucht heeft verticale teelt een hogere opbrengst bij een kleiner grondoppervlak, en verbruikt 95 procent minder water.

Een studie naar zo'n grote fabriek is nooit eerder gedaan, daarom moeten we alle berekeningen controleren in een laboratoriumopstelling. Daarna kunnen we een proeffabriek bouwen, en de rentabiliteit onderzoeken. Reststoffen van algen, zoals eiwitten, leveren geld op als we leren die te gebruiken in hoogwaardige producten: medicijnen en verf.

De komende decennia heeft de transportsector in de Europese Unie diesel nodig. Het verbruik is 270 miljoen ton per jaar. Je boekt al milieuwinst als je algendiesel bijmengt."

undefined

Waarom wilde u op uw leeftijd nog promoveren?

"Promoveren was niet mijn hoofddoel, maar is een bekroning van jarenlange studie. Vlak voor mijn pensionering als civiel ingenieur ben ik uit liefhebberij milieukunde gaan studeren aan de Open Universiteit en kreeg het aanbod van de WUR om te promoveren. Studeren is mijn passie, ik wil de theorie leren achter de praktijk."

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden