Economie beleeft renaissance na vredesakkoord

De Noord-Ierse economie is na het vredesakkoord van 1998 onherkenbaar veranderd. Bedrijven weten de weg naar Belfast en omgeving weer te vinden.

Het meest tastbare bewijs voor de renaissance van Noord-Ierland is de ongebreidelde bouwactiviteit. Afgelopen jaar stegen de huizenprijzen met maar liefst 37 procent. Hoge kranen sieren de skyline van Belfast en die zullen ook in de komende jaren tot het landschap van de stad behoren.

Zo moet het aftandse en vrijwel lege haventerrein – waar eens de Titanic werd gebouwd – uitgroeien tot een wijk waar 35.000 mensen wonen en nog eens 10.000 tot 15.000 werken. De tragische ondergang van de Titanic lijkt misschien niet de beste associatie, maar als de plannen haalbaar worden geacht moet er ook een absolute toeristentrekker komen in de vorm van een futuristisch gebouw voor de ’Belfast Maritime Experience’, over de bouw van het schip. De wijk gaat Titanic Quarter (TQ) heten.

Het schip was in zijn tijd de top van technologische innovatie. „De Titanic was een fenomeen”, zegt Michael Graham, als projectontwikkelaar betrokken bij TQ. „Wij proberen deze ondernemingsgeest en de innovatiedrang te herontdekken.”

Technologische vernieuwing is diep verankerd in de traditie van Noord-Ierland. Belfast was één van de vooraanstaande steden en havens tijdens de Industriële Revolutie en er vonden uitvindingen plaats die de wereld veranderden, zoals de luchtbanden van Dunlop, de moderne tractor van Ferguson en een systeem om theebladeren te drogen dat nog steeds wordt gebruikt.

In 1912, het jaar dat de Titanic zonk, straalde Belfast zelfvertrouwen uit. Maar Noord-Ierland verloor daarna veel jonge mannen in de Eerste Wereldoorlog, daarna volgden de bombardementen tijdens de Tweede Wereldoorlog en The Troubles – het bloedige conflict tussen Republikeinen en Unionisten.

„We hebben de elektronische revolutie gemist omdat wij met elkaar vochten, maar die achterstand halen we snel in”, zegt Norman Apsley, directeur van Northern Ireland Science Park, een bedrijventerrein voor hoogwaardige kennis en technologiebedrijven. Eén van de bedrijven op zijn terrein is Citigroup. De bank opende er een paar jaar geleden een technologiecentrum voor de ontwikkeling van specialistische software. „Citigroup komt hier voor het talent”, zegt Apsley.

De twee universiteiten van Belfast staan hoog aangeschreven – zij profiteren van de goede middelbare scholen waar Noord-Ierland bekend om staat – en tellen de meeste informaticastudenten in het Verenigd Koninkrijk.

Vroeger vetrokken deze studenten direct na hun studie omdat er geen werk was, maar nu blijven ze. Anderen keren terug. De werkloosheid is historisch laag. De loonkosten liggen in Belfast gemiddeld 30 procent lager dan in vergelijkbare Europese steden.

Sinds het Goede Vrijdag-akkoord van 1998, het vredesakkoord tussen de strijdende Noord-Ierse partijen, durven bedrijven weer te investeren in Noord-Ierland. Bedrijven als Microsoft en Oracle openden er kantoren, net als software-afdelingen van grote financiële dienstverleners als HBOS en Ulster Insurance. Noord-Ierland wordt steeds meer een kenniseconomie die zich richt op automatisering en financiële dienstverlening.

Het proces naar politieke stabiliteit mag dan soms pijnlijk traag verlopen; bedrijven lijken de toekomst met vertrouwen tegemoet te zien.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden