UPDATE

De vlammen grijpen om zich heen in Californië: Het plaatsje Paradise is volledig vernietigd

Paradise is vernietigd, volgens de brandweer van Californië. Beeld AP

Al zeker 157.000 mensen in Californië zijn geëvacueerd nu felle winden er bosbranden aanjagen. Ook een dierentuin is er ontruimd.

Dit keer was er geen ontsnappen aan voor Paradise. Tien jaar geleden werd het plaatsje van 27.000 inwoners in het noorden van Californië, aan de voet van de Sierra Nevada, deels geëvacueerd omdat een bosbrand het bedreigde. Toen brandden slechts enkele tientallen huizen.

Donderdag moesten opnieuw alle inwoners weg en nu er is weinig meer om naar terug te keren. Paradise is vernietigd, volgens de brandweer van Californië.

De bosbrand die daarvoor zorgde, de Californiërs hebben hem Camp Fire gedoopt, ontstond pas donderdagochtend, maar breidde zich razendsnel uit. Vanavond brandde er al 8000 hectare en lagen er evacuatiebevelen voor 157.000 mensen. Intussen zijn bij de bosbranden in Californië minstens 23 mensen om het leven gekomen. Donderdag  werden vijf slachtoffers slachtoffers verbrand in hun auto’s. Een dag later werden nog eens de lichamen van vier slachtoffers gevonden, maakte de sheriff van Butte County bekend. En zaterdag kwamen er nog eens 14 lichamen bij.

Door meerdere branden zijn duizenden mensen op de vlucht geslagen. Meer dan 6700 huizen en bedrijven zijn verwoest door het vuur dat woedt zo’n 145 kilometer ten noorden van Sacramento. Bij de bestrijding zijn drie brandweermensen gewond geraakt, meldden overheidsmedewerkers.

Tien jaar geleden had niemand iets voorbereid, zei de 85-jarige Peggy Musgrave aan de Los Angeles Times. De kritiek op de chaos van toen heeft ervoor gezorgd dat de organisatie nu een stuk beter was. Van tevoren kregen de inwoners per post instructies hoe ze zich konden voorbereiden op een natuurbrand. Toen die donderdag werkelijkheid werd, kwamen de evacuatiebevelen via automatische telefoonoproepen.

File

Evengoed liep het verkeer vast toen duizenden mensen tegelijk in hun auto een goed heenkomen zochten. Maar de politie gaf op kruispunten informatie en stelde automobilisten gerust: het vuur zou de file voorlopig niet bereiken. 

Toch vielen er in Paradise minstens negen dodelijke slachtoffers. Een van hen kon thuis niet ontkomen aan de vlammen. De anderen werden verbrand aangetroffen in of nabij hun auto’s.

Elders in Californië woedden nog vijf branden. Twee bij Los Angeles besloegen samen 7000 hectare. Ook daar gingen huizen in vlammen op, werd een belangrijke snelweg gesloten en zijn er gebieden geëvacueerd, waaronder heel Malibu, woonplaats van veel beroemdheden.

Een kleinere brand brak uit in een park dat grenst aan de dierentuin van Los Angeles. Daar is een begin gemaakt met het evacueren van de levende have.

De branden worden gevoed door harde wind. In het zuiden van de staat is dat de Santa Ana, een droge en warme wind uit de hoge woestijngebieden in het oosten. Die zorgt ervoor dat vegetatie opdroogt en dat een eenmaal ontstane brand snel om zich heen grijpt.

Klimaatverandering

In Californië en de rest van het droge westen van de VS zijn er de laatste decennia niet structureel meer bosbranden. Wel stijgen het aantal verbrande hectaren bosgebied en de kosten. In 2017 gaf de federale overheid landelijk 2 miljard dollar uit aan de bestrijding van bosbranden. De economische schade wordt geschat op minstens 70 miljard dollar. Tellen ook indirecte effecten mee, zoals teruglopend toerisme en dalende huizenprijzen, dan is het zo’n 350 miljard.

Behalve de wind draagt paradoxaal genoeg ook het nattere weer in Californië bij aan de hevigheid van de branden. De afgelopen winter kwam er een einde aan een jarenlange droogte, wat zorgde voor extra groei van gras en struiken in bosgebieden. In de zomer en herfst zorgt dat voor veel droge, brandbare massa. Ook klimaatverandering draagt daaraan bij: de nachttemperaturen zijn hoger, wat uitdroging bevordert.

De laatste tijd wordt vaak besloten om in gebieden waar niemand woont branden te laten uitwoeden of zelfs aan te steken. Maar de groei van de bevolking maakt dat branden sneller dan vroeger een bedreiging zijn voor bewoners.

Mismanagement

Ondertussen oordeelt President Donald Trump dat falend bosbeheer de oorzaak is van de dodelijke bosbranden in Californië, waarbij minstens negen mensen om het leven zijn gekomen. Op Twitter ging hij zaterdag in op de verwoesting van het stadje Paradise en de bedreigde badplaats Malibu.

“Miljarden dollars worden ieder jaar uitgegeven, toch kost het vele mensenlevens, allemaal door vreselijk mismanagement van de bossen. Er moet nu een oplossing komen, of de overheidsbetalingen worden stopgezet’', schreef hij. “Er is geen andere oorzaak voor deze enorme, dodelijke en kostbare branden in Californië dan dat het bosbeheer zo slecht is.’'

Ook in het zuidelijk gelegen Malibu in Californië hebben duizenden mensen hun huizen moeten verlaten. Sommigen zochten een veilig heenkomen op de stranden. Er is geen nieuws over slachtoffers. “Het vuur woedt nu ongecontroleerd en trekt naar de dichtbevolkte delen van Malibu”, liet het stadsbestuur weten, dat alle bewoners opriep onmiddellijk te vertrekken.

Onder de getroffenen zijn wereldsterren als Barbra Streisand, Cher en Lady Gaga. De laatste zangeres vreest dat haar huis in vlammen op gaat. “Alles wat we kunnen doen is samen en voor elkaar bidden’’

Lees ook:

Nieuwe middelen nodig voor brandende wereld

De bosbranden worden heviger, heter en hoger. Overal wordt nu kritisch gekeken naar de materialen die de brandweer inzet.

Opwarming van de aarde zorgt voor aangroei bossen in koude streken

In de tropen blijft het beeld dramatisch: veel bomen moeten wijken voor landbouw. Maar mondiaal groeit het bosareaal juist. Dat komt onder meer door de opwarming van de aarde. 

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden