Esther Vergeer, een iconische chef de mission

Esther Vergeer bij de huldiging na de Paralympische Spelen van Londen 2012. Ze won goud. Beeld ANP
Esther Vergeer bij de huldiging na de Paralympische Spelen van Londen 2012. Ze won goud.Beeld ANP

Voormalig rolstoeltennisfenomeen wordt chef de mission van de paralympische sporters bij de Winterspelen in Pyeongchang, volgend jaar maart.

Eline van Suchtelen

Het opritje naar het podium is eigenlijk veel te stijl. Esther Vergeer komt er behendig op met haar handrolstoel, een jaar of vier geleden toen ze het deelnemersveld voor haar rolstoeltennnistoernooi in Ahoy bekendmaakte. Met even veel souplesse rijdt ze er na de aankondiging weer af, balancerend met de twee voorwieltjes in de lucht. De aanwezigen kijken er vol bewondering naar. Hebben ze blijkbaar nog nooit gezien.

In dat onwennige schuilt de ambitie van Vergeer: de gehandicapte en 'normale' wereld bij elkaar brengen. En daarmee de paralympische sport verder professionaliseren. Die kans krijgt Vergeer nu ze is aangesteld als chef de mission voor de Paralympische Winterspelen in Pyeongchang volgend jaar maart.

In Rio kreeg het rolstoeltennisfenomeen vorig jaar zomer al een inkijk als assistent van André Cats. Nu Cats is vertrokken naar de zwembond, is de 36-jarige voormalige speelster voor het eerst zelf eindverantwoordelijk.

Serieuzer genomen

Met Vergeer krijgen haar atleten iemand die precies weet wat ze nodig hebben. Tijdens haar eigen carrière stond de paralympische sport nog in de kinderschoenen. Jaloers ziet ze in Peking in 2008 hoe er voor een valide collega zoals Theo Bos een half miljoen in de ontwikkeling van een fiets wordt gestoken. Voor aanpassingen aan haar rolstoel, wat een fractie van dat bedrag zou kosten, is niet automatisch geld beschikbaar. Dat is nu anders. De paralympische sport wordt steeds serieuzer genomen, ook vanuit sportkoepel NOC-NSF, met de bijkomende financiële middelen.

Vergeer is haar tijd altijd ver vooruit geweest in het rolstoeltennis. Tien jaar lang leed ze geen enkele nederlaag. De speelster met, volgens Novak Djokovic 'een van de meest indrukwekkende sportcarrières van een professioneel atleet', won vier olympische titels en 27 grandslamtitels. 93 keer won ze met 6-0 6-0. Vergeer kreeg twee keer de prestigieuze Laureus Award voor beste gehandicapte sporter en werd in Nederland vijf keer verkozen tot beste invalide sporter.

Ze won 470 wedstrijden op rij en besloot in 2013 dat het genoeg was geweest. Tijdens de presentatie van haar biografie maakte ze bekend dat ze stopte met tennis. Ondanks haar grote overmacht in een kleine sport bleef Vergeer tijdens haar carrière altijd zoeken naar verbeterpunten.

Internationale top

Die inzet eist ze ook van de atleten waar ze zich nu over ontfermt. In een video op haar website vertelt Vergeer dat het er bij haar niet ingaat dat je met twee keer trainen in de week wereldkampioen zou willen worden. 'Als je topsporter wil zijn, moet je daar naar leven', zegt ze. Ook paralympische sporters dus.

Na haar tenniscarrière bleef de ereburger van Woerden actief als toernooidirecteur van het ABN Amro rolstoeltennistoernooi in Ahoy, waar ze sinds de eerste editie van de rolstoelvariant in 2009 de scepter zwaait. Sinds 2004 probeert ze via haar eigen Esther Vergeer Foundation kinderen met een lichamelijke beperking aan het sporten te krijgen.

Vergeer wil kinderen laten zien wat ze nog wel kunnen, in plaats van te kijken naar wat ze niet kunnen. Met die instelling ging ze zelf ook weer sporten toen ze als 8-jarige met een dwarslaesie uit een operatie kwam. Ze kreeg vanaf zesjarige leeftijd drie keer een hersenbloeding, een gevolg van een bloedvatafwijking rond het ruggemerg. Na de riskante operatie voelt ze een deel van haar benen niet meer.

Esther Vergeer begint met rolstoeltennis- en basketbal en behoort snel tot de internationale top. Als 17-jarige wint ze de US Open, waarna ze besluit zich volledig op tennis te richten. De rest is geschiedenis.

Lees ook: Esther Vergeer: 'Ik hoef geen applaus als ik de stoep afrij'.

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden