De gravelkoning onttroond

Zeldzaam verlies voor Rafael Nadal in kwartfinale tegen Novak Djokovic op Roland Garros

Rafael Nadal plukt nog maar eens aan zijn neus. Strijkt zijn haar langs de blauwe bandana en trekt zijn broek uit de bilnaad. Dezelfde rituelen als altijd. Zijn flesjes netjes naast elkaar, etiket naar voren. Ze staan op het gravel in Parijs, de ondergrond waar de Spanjaard in elf jaar tijd slechts één keer een nederlaag incasseerde. 66 gewonnen partijen, één verloor hij er. Een bizarre statistiek.

Het is 5-1 in de derde set. Nadal staat twee sets achter. Aan de overkant van het net staat Novak Djokovic. De nummer één van de wereld verkeert in de vorm van zijn leven. De Serviër won dit jaar de Australian Open en vier ATP-titels, waarvan twee op gravel. Nadal onderging in Melbourne een afgang in de kwartfinale tegen Tomas Berdych, die hem met speels gemak van de baan tikte. Daarna won hij slechts één titel, de slechtste voorbereiding in jaren op Roland Garros.

Als Djokovic zijn eeuwige rivaal wil verslaan op gravel, dan moet het nu. Vijf keer eerder mislukte die poging, waarvan twee keer in de finale. Eens zou er een dag komen, geloofde de Serviër met acht grandslamtitels op zijn naam.

Die dag kwam er, gisteren. Op de 29e verjaardag van Nadal. Taart is er dit keer niet. Nadal staat twee sets achter en gaat ook zijn laatste servicegame verliezen in de derde set. 5-1. Het zijn onwerkelijke cijfers op het scorebord. Djokovic heeft drie matchpoints.

Het publiek probeert Nadal nog op te peppen. Een applaus dan maar. Ook zij weten het. Hier, op het Court Philippe Chatrier, wordt de gravelkoning onttroond. De aanmoediging geeft hem geen extra energie meer. De man die voor ieder punt vecht alsof zijn leven er vanaf hangt, is moegestreden.

Nadal stuitert de bal. Neemt zijn tijd, zoals voor iedere service. Steevast overschrijdt hij de twintig seconden die hij krijgt vanaf de laatst geslagen bal tot de opslag. In het begin van de wedstrijd krijgt hij er nog een waarschuwing voor. Nu houdt de scheidsrechter wijselijk zijn mond. De eerste service gaat in het net.

Vorig jaar kwam Nadal nog sterk terug na een slepende knieblessure die hem zeven maanden aan de kant hield. Daarmee snoerde hij critici de mond die in het begin van zijn carrière al hadden voorspeld dat zijn belastende manier van tennissen voor een vroege aftocht zou zorgen. Hij pleegde roofbouw op zijn lichaam, maar wist daar iedere keer op miraculeuze wijze van te herstellen. Nadal won vorig seizoen vier titels en vocht zich terug naar de nummer één positie op de wereldranglijst.

Na Parijs ging het weer mis. Nadal kwakkelde met zijn vorm. Hij speelde iets te lang door met een blindedarmontsteking en kreeg last van zijn pols. De US Open sloeg hij over. Sindsdien liet de Spanjaard zich nooit meer op zijn best zien en zakte hij af naar de zevende plek op de wereldranglijst. Door die lage ranking staat hij nu al in de kwartfinale tegen de Serviër met acht grandslamtitels op zijn naam. Nadals fans zagen de bui al hangen na die horrorloting.

En nu hapert ook zijn forehand. Met zijn gevaarlijke topspin stuiteren de ballen op gravel onvoorspelbare kanten op. Dit keer maakt hij dertig onnodige fouten, waarvan een veelvoud met zijn forehand. Djokovic pakt hem genadeloos aan. Hij is een van de weinige spelers die geen moeite heeft met de topspin van Nadal. De Serviër excelleert op iedere plek van de baan. Aan het net, op de baseline. Hij is overal op tijd bij. De veertienvoudig grandslamwinnaar heeft geen schijn van kans.

De marteling duurt nog heel even. Het publiek heeft medelijden met Nadal. Nog nooit werd hij op gravel zo van de baan geslagen.

Zal de tiende titel er ooit nog komen? Na de nederlaag in 2009 in de vierde ronde tegen de Zweed Robin Söderling kwam Nadal ook terug. Dat is hij nu weer van plan. Maar nu is hij zes jaar ouder en gaan de blessures zijn tol eisen.

Nadal stuitert de bal en maakt zich op voor de tweede service. Die gaat uit. Een dubbele fout. De vernedering is voorbij. Djokovic wint in staight sets (7-5 6-3 6-1) en loopt naar het net. Hij juicht bescheiden uit respect voor de negenvoudig winnaar in Parijs. De grootste horde op weg naar de enige grandslamtitel die nog ontbreekt op zijn palmares is genomen. De troon is vrij voor een nieuwe gravelkoning.

Murray ook door

In zijn poging om een 'Career Slam' te voltooien zal Novak Djokovic in de halve finale Andy Murray moeten verslaan. Dat zal geen makkelijke klus worden voor de Serviër die alle grandslamtoernooien op uitzondering van Roland Garros won. Murray won gisteren na drie uur en zestien minuten in vier sets van de Spanjaard David Ferrer: 7-6 6-2 5-7 6-1. De Schot heeft dit jaar nog geen wedstrijd verloren op gravel. Hij schreef de toernooien in Madrid en München op zijn naam. Met de zege op Ferrer staat hij voor de derde keer in zijn loopbaan in de halve finale van Roland Garros.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden