Even lijkt het Vacansoleil-gevoel terug in de Amstel Gold Race

Reportage | enners en begeleiders van ontbonden wielerploeg missen de vriendenclub nog steeds

MAASTRICHT - Het was een warm, maar tegelijk wrang weerzien van oude kameraden, zondag op de Maastrichtse Markt. Een Vacansoleil-reünie, of iets wat erop leek, bij de start van de Amstel Gold Race. Nadat de ploeg vorig jaar in oktober uiteenviel, moesten renners en staf gedwongen een eigen weg inslaan. Er was die herfst een laatste avondmaal, als afscheid. Er werden handen geschud, bemoedigend op schouders geklopt en tranen gelaten. Wat hen bij Vacansoleil bond, zou nooit meer terugkomen. De weemoed resteerde.

Het gevoel dat ze bij Vacansoleil samen de wereld aan konden, dat is wat Wout Poels stilletjes mist. De Limburger staat op het startpodium in Maastricht wat onbehaaglijk tussen zijn nieuwe ploeggenoten bij Omega Pharma-Quick Step. "Het is wennen", bekent de troef van de Belgische formatie voor de heuvelklassieker schoorvoetend. Dichterbij huis dan de Gold Race zal de coureur dit jaar waarschijnlijk niet komen.

Het waren mooie jaren, mijmert Poels' oud-ploegleider Hilaire Vanderschueren 's ochtends hangend tegen de auto van zijn nieuwe werkgever, Wanty. Ze nemen het hem, de oude Vlaming van 66 die meer ploegen versleet dan anderen schoenen, niet meer af. De nestor onder de ploegleiders zag generaties coureurs komen en gaan. Maar nergens voelde hij zich meer 'een van de jongens' dan bij Vacansoleil. "Woutje? Die kan vandaag zo maar eens een klassieker winnen."

Johnny Hoogerland hangt verderop op de Markt doelloos met zijn billen op de bovenbuis van zijn fiets. Hij wacht de start bij het oude stadhuis in de Maasstad gelaten af. De latere winnaar Philippe Gilbert knikt de Zeeuw in Italiaanse dienst bij het voorbijrijden vriendelijk toe. Hoogerland strijkt de vouwen uit zijn rood-wit-blauwe windjack. Hij was een van de weinigen die zijn oude werkgever een hoofdprijs bezorgde toen hij vorig het NK verderop in Kerkrade won.

Nergens is een Italiaanse ploeggenoot van Hoogerland te bekennen. De afstand tussen hem en zijn teamgenoten bij Androni Giocattoli-Venezuela wordt vergroot door een taalbarrière. Met zijn handen moet de Zeeuw duidelijk maken dat zijn achterderailleur hapert.

Hoogerland had het slechter kunnen treffen. Het door dopingschandalen achtervolgde profcircuit heeft vorig jaar een flinke veer gelaten na het vertrek van een aantal substantiële sponsoren, waaronder Vacansoleil. Renners konden kiezen: voor een schamele onkostenvergoeding soms twee treden lager acteren of ander werk zoeken. Sommigen kennen zelfs die luxe niet: een aantal zit werkloos thuis.

Verzorger Patrique Högemann vond emplooi bij een Pro Tourploeg. De Gold Race is zijn eerste koers dit jaar. Zijn zorgen waren van een andere orde. "Bij mijn kind is vorig jaar kanker geconstateerd. Het gaat nu beter, gelukkig wel." Hij tekende eind vorig jaar een contract bij Giant-Shimano. "Daar ben ik heel blij mee, zeker als je ziet wie er nu nog over zijn." Op de startlijst voor de enige Nederlandse klassieker staan negen ex-Vacansoleilrenners. Het aantal ploegleiders, verzorgers en mecaniciens dat een doorstart maakte, is op een hand te tellen. De meesten zijn huisvader of hebben een uitkering.

Nog drie minuten voor het startschot valt. Hoogerland wil met zijn hand zijn voorband controleren als hij opschrikt van een klap op zijn schouder. Naast hem, in het hemelsblauw van Astana, staat Lieuwe Westra. Het lijkt alsof het leven ineens terug is in Hoogerland. Hij valt Westra in de armen voor een innige en vooral lange omhelzing.

Het opdoeken van Vacansoleil was misschien onvermijdelijk, de vriendschap is blijvend, verzekert Hoogerland. De afstand tussen Italië en Kazachstan overbrugden de twee zes maanden lang met telefoon en WhatsApp.

De Amstel Gold Race zelf is een koers om snel te vergeten. Poels eindigt in het achterveld, net als Hoogerland en Westra. Voormalig ploeggenoot Björn Leukemans, Vanderschuerens kopman, komt als elfde nog het dichts in de buurt van Philippe Gilbert.

De beste Nederlander in koers is Bauke Mollema, hij moet genoegen nemen met een zevende plek.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden