Fluistert het paard ook iets terug tegen de ? Horse Whisperer

Paardenfluisteraars fluisteren niet, zei een man ooit in Trouw, die net als Robert Redford in ’The Horse Whisperer’ (1998) paarden op hun gemak kon stellen. Hij praatte met ze. En zijn vrouw meende zelfs dat de dieren hem als een van hen beschouwden, wat erop neerkwam dat „Ik met een paard getrouwd ben”.

Serieus: heeft het dier ook iets terug te zeggen tegen zo’n paardenfluisteraar? Meer dan we denken, verzekeren experts, die het gehinnik van paarden in een database gaan opslaan. Een paard hinnikt in variërende klankkleuren.

Andere huisdieren zijn niet zo divers van toon, betoogde fysicus David Browning onlangs op een congres van de Amerikaanse akoestische vereniging. Hij lanceerde er het Paarden-vocalisatieproject, een poging om de taal van paarden en zebra’s in de computer te ontleden.

Met een koe ben je daar gauw mee klaar: haar Mmoooehh bevat slechts enkele simpele tonen, een akoestisch spectrum wat Browning deed denken aan dat van een feesttoeter. Paarden, ezels en zebra’s bestrijken een grotere bandbreedte en ’praten’ in meer uiteenlopende frequenties.

Valt daar iets aan te verstaan? Aan een ezel niet, is een eerste conclusie. Diens gebalk is rijker aan klank dan het geloei van de koe, maar ezels halen uit, zonder controle over de inhoud. Zo kunnen ze aan hun gebalk weinig intentie meegeven.

Hoe subtieler is het gehinnik van een paard. Daar heeft het dier reden toe, denkt Browning, want paarden hebben een goed waarnemingsvermogen en dito geheugen. En daar willen ze soms uiting aan geven, bijvoorbeeld met een welkomsthinnik aan de vriendelijke stalknecht.

Doen ze dat ook? Voorlopige, akoestische analyses leren dat het gehinnik wordt gekenmerkt door twee aspecten. De paardentaal bevat tonen met diverse klankkleuren, en de frequentie ervan kan sterk variëren en lijkt de stemming van het dier te weerspiegelen. Dat is vooral te horen aan de toonhoogte van het gespannen paard. Bij onenigheid in de stal krikt het dier zijn gehinnik op tot een ijselijk gegil.

Dat is bescheiden kennis, beseft Browning. Hij wil het paardengeluid daarom gaan vergelijken met dat van zebra’s, en wel van drie soorten: een die balkt als een ezel, een ander die hinnikt als een paard en een derde die blaft als een hond. Van al die geluiden zal hij de frequentie meten, om dan te ontdekken of specifieke gedragingen vergezeld gaan van een vaste hinnikfrequentie.

Misschien blijkt dan dat een paard anders hinnikt tegen een zorgzame stalknecht dan tegen een bullebak. Er is scepsis en het is maar de vraag of een paardenarts of boer iets aan die kennis heeft. Maar een paardenprof van Rutgers University ziet er wel brood in: die zou het niet verbazen als je aan het geluid van zebra’s en paarden kunt horen dat ze er verschillende sociale leefwijzen op nahouden. Een zebra is een paard met een harem, hij praat vast anders dan die einzelgüngers.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden