De skatewereld van dichtbij

null Beeld ThomasSweertvaegher
Beeld ThomasSweertvaegher

Fotograaf Thomas Sweertvaeger volgde een groepje skaters. Vijftien jaar lang, van het West-Vlaamse Poperinge tot Los Angeles.

Op kerstavond 2003 kreeg Thomas Sweertvaegher zijn eerste fototoestel. Of nou ja, een webcam van de Aldi. Het was de tijd dat digitale cameraatjes doorbraken. Wekenlang had hij zijn moeder 'de oren van haar lijf gezaagd' over dat ding met minder dan 1 megapixel. De volgende dag trekt Sweertvaegher zijn overbuurjongen Axel Cruysberghs, dan 9 negen jaar, voor de lens. Hij staat midden op de Hallertaulaan in Poperinge, zijn skateboard stoer in zijn rechterhand.

Dertien jaar nadat Thomas zijn overbuurjongen Axel fotografeerde, maakte hij opnieuw een foto van hem op de Hallertaulaan. Beeld ThomasSweertvaegher
Dertien jaar nadat Thomas zijn overbuurjongen Axel fotografeerde, maakte hij opnieuw een foto van hem op de Hallertaulaan.Beeld ThomasSweertvaegher

De foto betekent achteraf bezien het begin van zijn carrière als fotograaf. Want terwijl Cruysberghs en zijn skatevrienden steeds beter worden, pakt Sweertvaegher almaar vaker zijn camera erbij om zijn skatende vrienden vast te leggen. En hij blijft hen veertien jaar lang volgen: van het West-Vlaamse Poperinge naar de Verenigde Staten en Zwitserland. Dan slaapt hij met zeven andere jongens op één hotelkamer, op een matje op de grond. "Vaak was er maar één die van zijn sponsor een kamer kreeg."

null Beeld ThomasSweertvaegher
Beeld ThomasSweertvaegher

Hun eigen ding

Wat hem fascineerde? "Dat skaters zich echt niks aantrekken van de rest van de wereld. Ze doen echt hun eigen ding. Het is een misverstand dat skaters allemaal baggy broeken dragen en van die brede schoenen. Skaten brengt juist alle subculturen samen."

Maar wie niet tot die subcultuur behoort, dringt er dan weer moeilijk in door. "Skaters kunnen niet goed overweg met mensen die hun wereld niet kennen", zegt Sweertvaegher, die sinds zijn twaalfde in die wereld verblijft. Als 'een van hen' kon hij juist alles vastleggen. "Hoe gesloten ze als cultuur zijn, hoe open ze zijn als mens", ervoer hij. Ook de kapotte armen en gebroken armen mocht hij fotograferen. "Op zo'n moment krijg je wel wat gezaag, maar achteraf vinden ze het wel cool om die foto te hebben, als herinnering. En misschien een beetje om stoer te doen."

null Beeld ThomasSweertvaegher
Beeld ThomasSweertvaegher

Inkijkje

Het was de bekende Belgische fotograaf Stephan Vanfleteren die hem een jaar of zeven geleden tijdens zijn studie fotografie zei: ooit ga je hier een boek van maken. Dat fotoboek is er nu en het draagt de naam Hallertau, naar de laan waaraan beide jongens woonden.

Het is een inkijkje voor mensen die de skatewereld niet kennen. "Om te laten zien dat er meer is dan de skater die graffiti spuit." In de ruim 130 beelden, de meeste zwart-wit, legt Sweertvaegher de skatecultuur vast. Trucs hoog boven de grond, uitbrakkende jongens, een blauw oog, adembenemende vergezichten en een groter groeiende Axel Cruysbergh.

Ook die allereerste foto van Axel, van minder dan 1 megapixel, staat erin. "Ik moest hem printen, scannen, opblazen en weer printen om hem op te krikken." Sweertvaegher vindt hem nog steeds goed.

Axel woont tegenwoordig in Los Angeles, skaten is zijn werk. En Thomas is nog altijd zijn beste maat.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden