Economisch invloedrijke Parsi's in India dreigen uit te sterven

Economisch invloedrijke Parsi's in India dreigen uit te sterven

MUMBAI - Een aasgier landt in een boom van het Hangende Tuinpark in Mumbai. "Waarschijnlijk komt hij daar vandaan", zegt een buurtbewoner en wijst naar een bomenpartij achter het park. Daar staan de Stiltetorens van de Parsi's, waar zij hun doden te ruste leggen. Door de krachtige Indiase zonnestralen ontbinden de stoffelijke overschotten, de resten worden opgegeten door aasgieren. De Stiltetorens staan in een ommuurd dichtbegroeid park en zijn niet zichtbaar vanaf de weg. Maar er zijn een stuk minder aasgieren dan vroeger.

Het gebruik van aasgieren voor de laatste reis van de doden komt voort uit de Zoroastrische godsdienst van de Parsi's, een economisch succesvolle bevolkingsgroep in India. Ze bidden in 'vuurtempels', waar een constant heilig vuur brandt dat het licht van God of wijsheid symboliseert. De tempels zijn verboden voor buitenstaanders. Parsi's wonen vooral bij elkaar, in afgeschermde wijken ('kolonies') op toplocaties in Mumbai. De Khareghat-kolonie vlakbij de Stiltetorens is een oase van rust vergeleken met andere wijken in de drukke metropool. Achter het hek van de kolonie staan nette appartementsgebouwen en keurig geparkeerde auto's. Hier geen drukte en getoeter.

"Het verdwijnen van de aasgieren is een probleem", vertelt Khojeste Mistree, een Parsi-wetenschapper gespecialiseerd in het Zoroastrianisme. "De roofvogels kunnen niet tegen Diclofenac dat in veel pijnstillers zit. Als aasgieren dit via stoffelijke overschotten binnenkrijgen, gaan ze dood."

Maar niet alleen de aasgieren verdwijnen, ook het aantal Parsi's krimpt. Dat verontrust zelfs de Indiase regering, die met het 'Leef Parsi'-programma de gemeenschap voor uitsterven probeert te behoeden. De overheid trok honderd miljoen roepie (zo'n 1.2 miljoen euro) uit voor onder andere vruchtbaarheidsbehandelingen, en promoot het jong(er) kinderen krijgen onder Parsi's. Minister voor minderheden, K. Rahman Khan zei volgens The Times of India dat "dit een kleine stap is om onze schuld aan de Parsi-gemeenschap af te betalen voor hun bijdrage aan het land."

De Indiase regering is veel gelegen aan het voortbestaan van deze zakelijk succesvolle bevolkingsgroep die van oudsher rijkelijk investeert in India. Volgens het Parsi-motto 'teruggeven aan de maatschappij' wordt een groot deel van het verdiende geld teruggesluisd naar de mensen. De Parsi-geleide Tata Groep, in Nederland bekend van de Hoogovens in IJmuiden, is alom aanwezig in het dagelijks leven in India: Tata thee, Tata zout, Tata telecommunicatie, Tata staal en de betaalbare mini-auto Tata Nano. Twee derde van het eigendom van het Tata wereldconcern is ondergebracht in fondsen voor breed gewaardeerde liefdadigheidsprojecten in het land. Als je door Mumbai rijdt, zie je overal ziekenhuizen, fly-overs, kunstgalerijen en universiteiten die door Tata worden gesteund of vernoemd zijn naar andere Parsi-weldoeners.

De daling van het aantal Parsi's gaat hard. Volgens de Parsi-vereniging 'Bombay Parsi Punchayet' waren er in 1961 nog ruim honderdduizend Parsi's in het land. Bij de laatste telling in 2001 was dit aantal gedaald tot 69.000 en de trend zet door. Parsi-wetenschapper Khojeste Mistree legt uit waarom. "Het Zoroastrianisme kent geen bekering, je hoort er alleen bij als je als Parsi geboren bent." Officieel ben je alleen Parsi als je beide ouders het zijn. "Veel hoogopgeleide Parsi-vrouwen trouwen tegenwoordig buiten de gemeenschap en krijgen weinig kinderen", zegt de zestiger.

Daar is iets op bedacht: een datingsite met de toepasselijke naam 'Laten we 'onder ons' daten'. Volgens de site stonden er afgelopen februari zo'n 570 kandidaten geregistreerd van wie er 66 nu een relatie hebben.

Maar is dit een oplossing? Volgens de jonge Parsi Freya Birdie (30) - die zelf ook evenementen bezocht om jonge Parsi's te ontmoeten - moet de gemeenschap nadenken over de regels om Parsi te worden. "Wat duizenden jaren geleden werkte, hoeft nu niet het verstandigste te zijn."

Parsi's in India

De Zoroastrische Parsi's arriveerden meer dan duizend jaar geleden vanuit Perzië in India. De Zoroastrische godsdienst werd ongeveer 1500 voor Christus opgericht door de Iraanse profeet Zarathustra. De religie beschouwt het als een goede daad om kennis en rijkdom te verwerven en eerlijk zaken te doen. Het verdiende geld moet daarna gedeeld worden met de maatschappij.

De Parsi's spelen een belangrijke economische en sociale rol in India, maar hebben altijd hun eigen identiteit en tradities behouden. In de Britse tijd vervulden zij een 'brugfunctie' tussen de Indiërs en de Britten, nu leiden zij succesvolle bedrijven en investeren via liefdadigheid in onder andere ziekenhuizen, infrastructuur en universiteiten.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden