Een weeskind met gouden vuisten

In de nadagen van zijn glorieuze bokscarrière leek hij alles te hebben wat hij zich maar kon wensen. Hij woonde in een prachtige villa, had een bloedmooie vrouw en een entourage van zo'n veertig man. Hij reed rond in een Rolls Royce, droeg nertsmantels en had vrienden die hem op handen droegen. Zijn prijzenkast stond vol trofeeën.

En toen zat Matthew Saad Muhammad opeens aan de grond. Zijn managers hadden zijn miljoenen verkwist en zijn vrienden - en de vrienden van zijn vrienden, en hun familieleden - hadden zich vooral door hem laten fêteren. Hij kocht auto's voor ze, betaalde hun hotelrekeningen en leende hen geld dat hij nooit meer terugzag. De vroegere wereldkampioen halfzwaargewicht moest zijn prijzen verkopen om zijn rekeningen te voldoen. Zijn vrouw verliet hem.

Uiteindelijk klopte Saad Muhammad in 2010 aan bij de daklozenopvang in zijn thuisstad Philadelphia. Soms meenden zijn medebewoners in hem de zo beroemde bokskampioen te herkennen. Dan, zo zei hij in een interview met de plaatselijke daklozenkrant, boog hij zijn hoofd in schaamte in de hoop onzichtbaar te zijn.

Voor Saad Muhammad leek de cirkel dan ook rond. Zijn moeder overleed toen hij een peuter was en samen met zijn broer werd hij ondergebracht bij een tante. Die kon echter niet voor beide kinderen zorgen. De oudere broer kreeg de opdracht het jongere kind - toen nog Maxwell Antonio Loach geheten - achter te laten in Philadelphia, zodat hij niet zou weten hoe hij terug naar huis kon komen. Toen zijn grote broer wegrende, rende het vijfjarige jongetje hem tevergeefs zo hard hij kon achterna.

Hij werd opgevangen door de nonnen die hem, omdat hij zijn naam niet wist, Matthew noemden naar de bijbelse Mattheüs en Franklin naar de Benjamin Franklin Parkway waar hij 's nachts door de politie gevonden was. Zijn jeugd was getroebleerd, vol pleeggezinnen, tuchtscholen en later ook straatgevechten, omdat hij onderweg naar school het territorium van een beruchte gang moest doorkruisen. Een docent raadde hem daarom aan boksles te nemen.

Dat veranderde zijn leven. Hij bleek een talentvol amateurbokser en werd in 1974 na twintig gevechten al professional. In 1977 stootte hij veteraan Marvin Johnson in de twaalfde ronde met een knock-out van zijn troon en werd Amerikaans kampioen; een titel die hij drie keer verdedigde. Hij bekeerde zich, in navolging van Muhammad Ali, tot de islam en veranderde zijn naam. In 1979 werd hij wereldkampioen in zijn klasse, een titel die hij acht keer prolongeerde.

Saad Muhammad was in de jaren zeventig en tachtig een publieksfavoriet vanwege zijn actie-gedreven manier van boksen, waarbij hij soms vele klappen incasseerde om plotseling toch terug te slaan en te winnen. Daarmee verdiende hij de bijnaam 'Miracle Matthew'. Een groot aantal van zijn gevechten uit die periode wordt nog altijd geroemd als klassiekers.

Zijn carrière eindigde feitelijk in 1981, toen hij in Atlantic City tegen Dwight Muhammad Qawi vocht om de wereldtitel. Hij was die dag 2 kilo te zwaar en had de hele ochtend over het strand gerend om op gewicht te komen. Uitgeput stond hij in de ring en werd, zonder miraculeuze come-back, tot moes geslagen. En hoewel Saad Muhammad nog tien jaar lang wereldwijd bleef doorboksen voor geld, haalde hij nooit meer zijn oude niveau.

Een poging om zijn familie op te sporen, liep uit op een teleurstelling. Zijn tante bleek alleen geïnteresseerd te zijn in de beloning van 10.000 dollar die Saad Muhammad had uitgeloofd voor de doorslaggevende tip. Ook de broer die hem achterliet, wilde geld zien, en kreeg dat.

Toen eenmaal bekend werd dat Matthew Saad Muhammad in een opvangtehuis woonde, ontpopte hij zich tot pleitbezorger van de daklozen. "Zelfs als je gevloerd bent", stelde hij, "kun je nog opkrabbelen."

Zelf gaf hij het goede voorbeeld. Bij zijn overlijden vorige week zondag had hij weer een woning.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden