De vrijlating van een schurk of een slachtoffer

Hij komt vandaag wegens goed gedrag vervroegd vrij uit de Changi gevangenis in Singapore. Voormalig beurshandelaar Nick Leeson is sinds zijn arrestatie op het vliegveld van Frankfurt in februari 1996 een levende legende.

Die status heeft de nu 32-jarige Brit te danken aan zijn 'huzarenstukje' op de effectenbeurzen van Azië. Tussen juli 1992 en februari 1995 wist Leeson met de handel in derivaten, van effecten afgeleide financiële producten als opties en futures, bijna drie miljard gulden te verliezen. Minstens even opzienbarend is dat hij dat al die tijd verborgen kon houden voor zijn werkgever, de prestigieuze Britse Barings bank. Het miljardenverlies leidde tot het faillissement van de bank, die uiteindelijk werd gekocht door de ING.

De 'Bom onder Barings' veroorzaakte grote 'verlegenheid' bij de bankdirectie, bracht het imago van Singapore als financieel centrum schade toe en zorgde voor een enorme publiciteitsgolf. Niet verwonderlijk voor een man die omgerekend bijna vijftig gulden op elke Brit wist te verknallen. Verliezen probeerde hij goed te maken door nog grotere risico's te nemen. De financieëe rampspoed zwol aan op Error Account 88888, de rekening die hij gebruikte voor zijn geheime transacties. De grote koersdalingen na de aardbeving die de Japanse stad Kobe begin 1995 trof, betekenden Leesons Waterloo.

Nick Leeson, baldadige handelaar die het goed bedoelde of ongekende oplichter? Stephan Fay houdt het in het boek The collapse of Barings uit 1996 op het laatste. Leeson zelf schreef in de gevangenis zijn autobiografie Rogue Trader, schurkenhandelaar, in het Nederlands uitgegeven als 'De bom onder de Barings bank'. Leeson wijst daarin op het gemak van het bedrog en het onzorgvuldige management. Tegelijkertijd schetst hij het beeld van de wat verlegen, omhooggevallen jongen uit een bescheiden milieu uit Watford die de jachtige wereld van de beurs en het grootkapitaal te veel is geworden.

Tijdens de lange werkdagen beent Leeson als een vleesgeworden beurshype driftig heen en weer. 's Avonds zijn er de drankgelagen en het machogedrag. En altijd is er de stress. Margaret Woodward van Harry's Bar, Leesons toenmalige stamkroeg in Singapore, herinnert zich Leeson en zijn collega's echter als aardige gasten, ook al verbranden ze wel eens biljetten van duizend Singapore-dollars (1250 gulden) 'puur voor de kick'.

Het kan verkeren. Van zijn arrestatie kan worden gezegd dat hij wel tegen de lamp moest lopen, vanwege de omvang van de verliezen. Dat Leeson de werkelijkheid ook voor zijn vrouw Lisa verborgen had gehouden, kwam hem uiteindelijk op een scheiding te staan. En vorige zomer werd darmkanker geconstateerd. De operatie slaagde, maar volgens zijn artsen heeft Leeson een kans van dertig procent om binnen vijf jaar te overlijden.

Zijn levensverhaal is nu al verfilmd. Vorige week vrijdag was de première in Londen. Britse diplomaten hebben aangekondigd Leeson buiten bereik van de pers te willen houden. Sommige kranten zouden een 'bedrag van zes cijfers' overhebben voor een interview. Het is maar de vraag of Leeson geld met zijn boek en de film kan verdienen. De schuldeisers van Baring hebben eerder al laten weten hem voor de rechter te dagen als hij munt uit zijn malversaties weet te slaan.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden