Een langlaufer uit Tonga en een Ghanees op ijs: dit zijn de paradijsvogels van de Winterspelen

Pita Taufatofua, gisteren. Beeld Photo News
Pita Taufatofua, gisteren.Beeld Photo News

Naast de grote sterren smult het publiek op de Winterspelen ook van de paradijsvogels in de sport.

Eline van Suchtelen

Hij was in één klap een sekssymbool. Beelden van Pita Taufatofua gingen de hele wereld over toen hij tijdens de openingsceremonie van de Olympische Spelen in Rio (2016) met een ontbloot bovenlijf het stadion betrad. De taekwondoka uit Tonga had zijn lijf ingesmeerd met olie, waardoor zijn spierbundels er extra indrukwekkend uitzagen. De ketting met haaientanden en de traditionele rok met slingers maakten zijn outfit compleet.

Taufatofua vond het ondanks zijn uitschakeling in de eerste ronde zo leuk, dat hij besloot ook voor de Winterspelen te gaan. Langlaufen leek hem wel wat. Al valt er op het eiland in de Stille Oceaan uiteraard nooit sneeuw. Maar dat mocht de pret niet drukken.

Taufatofua wilde bewijzen dat niets onmogelijk is. Hij trainde veel op het strand, rolde over de boulevard op ski's met wieltjes en kreeg het in Duitsland in de sneeuw voor elkaar om een basisniveau te bereiken. En als er een camera was om zijn missie vast te leggen, was de 34-jarige atleet nooit te beroerd om zijn shirt uit te trekken. Ook als het vroor. Natuurlijk kon hij vrijdag tijdens de openingsceremonie maar op één manier opkomen. 's Zomers een vent, 's winters een vent. Taufatofua glom weer in blote bast, ook in de vrieskou.

Nog meer mannen

Er lopen meer Taufatofua's rond op de Spelen. Ze moeten zelf een bond oprichten voor een sport waar men in eigen land nog nooit van heeft gehoord. De paradijsvogels op de Spelen hebben een plek voor hun land veroverd door de juiste wedstrijden uit te kiezen en zo aan de internationale kwalificatie-eisen te voldoen. Op wereldbekerwedstrijden krijgen atleten die in de achterhoede eindigen bijvoorbeeld ook punten. Zo kun je toch genoeg punten verzamelen om op de Spelen te komen als er verder geen concurrentie in eigen land is. Maar ze moeten wel iets kunnen natuurlijk.

Zo is Akwasi Frimpong ook in Pyeongchang beland. De Ghanees kwam op achtjarige leeftijd in Nederland terecht en is op de Winterspelen al net zo'n sensatie als zijn collega uit Tonga. Frimpong was een succesvol Nederlands sprinter. Hij miste de Spelen van Londen in 2012, maakte een switch naar het bobsleeën maar miste ook Sotsji in 2014. Nu beleeft hij voor zijn geboorteland, als eerste Ghanees ooit, via skeleton zijn eerste olympische avontuur.

Een Amsterdammer

Een Ghanees op een slee door een ijskanaal, dat sloeg natuurlijk aan bij de internationale media. In de weken voor de Spelen kwam de Amsterdammer om in de interviews. De hele wereld wilde wat weten van de Nederlandse variant op 'Cool Runnings'. De populaire Disney-verfilming van het Jamaicaanse avontuur om naar de Spelen van Calgary in 1988 te gaan, werd ook opgerakeld door Anthony Watson. De Amerikaan met een Jamaicaanse vader had helemaal niet verwacht naar Zuid-Korea te gaan. Vlak voor de Spelen kreeg hij een telefoontje met het nieuws dat een paar landen niet al hun plekken hadden opgevuld bij het skeleton. Zo werd Watson de eerste Jamaicaanse skeletonner op de Spelen.

Frimpong en Watson hoeven niet bang te zijn dat ze als enige op grote afstand van de wereldtop eindigen. Er is nog een skeletondebutant die tot enkele jaren geleden nog nooit een baan van dichtbij had gezien: Adam 'AJ' Edelman. De Amerikaan gaat namens Israël op de slee met het hoofd naar beneden liggen. Hij speelde eerst ijshockey en deed ooit mee met de 'drugsvrije kampioenschappen bodybuilding' in Annapolis. Tijdens de Spelen van Sotsji raakte hij voor de televisie in de ban van skeleton. Een droom was geboren.

Voor de exoten op de Spelen is meedoen belangrijker dan winnen. Dat geldt ook voor de allereerste Ecuadoriaan op de Winterspelen: Klaus Jungbluth Rodriguez. De voormalig gewichtheffer leerde acht jaar geleden langlaufen toen hij in Noorwegen studeerde. Als fysiotherapeut stond hij zijn land in 2015 bij op de Pan-Amerikaanse Spelen in Toronto. Maar hij wilde zelf ook weleens in actie komen.

Ook deze 38-jarige vader van vier dochters gaat niet winnen in de sneeuw. Maar dat maakt het publiek niet uit. Zij hebben de paradijsvogels al in de armen gesloten.

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden