Giganten strijden samen tegen astma, artritis en diabetes

Het hoofdkantoor van GSK in Londen. Beeld REUTERS

Medicijngigant GlaxoSmithKline en Google-moederbedrijf Alphabet steken 640 miljoen euro in de zoektocht naar een nieuwe behandeling van diabetes, artritis en astma. Ze willen die aandoeningen niet te lijf met pillen of vaccins, maar met piepkleine apparaatjes die de elektrische signalen van zenuwen stimuleren dan wel blokkeren.

De gedachte achter deze zogenaamde bio-elektronische geneeskunde is simpel: het zenuwstelsel bestiert het menselijk lichaam door voortdurend elektrische stootjes af te geven. Op die manier praten zenuwen met elkaar en met organen, is een veelgebruikte metafoor in die kringen.

Elektrische taal
Leer 'de elektrische taal' van het lichaam kennen en je kunt ingrijpen als zenuwen de verkeerde signalen afgeven en opdrachten verstrekken waar mensen ziek van worden. Zoals bij reumatoïde artritis - dat leidt tot ontstekingen aan de gewrichten - waarbij het afweersysteem van de patiënt zich tegen zijn eigen lichaam keert.

Zo eenvoudig als het klinkt, is het niet. GSK zette vier jaar geleden zijn eerste bio-elektronische divisie op, andere bedrijven studeren al decennia op deze nieuwe vorm van geneeskunde. Het Amerikaanse Feinstein Institute deed al een eerste test op mensen met artritis. Zeventien patiënten kregen een mini-implantaatje in hun nek dat het immuunsysteem opdracht gaf om het molecuul dat ontstekingen veroorzaakt uit te zetten; na 84 dagen waren twaalf patiënten er beter aan toe.

GSK en Alphabets Verily Life Sciences - tot december nog Google Life Sciences - trekken zeven jaar uit om de methode te vervolmaken. De een heeft kennis van medicijnen, de ander van elektronica, software, dataverzameling en -beheer. In eerste instantie zetten ze er dertig wetenschappers, technici en artsen op. Die zullen proeven doen en de mini-implantaatjes doorontwikkelen, die aan specifieke zenuwen van de patiënt worden vastgemaakt. Laboratoria staan in Groot-Brittannië en de Verenigde Staten.

Pillen en spuiten
De verwachting is dat de bio-elektronische geneeskunde beter werkt dan pillen en spuiten. Traditionele medicijnen zwerven, eenmaal toegediend, door het lichaam en komen ook op plekken waar ze niet nodig zijn. De mini-implantaatjes worden gericht vastgeklemd aan de zenuwen die het probleem veroorzaakt. De hoop is bovendien dat de methode minder bijwerkingen met zich meebrengt.

Dat beide bedrijven diep in de buidel tasten om deze innovatieve methode uit te ontwikkelen, is niet alleen medisch interessant. Grote economische instituten als het IMF en de Oeso smeken het bedrijfsleven al jaren om meer geld te steken in innovatie. Nieuwe vindingen zorgen voor nieuwe bedrijvigheid en alleen die kan de kwakkelende wereldeconomie een slinger geven.

Video: Topman Andrew Witty van GSK over de mogelijkheden van bio-elektronische geneeskunde.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden