De nieuwe Michael Chang

Roger Federer opende eerder deze week de gloednieuwe sporthal in Sjanghai, waar in november de beste acht tennissers van 2005 om de Masterstitel en om de prijzenpot van 3.7 miljoen dollar gaan strijden. Ook de komende twee jaar is de Chinese stad het toneel van het slotakkoord van het tennisseizoen.

Fred Buddenberg

De komst van het circus naar Sjanghai maakt onderdeel uit van de ontwikkeling van het tennis in China. Tennis, tot voor twintig jaar een witte bladzijde in de Chinese sportgeschiedenis, wint aan populariteit en stapt langzaam maar zeker uit de schaduw van traditionele Chinese sporten als tafeltennis en badminton. Met het oog op de Olympische Spelen van 2008 in Peking wordt tennis als een van de speerpunten gezien.

Michael Chang heeft een belangrijke rol gespeeld in de opkomst van het tennis in China. De tot Amerikaan genaturaliseerde Chinees verbaasde in 1989 de hele wereld met zijn titel op Roland Garros. Zijn partij in de kwartfinale tegen Lendl, met de fameuze onderhandse service van de door kramp geteisterde 17-jarige Chang, behoort tot de klassieke sportmomenten van de vorige eeuw.

Vóór zijn winst in Parijs vormde tennis in China een elitaire bezigheid, alleen toegankelijk voor hoge functionarissen en grootverdieners. Als ambassadeur van de Salem Open, het eerste Chinese toernooi op de ATP-kalender, opende Chang deuren die hermetisch leken afgesloten.

Door zijn inbreng trok het toernooi de aandacht van toppers, fans, sponsors en buitenlandse investeerders. Heineken was een van de bedrijven die de tennissport in de jaren negentig financieel steunde.

De Chinese tennisbond (CTA) heeft plannen om het huidige toernooi in Peking - voor mannen en vrouwen - uit te laten groeien tot het vijfde Grand Slam. De editie van 2005 werd vorige maand gewonnen door Roland Garroskampioen Nadal. Bij de vrouwen lieten de sterren het afweten. Davenport zegde af, Venus Williams en Sjarapova trokken zich met een blessure terug en Serena Williams liet zich al snel verrassen. Door een Chinese, Tiantian Sun, dat wel.

Het zijn vooral de Chinese vrouwen die de progressie van het Chinese tennis ook op de uitslagenlijsten uitvergroten. Jie Zheng was vorig jaar de eerste Chinese speelsters die doordrong tot de vierde ronde van Roland Garros. Met die prestatie zette zij het Chinese vrouwentennis op de kaart. Na Li vestigde een andere mijlpaal. Zij werd in oktober 2004 de eerste speelster uit China die een toernooi won, op de “eigen grond' van Guangzhou.

De meest opzienbarende prestatie werd echter geleverd door Tiantian Sun en Ting Li. Dat duo zorgde voor een enorme stunt tijdens de Olympische Spelen van Athene. Als volledig onbekend koppel slaagden zij erin het goud in het dubbelspel te veroveren. Die gouden medaille werd door de autoriteiten meer gekoesterd dan de andere 31 hoofdprijzen die de Chinese afvaardiging in de Griekse hoofdstad veroverde.

Voortbordurend op dat succes hoopt de tennisbond in de nabije toekomst een aantal mondiale toppers te kunnen presenteren. Zoals het er nu uit ziet zal de nieuwe Michael Chang van vrouwelijke makelij zijn. Op dit moment staan er vier Chinese speelsters in de tophonderd van de wereld: Shuai Peng (32), Jie Zhang (43), Na Li (53) en Tiantian Sun (88). Zi Yan, die in september won in Guangzhou, steeg met stip naar plaats 101.

De huidige toppers trainen bijna allemaal in eigen land. Dat wordt door de bond gepropageerd. Door het aantrekken van goede buitenlandse trainers hoopt de CTA de talenten binnen de landsgrenzen te houden, om zodoende een zichtbaar voorbeeld voor de jeugd te zijn. Alleen Shuai Peng heeft de koffers gepakt. De 19-jarige nummer een van het land traint in Boca Raton. Met vooral één doel voor ogen: in 2008 olympisch kampioen in Peking worden.

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden