Een arme maar gelukkige bonk spieren

Met sterke staaltjes verbaasde hij zijn publiek. Hij kon een boek van duizend pagina's doormidden scheuren en stalen stangen verbuigen met zijn tanden. Niet alleen zijn kracht maakte indruk, het was vooral zijn kleine gestalte van 1,50 meter die hem de bijnaam 'Pocket Hercules' verschafte. Hij verdiende er wat geld mee. Dat was niet zijn doel, maar alleen een middel om zijn lichaam te vervolmaken. Zijn lijf was zijn tempel.

In 1952 won Manohar Aich op 40-jarige leeftijd de titel van Mr. Universe. Daar teerde hij zijn verdere leven op. Maar rijk werd hij er niet van.

Manohar werd geboren in Brits-India, in een Bengaals dorp dat nu bij Bangladesh hoort. Als jongen raakte hij geboeid door een groep worstelaars en hij begon zichzelf te oefenen. Op zijn twaalfde kreeg hij de zwarte koorts, een infectieziekte die door zandmuggen wordt overgebracht. Hij kwam erbovenop door nog harder te trainen. Zijn vader was te ziek om te werken en Manohar verdiende de kost voor het gezin door krachttoeren te vertonen in de reizende show van een goochelaar. Hij kon met zijn aangespannen buik op de punt van een zwaard balanceren. Dat ging eens mis en een litteken op zijn nek getuigde daarvan.

In de grote stad Calcutta ging hij voor het eerst naar een sportschool. Op het centrale treinstation verkocht hij kokosnoten om te kunnen bestaan.

In 1942 kreeg hij een echte baan, als instructeur lichamelijke oefening bij de Brits-koloniale luchtmacht in India. Toen hij een klap gaf aan een Britse officier die minachtend had gesproken over Indiërs, belandde hij in de gevangenis. Dat was het beste wat hem had kunnen overkomen, zei hij later. Daar oefende hij soms wel twaalf uur per dag, onder andere op de tralies van zijn cel. De gevangenisdirecteur was zo vriendelijk hem gezond eten te geven.

Na de onafhankelijkheid van India in 1947 kwam hij vrij. Terwijl zijn vrouw met moeite hun vier kinderen te eten kon geven, trad hij weer op om de overtocht naar Engeland te betalen voor de strijd om de amateurtitel Mr. Universe. In 1951 won hij in Londen de tweede plaats op het podium. Dankzij een baantje bij de Britse spoorwegen kon hij een jaar later opnieuw meedoen. Hij won de begeerde titel, met een borstomvang van 1,20 meter, een biceps van 46 centimeter en een pols van 16,5 cm. De spoorwegen betaalden zijn ticket naar huis.

India stond op zijn kop van trots over zijn overwinning, maar hij hield er alleen roem aan over. In de jaren zestig reisde hij met zijn gezin door het land met een circus. Populair was zijn spierendans: op muziek liet hij zijn spieren afzonderlijk bollen en trillen.

In Calcutta richtte hij een sportschool op, waar hij menig kampioen zou opleiden. Veel had hij niet nodig, alleen melk, fruit, groenten, rijst, linzen en vis. Alcohol heeft hij nooit gedronken. Het belangrijkst was zijn geest, zei hij. "Sinds mijn jonge jaren heb ik moeite gehad om geld te verdienen, maar in alle situaties bleef ik gelukkig."

Tot na zijn honderdste verjaardag bleef hij trainen om zijn spierballen te houden. Aan het eind van zijn 104-jarige leven kende hij maar één teleurstelling: hij had nooit Arnold Schwarzenegger ontmoet, de beroemdste Mr. Universe.

Manohar Aich werd geboren op 17 maart 1912 in het district Comilla, Brits-Indië. Hij stierf op 5 juni 2016 in Calcutta, India.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden