De ene bal is de andere niet

Topspelers klagen over kwaliteit van tennisballen op toernooi in Indian Wells

Het lijkt wel een scene uit een James Bond-film. Met een spannend muziekje laat sportmerk Penn op zijn website zien hoe tennisballen worden gemaakt. In een fabriek gooien mannen in witte pakken poeder in een machine.

Met gevoel voor dramatiek vertelt een voice-over dat er tijdens een ingewikkelde procedure maar liefst dertien speciale stoffen worden toegevoegd aan het synthetische rubber. Die worden vervolgens urenlang gemixt.

Het restultaat is 'America's #1 selling ball'. Een unieke bal met een bovenste laag van Nieuw-Zeelandse schapenwol en nylon, gemaakt om zoveel mogelijk spin te geven en controle te hebben. Prachtig. Maar Roger Federer wordt er niet blij van. Rafael Nadal evenmin. De nummers twee en drie van de wereld vinden het maar een onding.

Nadal beklaagde zich er deze week over op het toernooi in Indian Wells, Californië. De Spanjaard vond de kwaliteit waardeloos. "Het is steeds hetzelfde probleem met dezelfde bal", zei Nadal. Onacceptabel, vindt hij. "Op het hoogste tennisniveau verdienen wij de beste kwaliteit bal. Deze is dat niet." Federer vond het lastig om gevoel met de ballen te krijgen en er topspin aan te geven. De speciale schapenwol ten spijt.

Het is niet de eerste keer dat topspelers zich beklagen over het materiaal waarmee ze spelen. Toernooien mogen zelf kiezen welke ballen er over het net geslagen wordt, mits ze voldoen aan een aantal kwaliteitseisen. Spelers krijgen op die manier soms iedere week een ander exemplaar voor de kiezen. Nadal ziet liever dat er voor één type wordt gekozen.

Rond zijn ze allemaal. Maar er zit wel degelijk verschil in de soorten die worden gebruikt, vertelt Ferdi Bleeker, vertegenwoordiger bij tennismerk Pacific. "Geen bal is hetzelfde. Iedere bal zal wel iets anders hebben waardoor hij net even een andere stuit geeft. Tennissers moeten zich daar gewoon aan aanpassen."

Nadal doet dat liever niet. Vorig jaar beklaagde hij zich er in Peking ook al over. In China zei de Spanjaard dat het vele wisselen blessures in de hand werkt. "Het is gevaarlijk voor de schouders en de ellebogen."

Andy Murray steunde zijn collega in diens klaagzang. "Het is moeilijk om altijd hoogstaand tennis te laten zien als je iedere week met iets anders moet spelen. Ze reageren allemaal verschillend." De Brit vergeleek de situatie met golf. "Ik weet zeker dat golfers ook tijd nodig hebben om zich aan te passen als je ze elke week met een andere bal laat spelen."

Bleeker begrijpt het protest. Of het wisselen blessures in de hand werkt, weet hij niet. "Ik vraag het me af. In het professionele tennis wordt overal met gasgevulde ballen gespeeld. Dat is al veel comfortabeler om mee te spelen dan met een bal die hard blijft. Die worden op lagere niveaus gebruikt omdat ze langer meegaan."

Welke ballen er gebruikt worden bij de ATP-toernooien hangt af van de sponsor van het evenement. Op de grandslamtoernooien weten wereldtoppers meestal wel wat ze kunnen verwachten. Wimbledon speelt sinds 1902 met Slazenger. De US Open gebruikt sinds de jaren zeventig Wilson, net als de Australian Open, waar sinds 2006 met dat merk wordt gespeeld.

De laatste keer dat op een grandslamtoernooi van merk gewisseld werd was op Roland Garros, dat in 2011 overstapte van Dunlop naar Babolat. Djokovic vond de nieuwe types moeilijker te controleren omdat ze volgens de Servische nummer één van de wereld hoger opsprongen en sneller gingen. Volgens de toernooiorganisatie lag het allemaal aan het weer. Met regen worden ballen zwaarder en springen ze minder snel op. Bij droog weer reageren ze sneller en stuiteren ze meer.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden