De weg die Mohamed Salah heeft moeten afleggen tot de finale van de Champions League, was niet zonder hobbels

Mohamed Salah tijdens de training op Anfield, de thuisbasis van Liverpool.Beeld Liverpool FC via Getty Images

Mohamed Salah, de Egyptische aanvaller van Liverpool, baart binnen én buiten het veld opzien. Kan hij vanavond in de finale tegen Real Madrid het verschil maken?

Toen Liverpool in de zomer van vorig jaar 42 miljoen euro betaalde voor Mohamed Salah waren er flink wat twijfels. Niet bij de scouts van Liverpool, die waren heel zeker van hun zaak, maar veel supporters vonden het toch wel erg veel geld voor een speler die het niet had gered bij concurrent Chelsea en het seizoen ervoor bij AS Roma tot slechts vijftien treffers was gekomen.

De Egyptische aanvaller (25) had onmiskenbaar talent, maar was hij nu wat de driemansvoorhoede van Liverpool nodig had? Nu, krap een jaar later, luidt een volmondig 'ja' als het antwoord op die vraag. Salah was dit seizoen bij zestig doelpunten betrokken (44 goals en 16 assists) en had met 11 treffers in de Champions Leaguecampagne ook een aanzienlijk aandeel in het bereiken van de finale. Vanavond speelt de ploeg daarin in Kiev tegen Real Madrid.

Salah past net als Sadio Mané - een jaar eerder door Liverpool gekocht - naadloos in de speelwijze van coach Jürgen Klopp. De Duitser is sinds zijn komst naar the Reds in 2015 bezig met het continu verfijnen van zijn systeem. De 'Gegenpressung', zoals Klopp zijn speelwijze noemt, is gericht op het veroveren van de bal, om daarna razendsnel om te schakelen en het doel van de opponent te bestormen. Real Madrid beheerste die omschakeling lange tijd tot in perfectie, maar met Liverpool komt het vanavond daarin een geduchte concurrent tegen.

Met Salah en Mané beschikt Klopp over twee watervlugge aanvallers, de voorhoede wordt gecompleteerd door de hardwerkende Braziliaan Roberto Firmino. Philippe Coutinho, die in de winterstop voor 120 miljoen euro naar Barcelona vertrok, wordt nauwelijks gemist.

Geloofsovertuiging 

De weg die Salah heeft moeten afleggen om zich dit seizoen tot topscorer van de Premier League (32 doelpunten) te mogen kronen, was zeker niet zonder hobbels. In zijn jeugd moest hij elke dag in totaal acht uur in de bus naar Caïro zitten om bij zijn club Al Moqaouloun al-Arab te komen. Het vele reizen werd voor de huidig Afrikaans voetballer van het jaar in 2010 beloond met zijn debuut in het eerste elftal.

Twee jaar later tekende hij bij FC Basel, dat hem anderhalf jaar later verkocht aan Chelsea. Wie zijn prestaties in zijn eerste Engelse periode vergelijkt met die van nu zou denken dat het om twee verschillende spelers gaat. Voor Chelsea scoorde hij slechts twee keer. Salah kon niet op tegen de concurrentie van onder anderen Eden Hazard, Willian en Oscar. Geen schande, ook Kevin De Bruyne - bij Manchester City nu een van de uitblinkers in de Premier League - redde het niet bij Chelsea.

Via een uitleenbeurt aan Fiorentina en een verkoop aan AS Roma ontwikkelde de vleugelaanvaller zich verder, om vervolgens aan het begin van dit seizoen weer neer te strijken in Engeland, dit keer bijna 350 kilometer noordelijker. Waren er in Liverpool eerst nog twijfels over Salah, inmiddels is hij door de supporters in de armen gesloten.

Waar veel voetballers er een levensstijl als filmster op nahouden, is Salah daar wars van. Als diepgelovig moslim eerbiedigt de Egyptenaar ook in aanloop naar de Champions Leaguefinale de regels van de ramadan (aardig detail: de zon gaat in Kiev 53 minuten voor het begin van de wedstrijd onder, dus dan mag Salah weer eten en drinken). Ook doet hij veel voor goede doelen: hij liet een school bouwen in zijn geboortedorp en geeft maandelijks drieduizend euro aan een fonds voor daklozen.

De aanhang van Liverpool respecteert de geloofsovertuiging van Salah. Als de Egyptenaar na een treffer zijn ritueel uitvoert en knielt om te bidden, vallen de supporters uit respect stil. Gekscherend zingen ze geregeld een liedje met daarin de zin: 'if he scores another few, then I'll be muslim too'. Vanavond kan Salah, met de Nederlanders Virgil van Dijk en Georginio Wijnaldum in zijn kielzog, zijn populariteit bij de fans van the Reds verder vergroten door zijn club aan de eerste Champions Leaguetitel te helpen sinds 2005.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden