Europa en Rusland speuren samen naar leven op Mars

De ruimtesonde vertrok vanmorgen om 10.31 uur Nederlandse tijd vanuit Kazachstan. Beeld epa

Europa en Rusland hebben de handen ineengeslagen voor een gezamenlijke ruimtemissie naar Mars. De onbemande sonde Exomars vertrok vanochtend vanuit Kazachstan richting Mars, op zoek naar sporen van leven op de rode planeet.

Eind dit jaar, vermoedelijk in oktober, moet de ExoMars aankomen op Mars. Een van de sondes gaat daarna in een baan rond de planeet draaien en de atmosfeer analyseren, de andere zal landen op de planeet.

De ruimtesondes zoeken niet direct naar buitenaardse wezens op Mars, maar wel of er sporen van leven te ontdekken zijn. De zoektocht richt zich vooral op de aanwezigheid van één soort gas: methaan. Dat gas kan wijzen op een minieme vorm van leven.

Andere Marsmissies, zoals de Amerikaanse verkenner Curiosity, troffen al periodieke toenames van dit gas aan op de planeet. Het is nog niet met zekerheid te zeggen wat die pieken nou veroorzaakt. Ze zouden afkomstig kunnen zijn van geologische activiteit, maar kunnen bijvoorveeld ook veroorzaakt worden door de activiteit van bacteriën of ander leven in de bodem dat groeit en krimpt afhankelijk van de seizoenen.

Bescherming van de planeet
Het vooruitzicht dat er misschien leven is op Mars spreekt al jaren tot de verbeelding van wetenschappers. Een concreet bewijs dat er inderdaad leven op de planeet is, ontbreekt echter nog steeds. Maar de ESA blijft echter moed houden: "Dat er in het verleden nog nooit leven op Mars is aangetroffen wil niet zeggen dat het er niet is", laat Paolo Ferri van ESA aan AFP weten. Volgens hem is er nog volop kans omdat het grootste deel van de planeet nog nooit onderzocht is.

Mocht er inderdaad een vorm van leven worden ontdekt komt er nog een ander dilemma kijken, namelijk of er dan nog wel missies naar Mars georganiseerd moeten worden. "Als er echt een vorm van leven wordt ontdekt is het de vraag of we er verstandig aan doen om bemande missies naar Mars te sturen", aldus Mark McCaughrean, wetenschappelijk adviseur van Esa. "We zouden bacteriën met ons mee kunnen nemen en als die in aanraking komen met eventuele bacteriën van Mars loopt dat misschien wel uit op een ramp."

(Tekst gaat verder onder afbeelding)

Beeld ANP/ExoMars

Moeilijke landing
Het lastigste van de missie wordt het landen op de planeet. Tot nu toe ging dat namelijk zowel bij de Europese als de Russische Marsmissies mis. Voor ESA wordt het de tweede keer dat de ruimtevaartorganisatie probeert te landen op Mars. In 2003 landde de sonde Beagle 2 op de planeet, maar daarvan werd vervolgens nooit meer wat vernomen. Ook de vijf pogingen van Rusland om op Mars te landen bleken onsuccesvol.

De lander van Exomars zal het overigens maar een paar dagen volhouden, omdat hij werkt op een niet-oplaadbare batterij. De lander is dan ook vooral bedoeld om de landingstechnologie te testen voor de tweede Exomars-missie, die in 2020 gelanceerd wordt. Bij die missie zal de lander gaan boren in de bodem op zoek naar water en andere sporen van leven. De Mars Reconnaissance Orbiter van Nasa ontdekte vorig jaar al sporen van water op de planeet.

Rond half 11 vanavond hoopt ESA voor het eerst contact te leggen met ExoMars. Bekijk hieronder een video van de lancering van de ruimtesonde.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden