Gardner kijkt de dood weer in de ogen

Rulon Gardner staat te boek als de worstelaar die in de olympische finale van 2000 in Sydney de onverslaanbaar geachte Rus Alexander Karelin klopte. Maar de Amerikaan beleeft de spannendste avonturen buiten de worstelmat.

Even terug naar 27 september 2000, de dag dat de mythe rond Karelin (’Alexander de Grote’) werd doorgeprikt door Gardner. In Exhibition Hall 2 in Sydney maakt Karelin zich op voor zijn vierde olympische titel op rij in het superzwaargewicht van het grieks-romeins worstelen. Hij is al dertien jaar ongeslagen en IOC-voorzitter Juan Antonio Samaranch is speciaal naar Darling Harbour gekomen om de gouden medaille om de imposante nek van de Rus te hangen.

De internationale worstelfederatie heeft al een receptie aangekondigd om Karelin te eren. De finale tegen Gardner wordt door iedereen in de hal als een formaliteit gezien. Maar de Amerikaan komt in de eindstrijd op voorsprong na een ongeldige actie van Karelin. De ’Beer uit Siberië’ is volledig van slag door de onverwachte wending. Nog voor het einde van de partij geeft hij zich gewonnen. Tot verbazing ook van Gardner. ,,Hij mompelde iets in het Russisch. Ik wist niet wat hij bedoelde.”

De overwinning van Gardner op Karelin valt echter in het niet bij een opmerkelijk ongeval, zeventien maanden na de Spelen van Sydney. In de buurt van Wyoming komt Gardner met een ijsscooter in een ravijn terecht. Een zoektocht van drie vrienden levert niets op. Gardner moet op een hoogte van 2500 meter en bij een temperatuur van min 25 gaden de nacht doorbrengen. Hij is de vriesdood nabij als hij in de ochtenduren door een helikopter wordt opgespoord.

Dokters vrezen in eerste instantie dat beide bevroren voeten van Gardner moeten worden geamputeerd. Later blijkt dat alleen de middelste teen van zijn rechtervoet moet wijken. Na maanden van revalidatie maakt Gardner, de jongste uit een gezin van negen kinderen, zijn rentree op de worstelmat. In 2004 verovert hij, negen dagen na zijn 33ste verjaardag, in de Ano Liossia-hal in Athene de olympische bronzen medaille.

Het ongeval met de ijsscooter staat niet op zichzelf. Als een kat met negen levens is Gardner al een aantal malen aan de dood ontsnapt. Vlak voor zijn laatste Spelen in 2004 overleeft hij een ernstig motorongeluk en op achtjarige leeftijd doorboort hij zichzelf met een pijl. In het ziekenhuis blijkt dat de puntige stok geen vitale organen heeft geraakt. Gardner komt – voor de zoveelste keer – met de schrik vrij.

Het afgelopen weekeinde heeft de inmiddels 35-jarige Gardner opnieuw een bijna-doodervaring. Het vliegtuigje, een Cirrus SR 22, waarin hij met twee vrienden een tochtje maakt stort neer in een waterrijk gebied (Good Hope Bay) bij de grens tussen Arizona en Utah. Bij de klap loopt Gardner een gekneusde heup en een hersenschudding op. Hij blijft bij bewustzijn en weet het hoofd boven water te houden.

,,Ik zou dood moeten zijn”, zegt hij een dag later tegen een verslaggever van The Associated Press. ,,Ik zou vandaag niet meer op aarde moeten zijn.” Samen met de twee broers Randy en Leslie Brooks zwemt Gardner naar de wal. Hij is geen goede zwemmer en de broers proberen hem de rugslag te leren. Na een urenlange zwemtocht door het koude water bereikt het drietal de kant. Zonder enige beschutting brengen zij de nacht door. Ze kruipen dicht tegen elkaar aan om zich te weren tegen de koude – het is rond het vriespunt. In de ochtend worden ze gevonden door een visser.

,,Ik weet niet waar ik dit avontuur moet plaatsen, in vergelijking met de voorgaande ontsnappingen. Maar het was erg intens. Ik ben kennelijk voorbestemd om dingen mee te maken waarvan iedereen zegt: hoe is het mogelijk.”

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden