Filmsucces voor jongen die 'de hemel bezocht en Jezus ontmoette'

Beeld Heaven Is For Real

Met stip binnen op de Amerikaanse bioscoophitlijsten: een film uit christelijke hoek. 'Heaven is for Real' vertelt het verhaal van een vierjarige jongen die naar de hemel reist. Het zou waar gebeurd zijn.

Het mag een klein wonder heten dat Colton Burpo nog leeft. De jongen uit een stadje in de Amerikaanse staat Nebraska werd op vierjarige leeftijd met spoed opgenomen in het ziekenhuis vanwege hevige pijnen. De diagnose: zijn blinde darm was enkele dagen daarvoor geknapt. Een ernstig en acuut levensbedreigend probleem, maar Colton kwam er na een operatie weer helemaal bovenop.

Nadien vertelde hij zijn ouders over de eigenaardige trip die hij tijdens de operatie maakte. Na het intreden van de verdoving was Colton naar eigen zeggen afgereisd naar de hemel. Daar trof hij Johannes de Doper (de man die Jezus' komst voorzegde) en klom hij bij Jezus op schoot.

Mogelijk nog pikanter: hij werd aangesproken door zijn overgrootvader, 'een grote man met grote vleugels'. Ook maakte hij kennis met zijn overleden zusje, zag hij zichzelf liggen op de operatietafel en zag hij hoe zijn vader zich afzonderde en voor hem bad.

Vader Todd schrijft er op los
'Heaven is for Real' (Sony Pictures) brengt dat opmerkelijke verhaal nu dus op het witte doek. Uitgangspunt zijn de schriftelijke memoires van vader Todd, een predikant in een evangelicale kerk. Diens boek uit 2010 stond maandenlang in de Amerikaanse bestsellerlijsten. Een jaar later verscheen zelfs een Nederlandse vertaling: 'De jongen die in de hemel was'. Onlangs publiceerde Todd ook een editie voor kinderen en een vervolgboek.

Net als in het boek toont vader Todd zich aanvankelijk erg sceptisch. In de loop van de film laat hij zich stapje voor stapje overtuigen, totdat hij het zeker weet: zijn zoon is daadwerkelijk aan gene zijde geweest. Hoe kon Colton anders weten van de overgrootvader, die al was overleden toen hij werd geboren? Zijn zusje was al voor Coltons geboorte overleden - zij kwam dood ter wereld tijdens een miskraam. Todd en zijn vrouw hadden naar eigen zeggen nog niet over haar gerept, dus Coltons kennis over haar moet wel iets bovennatuurlijks zijn.

Verdacht: Coltons vader is een hemelse held
Heaven is for Real brengt duidelijk een christelijke boodschap, constateren recensenten. Maar van gepreek en sentimentaliteit is nauwelijks sprake. Afgelopen weekend bracht de film al 16,2 miljoen euro op. Knap, want de productie kostte slechts 8,7 miljoen euro en er is maar bescheiden reclame voor werd gemaakt.

Het boek waarop de film is gebaseerd. Beeld Thomas Nelson Publishers

Dat succes brengt uiteraard een nieuwe golf kritiek met zich mee. Want hoe betrouwbaar is de getuigenis van een ventje van vier? In de belevingswereld van kleuters lopen feit en fictie voortdurend door elkaar. En, zo vragen critici zich af, is Coltons huidige relaas in de loop der tijd niet gekleurd door zijn eigen en zijn vaders interpretaties? Heeft hij misschien iets opgevangen toen zijn ouders spraken over zijn overleden zusje en zijn overgrootvader?

Ook opmerkelijk is dat Coltons hemel er precies zo uitziet als veel evangelicale christenen hem zich voorstellen: een min of meer fysieke plaats waar overleden aardbewoners eeuwig jong zijn. De jongen zou zelfs te horen hebben gekregen dat zijn vader een van de 'rechtvaardigen' is die aan het einde der tijden zal vechten tegen het kwaad.

'Film is verdraaid en bijgelovig'
Sommige orthodoxe protestanten wijzen Coltons herinneringen juist af omdat ze niet 'bijbels' genoeg zijn. Baptistenvoorganger en schrijver John MacArthur maakte vorige maand al gehakt van de film. De Bijbel rept met geen woord over ontmoetingen met familieleden, oordeelde hij. Paulus raadde het spreken over hemelse visioenen zelfs af, omdat de hemelse luister zich niet onder woorden laat brengen. Coltons relaas zou 'verdraaid en bijgelovig' zijn.

De meeste christelijke media slaan een mildere toon aan. Afgaand op de discussies zijn ook de trouwe kerkgangers nog niet massaal overtuigd. Tijdschrift ChristianityToday noemt Heaven is For Real 'een uitnodiging om je te bezinnen op Gods ondoorgrondelijke wegen', al wijst ze er ook op dat 'iedereen sceptisch is, behalve vader'.

Toch lijkt het mysterieuze verhaal over de bijna dood-ervaring te spannend om links te laten liggen. Zoals de neurobioloog Eben Alexander de boekwinkels verovert met zijn 'wetenschappelijk onverklaarbare' hemelbezoek, zo verovert vader Todd nu de bioscopen.

Heaven is for Real draait vanaf september in Nederland.

De echte Colton Burpo is inmiddels een tiener. Beeld WABC-TV
Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden