Elon Musk: visionair in vier bedrijven

Terwijl bij Volkswagen het dieselschandaal steeds groter werd, vergrootte Tesla haar productiecapaciteit met een tweede fabriek in Tilburg. Beeld anp

De excentrieke miljardair Elon Musk sloeg net als veel anderen techneuten zijn slag tijdens de internetbubbel, maar nam geen genoegen met één miljoenendeal. Of twee. Toch lijkt geld niet zijn belangrijkste drijfveer. Hij wil Mars bestormen, elektrische auto's bouwen en kijkt voortdurend vooruit. Dit zijn de vier belangrijkste bedrijven uit zijn carrière.

Dat Musk handig was met computers bleek al toen hij als twaalfjarig jochie in Zuid-Afrika eigenhandig het computerspel Blastar in elkaar knutselde. Hij verkocht de code voor het spel, waarin vijandige ruimteschepen elkaar bevechten, aan een magazine en verdiende zo 500 dollar.

Inmiddels heeft hij zijn virtuele ruimteschepen ingeruild voor echte raketten. Vanochtend lukte het SpaceX, het commerciële ruimtevaartbedrijf van Musk, voor het eerst om een raket te lanceren én weer te laten landen. Maar SpaceX is slechts één van zijn miljoenenbedrijven.

Multimiljonair met Zip2
Musk richtte zijn eerste bedrijf in 1995 op met zijn broer Kimbal, die net als hij verhuisde van Zuid-Afrika naar de Verenigde Staten. Elon zou hier eigenlijk promoveren aan de gerenommeerde Stanford University, maar vertrok daar na twee dagen toen hij zag hoe de beurswaarde van Netscape - dat een van de eerste populaire webbrowsers maakte - in korte tijd omhoog knalde. "Het werd me opeens duidelijk dat het internet de wereld enorm zou veranderen", zou hij later zeggen.

De broers lanceerden Zip2, een soort online Gouden Gids, dat werd verkocht voor 307 miljoen dollar - destijds het hoogste bedrag dat ooit voor een internetbedrijf was neergelegd. Musk streek 22 miljoen op en was op zijn 27ste multimiljonair.

Coup bij PayPal
Ondanks de miljoenen dollars zag Musk Zip2 niet echt als een succes. Het bedrijf had haar diensten vooral aangeboden bij traditionele media, zoals kranten. Met zijn volgende bedrijf - de online bank X.com - wilde Musk traditionele bedrijven juist overbodig maken.

Uiteindelijk spitste X.com zich toe op online betalingen en na een fusie werd het omgedoopt tot PayPal. Het bedrijf groeide hard, maar Musk bleek niet makkelijk om mee samen te werken. "Laten we zeggen dat hij geboren is met technische vaardigheden, maar dat hij niet vooraan stond toen sociale vaardigheden werden uitgedeeld", verklapte zijn broer eerder dit jaar aan CNN.

Elon werd afgezet als CEO, maar bleef wel betrokken bij PayPal, dat in 2002 voor 1,5 miljard dollar werd gekocht door eBay. 180 miljoen dollar daarvan was voor Musk. Inmiddels heeft PayPal wereldwijd meer dan 170 miljoen actieve gebruikers.

Met SpaceX naar Mars
Nog voor de verkoop van PayPal had Musk zich al op een nieuw project gestort: ruimtevaart. Met SpaceX wil Musk de mensheid naar Mars brengen. Dat klinkt futuristisch, maar Musk is bloedserieus. Voor hem is het niet meer dan logisch. "Je zorgt voor een back-up van je harde schijf. Misschien moet het leven ook een back-up hebben?"

Het bedrijf kwam hortend en stotend op gang. Drie raketlanceringen op rij mislukten en het geld raakte op. Maar de vierde lancering - de laatste waar geld voor was - slaagde. NASA sloot een deal met SpaceX voor de bevoorrading van het ISS-ruimtestation en Andre Kuipers koppelde in 2012 voor het eerst een SpaceX-vrachtschip aan het ruimtestation. "Nog even en bedrijven brengen ook mensen van en naar een baan rond de aarde", voorspelde de Nederlandse astronaut.

Daarnaast bouwt SpaceX raketten die niet alleen de ruimte in geschoten kunnen worden, maar ook weer terug kunnen keren. Dat maakt het een stuk goedkoper om vracht, onderzoekers of zelfs toeristen de ruimte in te schieten.

Elektrisch rijden in Tesla
Een kolonie op Mars voorbereiden klinkt als een tijdrovende klus, maar Musk richtte in 2004 nóg een revolutionair bedrijf op: Tesla, dat elektrische auto's produceert. Ook Tesla leek in eerste instantie te mislukken en de eerste sportauto, de Tesla Roadster, werd zelfs uitgeroepen tot de grootste mislukking van 2007. Maar Tesla vond investeerders, krabbelde overeind en de Tesla Model S, een sedan, werd in 2013 uitgeroepen tot Auto van het Jaar. En terwijl dit jaar het dieselschandaal bij Volkswagen bekend werd, opende Tesla nieuwe productiecapaciteit in Nederland.

Daarnaast zet Tesla in op batterijen. Dit jaar begon in Nevada de bouw van Gigafactory 1, een fabriek die rond 2020 de batterijen moet leveren voor 500.000 Tesla's. Maar Musk presenteerde ook een 'thuisbatterij', waarmee je thuis bijvoorbeeld zonne-energie op kunt slaan.

Musk poseert met een Tesla tijdens een bezoek aan Nederland Beeld ANP

Kolonisatie van Mars
Waarschijnlijk zal Musk Tesla nog verder zien groeien. En er zullen ongetwijfeld meer succesvolle raketlandingen volgen. Maar hoe zit het met zijn meest dierbare project, de kolonisatie van Mars? Musk gelooft echt dat de mensheid een 'multiplanetaire soort' moet worden en hoopt daar een sleutelrol bij te kunnen spelen. "Het zal supermoeilijk worden en erg lang duren", zei hij over het koloniseren van Mars. Dat hij de voltooiing zelf waarschijnlijk niet mee zal maken, lijkt de 'vormgever van de toekomst' niet in de weg te staan.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden