De snelste zwemster op aarde haatte als kind het zwembad

Sarah Sjöström is met 23 jaar olympisch kampioen, wereldkampioen en heeft het wereldrecord op de 50 en 100 vlinder en 100 vrij.Beeld Photo News

Dat de Zweedse Sarah Sjöström deze week als eerste vrouw onder de 52 seconden dook op de 100 meter vrij, kreeg ze niet cadeau. Een kwestie van volharden in oefenen, heel veel oefenen.

Het zwembad wilde ze niet in als kind. Sarah Sjöström vond het maar koud en nat. Nu is ze 's werelds snelste vrouw in het water. De Zweedse (23) zwom deze week op het WK in Boedapest een razendsnel wereldrecord. Ze klokte als startzwemster op de estafette van de 4x100 vrij een tijd van 51,7 seconden, een verbetering van het oude wereldrecord van Cate Campbell (52,06) met drie tienden.

Daarmee is ze de eerste vrouw die onder de 52 seconden duikt op het koninginnennummer. Met haar huidige klasse was ze een goede uitdager geweest voor de olympisch kampioen bij de mannen van 1972, Mark Spitz.

Asymmetrisch 

Met haar lange lijf van 1,82 meter en smalle heupen heeft Sjöström het perfecte zwemlichaam. Maar zwemmen vond ze vroeger dus geen bal aan, want ze wilde het water niet in. Te koud, en bovendien had ze geen talent. Als we haar eerste trainer George Farrants moeten geloven in de Zweedse krant Aftonbladet was Sjöström in het water zelfs 'asymetrisch'. Als ze schoolslag zwom, deden haar linker- en rechterbeen niet hetzelfde. Het duurde lang tot dat eruit was. Om de trainingen leuk te houden mocht de 9-jarige Sjöström vaak langs de badrand spelen terwijl de rest aan het trainen was.

Zwemmen kon ze niet zo goed, maar ze had wel doorzettingsvermogen. Moeder Jenny keek vol bewondering hoe haar dochter leerde fietsen toen ze vier was. De kleuter was onverzettelijk, ze weigerde op te geven ondanks alle valpartijen en schaafwonden.

Met hetzelfde fanatisme waarmee ze thuis monopolie speelde, of leerde fietsen, volhardde ze in haar zwemtrainingen. Ze moest en zou het onder de knie krijgen. Eigenlijk snapt men in Zweden nog steeds niet hoe het kan, maar vijf jaar nadat ze op wedstrijdzwemmen ging won ze op 14-jarige leeftijd in Eindhoven haar eerste Europese titel op de 100 vlinder.

Nu is ze met 23 jaar olympisch kampioen, wereldkampioen en de wereldrecordhoudster op de 50 en 100 vlinder en de 100 vrij. De 23,73 van Britta Steffen op de 50 vrij is haar volgende doelwit.

Waar andere topsporters zichzelf vaak winnend visualiseren, is Sjöström niet zo' n positivo. In het begin van haar carrière was ze bloednerveus voor finales. Toen ze op de Olympische Spelen van Londen zonder medailles naar huis ging, overwoog ze zelfs te stoppen met zwemmen. Ze ging door en bleef coach Carl Jenner trouw, ondanks de vele discussies die de twee hadden.

Krachttraining

Jenner kreeg gelijk. Hij gaf haar bij het nationale trainingsinstituut in Stockholm hetzelfde zwemprogramma als de mannen. Werd ze hard van. Ze trainde veel vlinderslag en leerde een techniek waarbij ze weinig ademde, zodat ze 'vlakker' zou zwemmen. Sjöström grapte er wel eens over dat ze niet anders kon, omdat ze anders water zou happen van de mannen voor haar in de baan.

Het was de opmars richting een gouden plak in Rio op de 100 vlinder, de afstand waarop ze sinds Boedapest de tien snelste races in de geschiedenis zwom. In Rio won ze ook nog zilver op de 200 vrij en brons op de 100 vrij.

Na de Spelen veranderde ze toch, om een keer iets nieuws te proberen. Ze ging verder met de man van voormalig zwemster Therese Alshammer, Johan Wallberg. Hij gooide het trainingsschema van Sjöström om voor de aanval op het wereldrecord op de 100 vrij. De 200 vrij laat ze voortaan schieten op grote toernooien.

Sjöström doet nu meer aan krachttraining en zwemt minder. Waren het eerst tien zwemsessies tegen één keer in het krachthonk, nu zwemt ze acht keer en zit ze drie keer per week in de gym.

Winnen

Voor het eerst let ze tijdens het zwemmen nauwkeurig op haar borstcrawltechniek. Voorheen "deed ze maar wat", vertelde ze deze week laconiek in Boedapest. Een aparte ontboezeming in een sport waar details zoals de hoogte van de overhaal of de lengte van de doorhaal, met militaire precisie wordt uitgerekend door coaches. Ranomi Kromowidjojo is al jaren bezig met haar 'perfecte race'.

Waar andere zwemmers maanden worstelen met een nieuwe techniek, maakte Sjöström zich de nieuwe slag snel eigen. In juni kwam ze in het Franse Canet al tot 52,08, slechts tweehonderdste boven het wereldrecord van de Australische Cate Campbell. Inmiddels vindt Sjöström het niet zo erg meer om nat te worden. Zo lang ze er maar mee kan winnen, want dat doet ze het liefst.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden