Dennis Kimetto, atleet met een groot hart

Wereldrecordhouder marathon wil nieuw talent opleiden

Niets wijst erop dat in deze vakantiebungalow op een camping in Voorthuizen 's werelds snelste marathonloper aan tafel zit. Dennis Kimetto is bescheiden, op het verlegene af. Met zachte stem antwoordt hij soms in het Engels, liever communiceert hij met zijn tolk in de dialecten Nandi en Keiyo.

Zijn gezicht staat serieus, soms zelfs verveeld. Nadat de Keniaan eind september als eerste man met een marathontijd van 2.02.57 onder de 2.03 uur dook, is hij geleefd. Volgens zijn Nederlandse manager Gerard van de Veen heeft hij de afgelopen periode meer in vliegtuigen gezeten dan getraind. Toch kan zijn lach soms breed zijn, zeker bij het vooruitzicht van een bezoek aan een boerderij waar de (nu parttime) veehouder voor het eerst een melkrobot zal aanschouwen.

Zondag is Kimetto de attractie in de Montferland Run, een wedstrijd over 15 kilometer. Twee jaar geleden liep hij daar nog relatief anoniem, en zag hij voor het eerst sneeuw. "Ik was nog nooit op zo'n koude plek."

Als kersverse wereldrecordhouder laat hij nu zijn vrouw Caroline en twee jaar jonge zoontje Alpha een week lang kennis maken met Nederland. Want dat is voor hem reden nummer één van zijn aanwezigheid: "Een nieuwe ervaring voor mijn gezin".

Op een wonderlijke wijze is de wereld aan de voeten komen te liggen van deze Keniaanse boerenzoon. Zes jaar geleden bezat hij als loonwerker niets, behalve de overtuiging dat in hem een groot atleet schuilging. Dankzij een groots gebaar van solidariteit kreeg hij de gelegenheid dat geheim te ontsluieren, waarmee hij een nieuwe dimensie toevoegde aan het Afrikaanse loopvermogen.

Kimetto kwam, omdat het zo snel ging, ogenschijnlijk uit het niets. Als scholier werd zijn talent weliswaar onderkend, maar het leidde er slechts toe dat hij bij hardloopwedstrijden vier of vijf leeftijdsjaren hoger werd ingedeeld. Winnen was er tussen de grote jongens niet bij.

Ook studeren zat er niet in. Op de boerderij van zijn ouders in Kapngtuny, niet ver van hardloopcentrum Eldoret, was het voor alle gezinsleden hard werken om te overleven. Kimetto deed dat op een farm acht kilometer verderop, waar mais werd verbouwd en vee gehouden. Het woon-werkverkeer deed hij wandelend. Puur voor de lol ging hij eens per week een eind hardlopen.

Begin 2008 besloot hij, met steun van zijn vader, zichzelf vijf jaar te geven om 'internationaal wedstrijdloper te worden'. Drie jaar later was hij al zover, en blies hij kenners omver met zijn loopvermogen. Voor het zover kwam, was een ontmoeting met de in de omgeving trainende marathongrootheid Geoffrey Mutai cruciaal.

De winnaar van de marathons van Boston, New York en Berlijn was onder de indruk van de loopstijl van de eenzaam trainende Kimetto. Tijdens een trainingsloop nodigde hij hem uit om zich bij zijn omvangrijke groep aan te sluiten. "Ik was gestopt met werken, ik had geen geld. Na de trainingen rende ik naar onze boerderij om bij mijn ouders eten te halen dat ik in het trainingskamp klaarmaakte."

Met ijzeren discipline en ambitie handhaafde Kimetto zich in het buiten de bewoonde wereld liggende trainingskamp met vele toplopers. "We trainen met een groep van vijftig, in het begin liep ik achteraan. Het deed pijn om vervolgens met de sterksten voorop te lopen, maar in korte tijd lukte dat. Nu leg ik mijn niveau steeds hoger, waardoor ik pijn blijf lijden."

Zelden betaalde die opoffering in de atletiek zich zo snel en lucratief uit. In mei 2012 vestigde Kimetto in Berlijn een wereldrecord 25 kilometer; vier maanden later liep hij in dezelfde stad met 2.04.16 het snelste marathondebuut ooit. En weer twee jaar later vormde Berlijn het decor voor zijn wereldrecord: 2.02.57.

Bij die laatste gelegenheid onttroonde hij trainingsgenoot Wilson Kipsang, die een jaar eerder ook in Berlijn het wereldrecord had verbeterd. Volgens manager Van de Veen leverde dat binnen de groep geen enkele afgunst op. "Ze gunnen elkaar het succes. Kipsang was degene die hem blij inhaalde toen hij na zijn record terugkwam in Kenia. En ook Mutai was superblij."

Kimetto: "Wij trainen als team, niemand wil een ander eraf lopen. We helpen elkaar om zo goed mogelijk te worden. Alleen in wedstrijden geeft iedereen het beste dat hij heeft, en wint de sterkste." De sterkste lopers hebben er volgens Kimetto al eens hun gedachten over laten gaan om samen in één wedstrijd te starten, om zo het record nog verder aan te kunnen scherpen richting de twee uur.

Tijdens zijn debuut in Berlijn werd Kimetto op één seconde verslagen door de man die hem bij de groep haalde, Geoffrey Mutai. Veel ooggetuigen beweren dat hij zich liet verslaan, uit respect. Kimetto ontkent dat. "Geoffrey heeft mij verslagen op ervaring. Het was mijn debuut, het enige dat ik probeerde was hem te volgen om te kunnen finishen."

Volgens Kimetto is mentale kracht in de marathon doorslaggevend. In juli schoot hij in Kapngtuny zijn manager aan met de mededeling dat hij twee maanden later in Berlijn iets speciaals wilde doen. Op de vraag of hij een wereldrecord wilde lopen, was het antwoord volmondig: Ja.

Van de Veen: "Een jaar eerder had hij het in Chicago ook al kunnen proberen, daar ging het mis door slecht doorgeven van de tussentijden. Dennis wist dat hij het kon, en heeft zich er helemaal gefocust. Dan blijken Kenianen hun vorm uitstekend te kunnen plannen", aldus de manager.

Dat is niet de enige verklaring voor zijn ongelooflijke loopvermogen. Toen Kimetto vorig jaar kampte met een aantal kleine blessures, werd hij door de Nederlandse arts Peter Vergouwen tijdens een onderzoek van vijf tot zes uur helemaal binnenstebuiten gekeerd. "Zelden of nooit is daarbij zo'n sterk hart gezien", aldus Van de Veen. "Loeisterk. Dat kan deels zijn loopkracht verklaren."

Ook figuurlijk blijkt investeerder Kimetto (hij heeft inmiddels 54 huurhuizen in Eldoret) over een groot hart te beschikken. Nu "mijn naam groot is geworden en mijn leven veranderd", delen velen in zijn revenuen.

Het eerste dat hij deed was een nieuwe boerderij bouwen voor zijn ouders, hij schonk ze tevens zeven koeien. Voor zijn jongste broer betaalt hij het schoolgeld voor de vervolgopleiding die hij zelf ontbeerde, High School.

In het trainingskamp stelt hij zeven jonge lopers op zijn kosten in de gelegenheid hun talent te ontwikkelen. Mogelijk leidt hij daarmee, net als Geoffrey Mutai, zelf de man op die hem van de troon zal stoten.

Officieel 30 jaar, maar wellicht een stuk jonger

Toen Dennis Kimetto eind september in Berlijn op de marathon het wereldrecord van 2.02.57 liep, was hij officieel 30 jaar oud. Toch werd in dezelfde stad slechts twee jaar eerder zijn 59.14 op de halve marathon bijgeschreven als wereldrecord junioren. Drie jaar geleden nam hij als junior deel aan de Afrikaanse kampioenschappen veldloop, waar hij vijfde werd.

Twee leeftijden van dezelfde persoon die 10 jaar uiteenlopen. Hoe kan dat?

Toen manager Gerard van de Veen Kimetto in 2011 onder contract nam, deed hij dat op basis van een ID-kaart waarop 1984 als geboortejaar stond. "Voor zijn eerste wedstrijd buiten Kenia kwam hij met een oud paspoort aanzetten waarin niet alleen een andere naam stond, Dennis Koech, maar ook een ander geboortejaar: 1994. Op basis van zijn ID-kaart en een verklaring van een oudere broer kreeg Kimetto een nieuw paspoort waarin achternaam en geboortejaar zijn aangepast." Officieel is hij van 22 januari 1984. Voor een dertigjarige ziet hij er jong uit. Van de Veen schat hem op hooguit 25. "Er is geen officiële registratie van zijn geboorte, dat gebeurde in Kenia destijds niet altijd."

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden