Eeckhout houdt wel van animo in de koers

WAREGEM - Bij het passeren van zijn voordeur in Izegem, na acht kilometer koers, verliet Niko Eeckhout het peloton in Dwars door Vlaanderen. Zo'n 194 kilometer later kwam de renner van Lotto, doorweekt van de regen, moegebeukt door de wind, gepijnigd door de Vlaamse kasseien en de hellingen, alleen over de streep.

John Graat

Mevrouw Eeckhout was er getuige van. Ze werkt als bediende bij een transportbedrijf in Waregem en had van haar baas een uur vrij gekregen om het laatste uur van de semiklassieker te volgen. Onderweg naar de finishlokatie in de Zuiderlaan werd ze door de koers opgehouden. En zag haar man voorop rijden. ,,Ik dacht: verrek, da's Niko.''

Achter de meet had haar man geen oog voor zijn hoogzwangere Isabelle. Van vermoeidheid viel hij van de fiets. Nooit was het de bedoeling geweest dat zijn stoute plan van het vroege uur in een monsterontsnapping zou ontaarden. ,,Och'', sprak hij, weer op adem, ,,ik hou wel van animo in de koers. Dat zien de mensen graag.''

Eeckhout heeft de jaren van tegenslag eindelijk afgesloten, zo lijkt het. Jarenlang kon hij zijn belofte van zijn eerste profseizoen, 1993, toen hij acht koersen won, niet inlossen. Vooral zijn knie speelde hem parten. Drie keer werd hij aan het gewricht geopereerd. Mentaal kreeg hij een zware klap toen zijn broer bij een auto-ongeluk samen met nog vier jongemannen om het leven kwam.

Bovendien had hij de pech dat hij eerder bij Lotto nimmer het vertrouwen kreeg van de toenmalige ploegleider Jean-Luc Vandenbroucke. Via Palmans, waar zijn wielervader Walter Planckaert hem weer op het rechte spoor zette, kreeg Eeckhout vorig jaar een nieuwe kans bij Lotto.

Dit jaar werpt hij het stempel van de tweederangscoureur definitief van zich af. Hij won de eerste rit in de Ster van Bessèges en stond de leiderstrui niet meer af. In de Omloop het Volk reed hij in de kopgroep. Een week geleden voelde hij zich in de finale van Nokere Koerse geflikt door Michel van Haecke die -volgens Eeckhout- eerst 'alleen maar om zijn moeder zat te schreeuwen' maar vervolgens wel de koers won. ,,Dat is niet sportief. Als je iets wilt zeggen, doe het dan met de pedalen.''

Zo is Eeckhout, bijgenaamd Rambo, het trainingsbeest. In de winter deed hij drie maal per week aan aquajogging en fitnes om sterker te worden. Die kracht kwam gisteren, stoempend over de glibberige kasseistroken en tegen koude wind, van pas. In de eerste 150 kilometer van zijn vlucht werd hij vergezeld door ploegmaat Thierry Marichal. Toen die op de Kwaremont voor de derde keer moest lossen, stond Eeckhout er alleen voor. ,,Ik wist niet dat vijftig kilometer zo ver is.''

Eeckhout had het geluk dat de jacht achter hem op veertig kilometer van de streep werd verstoord. De achtervolgers -negen man, onder wie Leon van Bon, Servais Knaven en Aart Vierhouten- kregen toen gezelschap van nog drie coureurs: Wilfried Peeters, Nico Mattan en Tristan Hoffman. Mattan maakte de fout meteen te demarreren. Daarna was de chemie in de groep verdwenen. ,,Blijkbaar gingen er een paar zitten gokken op de tweede plaats. Ik had nog wel door willen rijden'', zei Hoffman die wel moraal had geput uit zijn 'goeie benen'.

Van het gekonkel en gekissebis achter hem kreeg Eeckhout niets mee. Hij kon zijn voorsprong van ruim een minuut handhaven. De zege levert 80 UCI-punten op wat de Lotto-ploeg weer een stap dichter bij de gewenste wildcard voor de Tour de France brengt. De stunt van Eeckhout verraste de buitenwereld. Hemzelf niet. ,,Ik heb geen metamorfose doorgemaakt. In het peloton weten ze al jaren dat ik een stukske met de vélo kan rijden.''

Onmiddellijk speculeerde het naar Flandriens hunkerende Vlaamse wielervolk over zijn kansen in de keienklassiekers van de komende weken. Johan Museeuw zoekt immers nog steeds naar zijn vorm. Gisteren moest hij al na 127 kilometer opgeven met koorts.

,,Ach'', antwoordde de bescheiden Eeckhout, ,,ik heb pas één keer Parijs-Roubaix gereden.'' En? ,,Honderd kilometer op kop gereden. Ik ben nog wel op die piste geraakt, maar ik wist echt niet meer van welke parochie ik toen was.''

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden