Eén grote, gouden ereronde

zwemtopper | De Amerikaan Michael Phelps, de meest gelauwerde olympiër aller tijden, voegt met een 21ste gouden medaille een nieuw hoofdstuk toe aan zijn imposante carrière.

Als het publiek in het zwemstadion via de tv-schermen een glimp krijgt te zien van de ruimte waar zwemmers voor de start zitten, ontploft het stadion. Daar zit hij, Michael Phelps. In 2000 zwom hij in Sydney zijn eerste Olympische Spelen. Zestien jaar later staat hij er weer, voor het laatste hoofdstuk van zijn zwemcarrière.

Toen: 15 jaar oud, jeugdpuistjes, een discman met oortjes. Nu: 31, vader van een zoon, muziek op zijn mobiel en de nieuwste koptelefoon. Dan komt hij het bad ingelopen, gevolgd door een explosie van lawaai. Rio is één grote ereronde voor de meest gedecoreerde olympiër aller tijden.

Na zijn ritueel met de drie ferme zwaaien met zijn lange armen, moet de starter de zwemmers terugroepen. Het wordt niet stil in het bad. De spanning is te groot. Zou Phelps het weer kunnen, een individuele gouden plak op de 200 vlinder, zijn 20ste? Eén minuut, 53 seconden en 36 tienden later maakt de 31-jarige Amerikaan het waar. Phelps gaat op de lijn zitten. Lift zijn armen omhoog, wijsvingers naar boven. Voor altijd nummer één.

Deze stond hoog op de prioriteitenlijst van de Amerikaan, die op de Spelen van Londen in 2012 de pijnlijkste nederlaag uit zijn carrière lijdt. Vier jaar geleden wordt hij op vijf honderdste van een seconde verslagen door de Zuid-Afrikaan Chad Le Clos. "Ik wilde deze echt terug", zegt Phelps na zijn race. "Over mijn lijk dat ik hier zou verliezen."

De 200 vlinder is het nummer waar Phelps patent op heeft. De zwaarste afstand van het programma voelt als zijn bezit. Zijn eigen wereldrecord, sinds 2001 op zijn naam, verbeterde hij acht keer. De eerste keer dat hij dat deed was in 2009, in het tijdperk van de snelle badpakken. De man die dinsdag brons pakte, de Hongaar Tamás Kenderesi, was toen nog maar vier jaar oud en moest zijn eerste zwemles nog krijgen. De Japanner Masato Sakai won verrassend zilver.

Alsof leeftijd geen vat op hem heeft, staat Phelps weer op de hoogste trede van het podium. De manier waarop, is op zijn vijfde Spelen anders. Voor de 'Baltimore Bullit' is deze plak niet alleen een overwinning in het bad. Het is ook een zege op zichzelf.

Na het record van acht gouden medailles in Peking in 2008 gaat het bergafwaarts met Phelps. Hij kampt met een alcoholverslaving en verliest het plezier in het zwemmen. Ondanks de slechte voorbereiding op Londen pakt hij daar nog zes medailles, waarvan vier keer goud.

Phelps zet een punt achter zijn loopbaan, maar kan niet omgaan met het zwarte gat erna. Hij wordt depressief en bereikt het dieptepunt als hij twee jaar geleden wordt aangehouden als hij beschonken achter het stuur gaat zitten.

De zwemkampioen wordt meegenomen naar het politiebureau en, eenmaal thuis, stuurt hij een sms naar zijn manager dat hij niet weet of hij nog wil leven. In de afkickkliniek leert hij voor het eerst om mens te zijn. De medaillemachine kijkt eindelijk in zijn ziel.

Phelps herstelt het contact met zijn vader en duikt als bezigheids-therapie het water in bij zijn coach Bob Bowman. Het natuurtalent kan het nog en besluit er toch nog één keer voor te gaan, om met plezier in plaats van met een depressie afscheid te nemen van zijn fraaie zwemcarrière.

Maar de 200 vlinder, het martelnummer, dat nóóit meer, zweert hij tijdens zijn rentree. Maar Phelps zou Phelps niet zijn als hij niet zou proberen zijn olympische titel op de 200 vlinder terug te eisen.

Als het Amerikaanse volkslied klinkt, komen de tranen. Ruim een uur later pakt hij ook zijn 21ste gouden plak, met Amerika op de 4x200 vrij estafette. En er staat nog meer op zijn programma.

De zwemlegende blijft zijn hoofd schudden. Hij kan het niet geloven. Al het succes, gevolgd door de ellende. De zwemmachine die hij was, de mens die hij is geworden. De olympische titel terug in eigen handen. Zijn gedroomde afscheid. Met plezier voor de sport die hem zoveel bracht.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden