'Gewone Amerikaanse jongen' opvolger van Bill Gates

Steve Ballmer (43) wordt president-directeur van 's werelds grootste softwarebedrijf Microsoft. De vriend en opvolger van het ietwat contactgestoorde, steenrijke genie Bill Gates staat bekend als een 'gewone Amerikaanse jongen'. Zo'n man die een uur jogt voordat hij naar zijn werk gaat, van zijn vrouw en drie kinderen houdt, moeite heeft de computer thuis aan de praat te krijgen, en 'normale' mensen kan uitleggen wat zijn voorganger eigenlijk bedoelt.

Hij was de eerste niet-techneut die in de directie van Microsoft belandde, het software-imperium van de inmiddels tot bijna mythische proporties uitgegroeide Gates. Ballmer wordt de voorman van een onderneming met een beurswaarde van bijna elfhonderd miljard gulden en wereldwijd zo'n dertigduizend medewerkers. Met computerprogramma's als Windows en Word heeft Microsoft zich een plaats verworven in het dagelijks leven van miljarden mensen over de hele planeet. Gates blijft betrokken als president-commissaris.

Ballmer, die tijdens zijn studie op Harvard bevriend raakte met Bill Gates en getuige was op diens huwelijk, liet zich in 1980 overhalen voor Microsoft te gaan werken. In tegenstelling tot z'n maatje, maakte Ballmer zijn studie wel af, en ging hij zoals de meeste Harvardstudenten op zoek naar een baan bij een groot Amerikaans bedrijf. Het werd was- en voedingsmiddelenconcern Procter & Gamble, waarvoor hij cake-mixen aan de man bracht.

Gegrepen door computers is Ballmer nooit geweest. Op de middelbare school kwam hij voor het eerst met de machines in aanraking, maar hij wilde er niets mee te maken hebben. Ballmer is een verkoper, geen whizzkid. De overstap naar het bedrijf van zijn vriend maakte hij, naar eigen zeggen, omdat hij een baan in de buurt van de superslimme Gates een uitdaging vond, niet omdat de computerbusiness hem nou zo bijster interesseerde.

Niettemin verdiende Ballmer de afgelopen twintig jaar aan die computerbusiness meer geld dan menig land ter wereld tot zijn beschikking heeft. Met een persoonlijk vermogen van zo'n slordige veertig miljard gulden is hij de op drie na rijkste man ter wereld. En in de tijd die het kost deze zin te lezen, kan hij daar al weer een aantal miljoenen bijschrijven. Maar alles is relatief: Gates is de allerrijkste met een geschat kapitaal van 160 miljard gulden.

De Ballmers zijn bij uitstek vertegenwoordigers van de Amerikaanse droom: de vader van Steve was een straatarme, joodse immigrant uit Rusland, die vlak na de Tweede Wereldoorlog de grote oversteek waagde. Hij belandde bij autofabrikant Ford, en bleef daar bijna zijn hele werkzame leven. In twee generaties schopten de Ballmers het van sloebers tot de rijksten der aarde.

Behalve dat hij geld stopt in zijn favoriete basketballteam Seattle Sonics, toont Ballmer in tegenstelling tot veel andere topondernemers geen belangstelling voor speeltjes als snelle jachten en supersonische vliegtuigen. Doorgaans gekleed in grijs pak met wit overhemd, het standaard computerverkoperskostuum, roept Ballmer dat geld er niet zo toe doet.

Wél van belang voor hem is het evangelie volgens Microsoft. Ballmer schreeuwt de longen uit zijn honderd kilo zware lijf, in een poging de wereld duidelijk te maken wat zijn onderneming bezielt. Hij doet dat met zo'n overgave dat hij een keeloperatie moest ondergaan.

Hoewel hij al twintig jaar de rechterhand van Bill Gates is, kreeg Ballmer voor de buitenwereld pas een gezicht in de rechtszaak die het Amerikaanse ministerie van justitie aanspande tegen Microsoft. De softwaregigant wordt ervan beschuldigd een agressieve monopolist te zijn, die alleen geïnteresseerd is in het verpletteren van de concurrentie, en misbruik maakt van zijn enorme marktpositie. Het heeft er alle schijn van dat de Amerikaanse overheid Microsoft zal dwingen zich op te splitsen. Blakend van zelfvertrouwen en behept met een grote mond toont Ballmer zich niet eens bereid na te denken over die mogelijkheid. Zoals het een straatvechter betaamt, deinst hij er niet voor terug zich hardop af te vragen 'wie Janet Reno -de Amerikaanse minister van jusititie- wel niet denkt dat ze is'.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden