Dodentwist

Met een dodental van 107 is de epidemie van Creutzfeldt-Jakob in Engeland nagenoeg op haar hoogtepunt, verwacht de Britse epidemioloog Peter Smith. In het ongunstigste geval zullen er de komende jaren nog enkele duizenden mensen overlijden, maar waarschijnlijk blijft de schade beperkt tot een paar honderd. De Brit doet zijn voorspelling in een artikel dat deze week op de website van Science wordt gepubliceerd.

Smiths relatief rooskleurige visie staat haaks op het gesomber van zijn landgenoot en collega Roy Anderson, die vorig jaar in Nature een dodental van 140 000 nog reëel noemde. Bij een lange incubatietijd - het interval tussen besmetting en symptomen - zou de dodengolf over tientallen jaren pas echt op gang komen.

Anderson kwam tot deze dramatische voorspelling door ervan uit te gaan dat zeer veel mensen latent besmet zijn. In zijn model gaat dat samen met een incubatietijd van enkele tientallen jaren. In het model van Smith is zo'n combinatie onmogelijk. Dit model zegt: ls er inderdaad veel mensen besmet zijn, hadden we allang meer ziektegevallen moeten zien, tenzij de incubatietijd langer is dan de levensduur van de mens. En als dat laatste het geval is, zullen de meeste besmette personen eerder aan een andere oorzaak overlijden dan aan Creutzfeldt-Jakob (CJ). Daarom leidt dit 'rampscenario' volgens Smith nooit tot meer dan 10 000 CJ-doden. Hij acht het echter waarschijnlijker dat de incubatietijd vrij kort is, waardoor de epidemie in totaal slechts enkele honderden levens kost.

Smith werkt met een zogeheten terugreken-model, dat eerder met succes is gebruikt om het verloop van de aids epidemie te voorspellen. Het model rekent vanaf het huidige aantal ziektegevallen terug naar de oorspronkelijke omstandigheden die tot de epidemie hebben geleid. Hierbij zijn veel minder aannames nodig dan in het model van Anderson, waardoor de uitkomst wellicht betrouwbaarder is.

Anderson laat zich niet uit het veld slaan. Hij heeft aangekondigd dat hij binnenkort met nieuwe berekeningen komt, waar een 'aanzienlijk hoger' dodental uitrolt dan dat van zijn concurrent. Smith is niet bevreesd. Over een paar jaar weten we of hij gelijk heeft. En anders duurt het nog decennia voor we het scenario van Anderson kunnen controleren.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden