GM worstelt met oude mankementen

Autogigant moest dit jaar al 29 miljoen auto's terugroepen

BAS DEN HOND

BOSTON - Je zou zeggen dat geen Amerikaan meer een Chrevrolet wil kopen, een Buick of een Cadillac. Allemaal merken van General Motors, allemaal auto's die op enig moment een, potentieel dodelijk, gevaarlijk defect aan het contactslot hadden.

Maar zo werkt het niet. Terwijl de autogigant sinds begin dit jaar miljoenen auto's om veiligheidsredenen heeft teruggeroepen, directieleden worden uitgekafferd in hoorzittingen van het Congres en aanklagers strafzaken voorbereiden, was juni de beste verkoopmaand sinds 2008.

Atef Rhoema, verkoopmanager van dealer Quirck GM in Braintree, bij Boston, kan zich dat goed voorstellen. Klanten schrikken niet meer zo van terugroep-acties, zegt hij. "Ze verwachten het zelfs, ze hebben vertrouwen in het systeem. En als een oudere auto wordt teruggeroepen, is het zelfs goed voor de verkoop. Die mensen krijgen van ons een nieuwe te leen, ze rijden er een week in, en als hun auto klaar is vragen ze: kan ik deze niet houden?"

In de directiekamers in Detroit zal de stemming wat minder opgeruimd zijn. Het totaal aan teruggeroepen auto's staat voor dit jaar al op een ongehoorde 29 miljoen.

De contactsloten van GM-auto's zijn al meer dan tien jaar een probleem. Op de wegen in de VS zijn er doden door gevallen: minstens 13, en volgens onderzoek van persbureau Reuters mogelijk zelfs 74. Maar de verantwoordelijken binnen het bedrijf sloegen in 2004, toen het probleem hen duidelijk werd, geen groot alarm. In plaats van alle betrokken auto's terug te roepen, werden alleen dealers op de hoogte gebracht, zodat ze auto's zouden kunnen repareren die voor onderhoud langskwamen. En het ontwerp van de sloten werd stilletjes veranderd.

Vorige maand werden vijftien mensen ontslagen na een onderzoek van GM zelf. Directeur Mary Barra heeft haar excuses aangeboden en advocaat Kenneth Feinberg opdracht gegeven ruimhartig schadevergoedingen uit te betalen aan mensen die gewond raakten of familieleden verloren door ongelukken die aan het mankement te wijten waren. Feinberg is voor Amerikanen een bekende en vertrouwenwekkende naam: eerder mocht hij geld uitdelen aan de slachtoffers van het gebruik van Agent Orange in Vietnam, de aanslagen van 11 september 2001, van de olieramp in de Golf van Mexico en de bomaanslagen van Boston.

Die schadevergoeding betreft een aantal kleinere modellen van GM, die in februari werden teruggeroepen. In die auto's was het heel gemakkelijk om per ongeluk met je knie de autosleutel in de uit-stand te duwen. In een aantal grotere modellen, die maandag aan de beurt kwamen, zat de sleutel zo los dat een flinke schok, in combinatie met te veel andere spullen aan de sleutelhanger, hetzelfde effect kon hebben. In beide gevallen valt de motor uit, wordt het sturen zwaarder, doen de remmen het minder goed en zullen, als dat alles tot een botsing leidt, de airbags het niet doen.

Dat er binnen een paar maanden zoveel auto's worden teruggeroepen, ook nog voor een aantal andere mankementen, zou erop kunnen duiden dat er een nieuwe wind door GM waait, en dat problemen niet langer om bureaucratische redenen worden weggemoffeld. Evengoed is het een dure les voor het bedrijf: het heeft voor 1,8 miljard euro aan voorzieningen getroffen om schadevergoedingen en eventuele boetes te betalen.

Wie van Kenneth Feinberg schadevergoeding krijgt, moet afzien van een gang naar de rechter. De meesten zullen daarvoor kiezen, omdat het sneller gaat. Maar de overheid denkt daar anders over: een aanklager in Californië heeft een civiele zaak aangespannen wegens 'bedrog' van consumenten vanaf 2009, het jaar dat een nieuw General Motors afscheid nam van de schulden van het oude bedrijf. En justitie in New York denkt dat bij die redding de faillissementswet is overtreden: kopers van aandelen van het nieuwe GM werd niet verteld dat het deze erfenis met zich mee zou torsen.

undefined

Europa staat er buiten

GM heeft ook een Europese tak, die Opels maakt (en in Groot-Brittannië Vauxhalls), maar daarvoor lijken de gevolgen niet groot. Bij de meest recente terugroepactie zijn in Nederland enkele honderen Opel GT's betrokken. De Europese activiteiten leiden verlies, maar GM is bezig met een inhaalactie die de beide merken samen in 2022 tot de best verkopende van Europa moet maken, na Volkswagen. Als het moederbedrijf het financieel zwaar heeft, kan dat gevolgen hebben voor de Europese tak. Maar kwijt wil GM die niet. Het wil juist gebruik maken van de expertise die in Europa bestaat in het maken van zuinige kleine auto's.

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden