Frankrijk vreest Hewitt

Vertegenwoordigende teams van Australië werden dit jaar al wereldkampioen rugby, cricket en netbal (variant op korfbal). 's Lands beste tennissers krijgen vanaf vandaag de kans om nog een mondiale titel aan dit rijtje toe te voegen. In de honderdste finale om de Davis Cup is Frankrijk in Nice de tegenstander.

Dat Australië er dit seizoen in is geslaagd de eindstrijd te halen, mag op zichzelf al een wonder heten. Voor het kwartfinale-duel tegen de Verenigde Staten dreigde het team van oud-speler John Newcombe zich nog terug te trekken. Australië - dat oorspronkelijk thuisvoordeel had - kreeg van hogerhand horen dat de wedstrijd naar het Amerikaanse Boston was verplaatst: de stad waar honderd jaar geleden om de eerste Davis Cup werd gestreden.

Dit eerbetoon schoot het verkeerde keelgat in van de Aussies, die serieus dachten aan een boycot. Toch werd besloten om het ongenoegen op de baan kenbaar te maken en met frisse tegenzin werden de Verenigde Staten uiteindelijk aan de kant gezet: 4-1.

In de halve finale waren de problemen zo mogelijk nog groter. Sterspelers Patrick Rafter en Mark Philippoussis ontbraken door blessures, het sterke Rusland met Jevgeni Kafelnikov kwam op bezoek. De Australische reserves profiteerden wel van het thuisvoordeel. Op een voor hen vertrouwde grasbaan werden Kafelnikov en consorten kansloos gelaten (4-1).

Een van de helden van dat duel was Lleyton Hewitt. Het 18-jarige vechtersbaasje heeft zijn plaats in het team behouden omdat Rafter nog steeds niet is hersteld van een schouderblessure. Philippoussis is wel weer fit.

Frankrijk is de underdog, maar dat vinden de mannen van coach Guy Forget niet erg. In 1991 gaf niemand iets voor hun kansen tegen het onverslaanbare geachte Amerika. Met Forget nog als speler boekte Frankrijk in Lyon een legendarische overwinning.

Datzelfde gebeurde vijf jaar later toen het hoger ingeschatte Zweden in eigen huis werd verslagen. ,,Op papier is Australië favoriet'', zegt Franse nummer één Cedric Pioline. ,,Maar wij spelen thuis, voor ons eigen publiek, op onze eigen ondergrond.''

Die ondergrond heet gravel, waarop Nederland in de eerste met 4-1 aan de kant werd gezet. Frankrijk maakte in de volgende schifting overigens opnieuw handig gebruik van het thuisvoordeel door de Braziliaanse gravelspecialisten op een supersnelle baan te bestrijden (3-2).

Van de kanonskogels van Philippoussis (in de openingspartij tegen Sebastien Grosjean) liggen ze in Nice dus niet wakker. Die zullen voldoende zijn afgeremd tegen de tijd dat ze de tegenstander bereiken. Meer vrees bestaat er voor de dadendrang van Hewitt. ,,Tegen hem verwacht ik twee zware partijen'', voorspelt Forget. ,,Hij is mentaal sterker, sneller op zijn voeten en ook geduldiger dan Philippoussis, die nog wel eens een wedstrijd wil weggeven als het even een beetje minder loopt.''

Zoals zo vaak in de Davis Cup zou het dubbelspel morgen wel eens de doorslag kunnen geven. Sinds 1981 ging de beker namelijk onafgebroken naar het team dat het dubbel won. Met Woodforde en Woodbridge in de gelederen lijkt Australië hier een zeker punt te hebben. De Woodies wonnen de afgelopen tien jaar alles wat er te winnen valt. 'Op één titel na', zullen tegenstanders Fabrice Santoro en Olivier Delaitre redeneren: De Open Franse, op gravel.

,,Ze spelen heel verzorgd tennis en zijn erg sterk als de bal op heuphoogte komt'', analyseert Santoro. ,,Maar op gravel stuiteren de ballen op schouderhoogte. Belangrijker nog is dat hun tactiek gebaseerd is op korte rally's. Als je ze langer laat spelen, zijn ze kwetsbaar.'' Saillant detail: Santoro en Delaitre speelden twee keer eerder tegen de Australiërs, twee keer wonnen ze.

Australië - dat in 1986 voor het laatst de Davis Cup won - is niettemin vastbesloten om hun sportgekke landgenoten dit jaar tenminste nog één wereldtitel te bezorgen. Zelfs de geblesseerde Rafter is er voor naar Nice gekomen. Waarom? Omdat hij de Davis Cup hoger aanslaat dan de vier Grand Slam-toernooien.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden